Мастер лута

Константин Николаевич Муравьёв

  • Миры за гранью, #4
  • Наши там (Центрполиграф)


    Константин Муравьёв

    Мастер лута

    Глава 1

    Нейтральный мир Гранкат
       До кожевенной мастерской, где укрылись демоны и Лениавес с Муком, было недалеко, поэтому дошёл я туда буквально за минуту.

       Только войдя внутрь помещения, понял, что практически весь первый этаж этого небольшого трёхэтажного здания – это демонстрационный и одновременно торговый зал небольшого магазинчика. Ассортимент составляли различные кожаные изделия, начиная от обуви и одежды и заканчивая доспехами, щитами и прочей войсковой атрибутикой и амуницией. Было несколько зачарованных предметов, но это явная перепродажа, так как в большинстве увиденного мной товара чувствовалась рука одного и того же мастера, а эти изделия были изготовлены кем-то другим.

       «Хотя нет, – понял я, приглядываясь к отдельно стоящему стенду, на котором в основном расположились различные кожаные куртки и доспехи, – вроде и один стиль, да и манера изготовления с отделкой кожи несколько схожи, но это товар другого мастера. И кстати, – оглядевшись кругом и посмотрев на некоторые другие аналогичные предметы, констатировал: – Сделаны эти доспехи намного более качественно и новаторски, что ли».

       Например, я сразу обратил внимание на необычную многослойность этих изделий. А приглядевшись, заметил ещё и промелькнувшую в укреплённой с краю плотной куртки между двумя слоями кожи, из которой она была сделана, очень тонкую кольчужную сетку. А это говорит как минимум о том, что доспех был сборный и создавался он из разных материалов, когда использовались не только различные типы кожи, но и металл, и дерево, и ещё что-то, похожее на кость.

       «Кость-то зачем?» – удивился я.

       Правда, вспомнив Клык и кости нежити, которые по своей крепости не отличались от хорошего металла, я как-то перестал удивляться данному выбору. В нейтральных мирах, этом пересечении торговых путей из сотен ближних и дальних планов реальности, можно было найти всё, что угодно.

       В общем, необычные это были доспехи, и они очень отличались от всего остального ассортимента в магазине. Но главное, почти все они были относительно недавно изготовлены. И поэтому напрашивался вполне закономерный вывод: автор всего этого кожаного великолепия не старый мастер, придерживающийся традиционных взглядов относительно своего ремесла, а, похоже, его ученик, тот самый молодой демон. Почему ученик? Да потому, что в изготовленных предметах чувствовалась школа того, кто приложил свою руку ко всем остальным выставленным на продажу товарам.

       Этот выставочный зал был хоть и не особо большим, но зато в нём представлены действительно стоящие и качественные вещи. И это меня больше всего впечатлило: абсолютно все выставленные изделия, как старого, так и молодого мастера, да даже и те зачарованные доспехи, что они пытались перепродать, были изготовлены превосходно. А это говорило о том, что хозяин лавки, а это явно старый демон, и его молодой ученик, очень серьёзно и трепетно относились к своему делу и тому товару, который они готовили на продажу.

       «Эти демоны именно те, кто мне нужен», – интуиция и в этот раз меня не подвела и привела по правильному, нужному мне адресу.

       Закончив осматривать ассортимент, выставленный в зале, я постарался просканировать всё остальное здание. И получалось, судя по всему, что главная мастерская располагалась где-то здесь, в доме. Принюхавшись, можно было понять по разносившимся запахам, что находилась она, похоже, большей частью на втором и немного на третьем этажах. А вот выделкой и обработкой кожи занимались явно за пределами дома, видимо, во дворе была ещё одна мастерская, специально приспособленная под эти задачи.

       Прочувствовав ауру дома и его менто-информационное поле, я понял, что хозяева занимали оставшийся весь третий этаж этого здания. Там было несколько жилых комнат и ещё какие-то не очень понятные мне помещения.

       Кстати, мой сторожевой круг, кроме присутствующих в магазине пожилого и молодого демонов и моих друзей, засёк ещё трёх живых существ с развитым менто-информационным полем.

       «В доме есть кто-то ещё», – констатировал я.

       Судя по всему, женщина, ребёнок и кто-то, кто раньше мне пока не встречался. И этот последний (или последняя) неизвестный обладал неплохими магическими способностями, относящимися к стихии земли и огня. Почему-то я подумал, что это сочетание должно идеально подходить для какого-нибудь мага-ремесленника. Особенно если учесть те несколько выставленных в зале зачарованных предметов, в которых прослеживались отголоски магических сил и энергий как раз этого третьего неизвестного.

       Хотя его способности и не были особо выдающимися, но и заурядными их посчитать тоже было нельзя. Если судить по тому виду ауры и менто-информационного поля, что выдвигались на передний план, то это был обычный маг со способностями немного выше среднестатистических.

       Однако, что больше всего меня привлекло и поразило в обнаруженном менто-информационном поле, так это его удивительная гармоничность и какая-то спокойная стабильность. И она натолкнула меня на версию, что там сейчас находится выходец из крайних срединных миров, соседствующих с верхними планами реальности, а возможно, даже и непосредственно из ближайшего к ним светлого плана реальности. Настолько упорядоченно и структурированно было это поле неизвестного обитателя мастерской.

       Немного поразмыслив, я сказал бы, что в доме этих двух демонов гостит какой-то монах из светлых миров. Почему я так решил, сказать не могу, но моя интуиция подсказывала мне, что я не очень-то и далёк от истины.

       И поэтому у меня в голове возник один вопрос.

       «Интересно, а монахи тут вообще существуют? – задумался я, но потом вспомнил о каких-то монахах, о которых всё время упоминали корнол с Эреей, и потому не удивился бы, окажись тут сейчас некто подобный. – Интересно, а что он здесь делает? Монахи же, по идее, затворники и проповедники, а этот – явно маг, да ещё изготавливает неплохие доспехи. Хотя нет, не изготавливает, а зачаровывает уже готовые изделия, – поправил я сам себя. – Ну да ладно, оставлю решение подобных вопросов на потом, – подумал я. – А сейчас нужно вернуться к насущным проблемам».

       И я только теперь обратил внимание на две эти самые проблемы, неподвижно замершие посреди зала.

       – Добрый день, господа, – поздоровался и сразу представился я: – Меня зовут Баг. Позвольте узнать ваши имена? – И я посмотрел на пожилого демона, как более старшего и, похоже, являющегося хозяином этих магазинчика, мастерской и жилого дома в одном лице.

       – Добрый день, – несколько настороженно ответил тот. – Я мастер Ломар, а это мой племянник Кроган. – И он указал рукой на молодого демона.

       – Понятно, – сказал я и уже немного веселее, стараясь разрядить обстановку, кивнул в направлении своих друзей: – Эти двое господ – маги из нашей Гильдии «Мастера лута[1]». Это её название, если вы не поняли. Гильдия «Мастера лута». Это – мастер Лениавес, – указал на корнола, – и мастер Мук, – кивнул в сторону нашего невысокого товарища, – ну а я вроде как мастер на все руки, принеси, подай, сделай, найди и прочие подобные поручения. Ну и по совместительству являюсь главным представителем нашей гильдии на переговорах плюс занимаюсь её финансовыми вопросами. – Заметив некоторую растерянность на лицах как двух демонов, так и своих друзей, я пояснил: – Не пугайтесь, рассказываю я вам это не просто так.

       И, уже обращаясь к молодому и старому демонам, я стал на ходу сочинять убедительную историю нашего здесь появления, не говорить же им, что здесь мы оказались лишь благодаря моей интуиции и моему же хорошему чутью. Не солидно это как-то выглядит. Но вот если всё представить, будто мы явились по заданию нашей гильдии, то это должно придать моим словам солидный вес. А поэтому я продолжил:

       – Глава нашей гильдии через свои каналы узнал, что в этих местах орудует какая-то банда под покровительством одной из магических гильдий. И попросил нас разузнать, что же здесь происходит на самом деле. Нам это необходимо сделать в связи с открытием в этом нейтральном мире своей постоянной резиденции. И нашей гильдии не нужны непонятные происшествия и проблемы под самым боком. В будущем они очень будут мешать нашему бизнесу. Поэтому решением этих вопросов необходимо заняться уже сейчас. Вот мы и стараемся это сделать. Мы шли по следу той банды, что напала на вас, стараясь выяснить, кто же они такие, к какой группировке принадлежат и какая магическая гильдия на самом деле их прикрывает. Но выбрали, как оказалось, не совсем ту группу, что нам была нужна, она шла не к ним на базу, а проучить парочку несговорчивых демонов. Однако, посовещавшись, мы решили, что помощь вам даст нам возможность лучше разобраться в происходящем. Вот мы и здесь, вместо бандитов, раздумывающих над тем, как бы покрасочнее и поубедительнее разложить ваши трупы, чтобы обещанный кому-то урок был более нагляден и понятен.

       Закончил я гораздо более резко, чем начал наш разговор. Сейчас мне нужна была смена тона, и поэтому я постарался говорить как можно циничнее и жёстче. Демоны должны были понять, от чего мы их спасли и что им грозило в будущем. Это было необходимо, чтобы они начали внимательнее прислушиваться к моим словам, ведь на разговор с ними я, особенно теперь, когда увидел этот выставочный зал, возлагал некоторые надежды.

       И похоже, мой приём сработал. Смысл сказанного дошёл до них в полной мере. Во всяком случае, до молодого Крогана точно. Старый демон остался спокоен, хотя это было только внешне, по его менто-информационному полю было ясно видно, что и его проняло от моего рассказа.

       А значит, торговаться или выслушать моё предложение они будут готовы.

       Как говорил один мой знакомый, «сумей напугать, а люди, если захотят, сами выберут то решение, которое тебе будет нужно, главное – подтолкнуть их в необходимую сторону».

       Не думаю, что с демонами в этих мирах будет происходить как-то по-иному. Они такие же разумные, как и на любой другой планете, в том числе и на моей далёкой родине.

       Расставив все знаковые точки и выделив в своём рассказе, насколько мы оказались полезны этим двум мастерам кожевенного ремесла, я продолжил:

       – А теперь перейдём к сути. – Я посмотрел на Ломара и Крогана. – Нам хотелось бы понять, что же они хотели от вас? Особенно интересно то самое предложение, что упоминал маг при разговоре с вами. К тому же было бы неплохо узнать о самой банде, судя по всему, они местные, и о них вы не можете не знать. Ну и если вы обладаете какими-то сведениями о тех магах, что были с ними, то неплохо бы услышать и их. Но перед тем как вы начнёте свой рассказ, я думаю, правильно было бы познакомить нас со всеми обитателями этого дома. – И, посмотрев в глаза старому демону, я уточнил: – Да, мастер?

       Тот удивлённо взглянул на меня и тихо спросил:

       – Но как вы узнали?

       Я лишь пожал плечами и небрежно кивнул в сторону Лениавеса и корнола:

       – Маги.

       Похоже, для всех было понятно, что я имею в виду.

       И Ломар ответил:

       – В доме моя старшая дочка с внуком и мой старинный приятель, который приехал в наш мир по своим делам и остановился у меня.

       – Как думаете, стоит их пригласить на наш разговор или нет? – спросил я у пожилого демона.

       – Ну, дочь и внука уж точно звать не нужно, – помотал головой тот, – а вот Рехора позвать не помешает, он и сам маг, возможно, сможет вам в чём-то помочь. К тому же, как я уже сказал, у нас он тут по делу, и, мне кажется, вы именно те, кого он разыскивает.

       – Мы те, кого он разыскивает? – удивился я. – Любопытно, я бы с интересом послушал вашего друга.

       – Тогда я его позову? – подался к лестнице Ломар.

       – Конечно, – кивнул я. – Да, и успокойте своих, а то девушка, ваша дочка, уже извелась вся. Места себе там не находит, мечется по комнате, всё порывается спуститься сюда.

       – Но как?.. – хотел спросить пожилой демон, однако так и не договорил своего вопроса, лишь, понимающе кивнув, произнёс: – Маги. – И тихо пробормотал себе под нос: – Давно у нас тут не было сильной команды магов. Может, это и правда тот выход, что нам всем нужен? – И не спеша пошёл наверх.

       А я остался ломать голову над его последними словами. О каком выходе он говорил?

       Отсутствовал Ломар минут пять и в конце концов спустился, но не только со своим другом, а ещё и с дочерью.

       – Рехор, Длая, – представил он своих спутников.

       Длая напоминала племянника старого демона Крогана, такая же высокая, но в отличие от того невероятно женственная и какая-то притягивающая своей нечеловеческой красотой. Слегка чешуйчатая кожа на лице демонессы сразу бросилась мне в глаза, хотя ничего подобного ни у Ломара, ни у Крогана я не видел. Однако эта её особенность совершенно не портила или как-то уродовала её, наоборот, придавала ей некий хищный, завораживающий вид. В общем, будь я демоном, то давно положил бы глаз на эти милые клычки и нереально большие вертикальные зрачки. К тому же грация её движений просто не могла не обратить на себя внимания. Уже после нескольких её шагов я понял: во-первых, передо мной очень опасная воительница, а во-вторых, у меня появилось непреодолимое желание посмотреть, как она танцует, пусть этот танец будет даже с мечами и под звон ударяемых друг о друга клинков.

       «Правильно дед сделал, что всё же пригласил свою дочь, – согласился я с решением Ломара. Хотя эта дама могла и сама настоять на своём присутствии при нашем мужском разговоре. – Ну, ничего страшного, хоть разбавит наше хмурое общество лучиком своего прекрасного света».

       Однако, если говорить о свете, стоит обратить внимание на второго разумного, пришедшего с пожилым демоном.

       Только посмотрев на него, становилось понятно: он один из действительно коренных жителей миров верхних планов реальности.

       Внешне этот джентльмен очень походил на эльфа, только более стройного и отчуждённо холодного. Даже его голубоватая кожа вызывала непроизвольную дрожь и желание погреть руки.

       «Ледяные эльфары», – быстро нашёл описание этого вида жителей светлых планов реальности Вирт.

       И что необычно, описание этих существ было добыто им из трёх разных источников информации: своей собственной базы знаний, базы станции и тех нейтральных миров, к которым Вирт уже успел получить доступ, и из одного информационного кристалла, добытого в библиотеке города Древних магов. Кстати, кристалл этот был как раз из той части библиотеки, которая предположительно не содержала никаких ценных сведений. Но что ещё более странно, это описание во всех трёх источниках было практически идентичным. С базами ещё более-менее понятно, они могли каким-то образом синхронизироваться некоторое время назад или иметь общий источник распространения информации по нейтральным мирам. Но как эти данные попали в библиотеку к Древним магам? Единственным ответом на этот вопрос становится предположение, что маги ранее, так же как и я, получили доступ к базе знаний нейтральных миров, а не только просто побывали в них, в чём я мог уже убедиться.

       «Пометить эту информацию, как прошедшую проверку», – отдал я распоряжение кластеру.

       «Выполнено», – отрапортовал тот.

       Так вот, по этим светлым эльфарам в базе была собрана такая основная информация.

       Ледяные эльфары жили практически во всех верхних планах реальности, наиболее близко расположенных к срединным мирам. Но не на обычных планетах с приемлемой средой обитания. Ледяными их прозвали не просто так. Местом их обитания были так называемые миры Льда, или Ледяные миры, которые и были образцом порядка в интерпретации воздуха и воды, это одна из наиболее стабильных структур при смешении этих стихий. И соответственно почти все представители этой расы были очень сильными магами воздуха и воды, а вот такого сочетания, как огонь и земля, среди них практически не встречалось.

       Отсюда сразу напрашивался определённый вывод: этот гость Ломара не из простых. Как говорили записи, найденные в базах, подобное сочетание стихий в представителях расы этих разумных указывает об их прямой связи с каким-то королевским, княжеским или императорским родом. И чем сильнее их способности, тем ближе такой эльфар к верхушке королевского рода.

       И так получается, что наш новый знакомый никак не меньше, чем правитель одного из подобных Ледяных миров.

       «Интересно, что он тут забыл? И зачем ему нужны мы? И почему именно мы?»

       Хотя на вопрос, почему мы, я ответить могу. Ломар не знает о нас абсолютно ничего, кроме наших хороших бойцовских качеств. А значит, и этому самому Рехору нужны неплохие бойцы.

       Послушаем, что он захочет нам рассказать.

       Однако не будем спешить, займёмся решением наших проблем по мере их поступления.

       А наша очередная проблема – это бандиты, напавшие на мастеров, и то, что они хотят от них получить.

       Следующим пунктом в нашем разговоре будет моё предложение для них и то, как сами кожаных дел мастера на него отреагируют.

       «Приступим», – дал я себе мысленную команду и после того, как представился сам и представил вновь прибывшим своих друзей, обратился к старому демону:

       – Мы готовы выслушать вас.

       Тот немного постоял, а потом подошёл к входной двери, запер её и, указав на лестницу, ведущую наверх, предложил:

       – Разговор может несколько затянуться, а там нам будет намного удобнее его вести, – и сделал приглашающий жест. – Там мой кабинет, в нём достаточно кресел, чтобы нам всем не стоять на ногах. – Он развернулся и стал подниматься.

       Мы все последовали за ним.

       Ломар попросил свою дочь принести с кухни немного еды, пару бутылочек вина и ещё какого-то непонятного мне напитка, чтобы наш предстоящий разговор проходил в более комфортной и дружественной обстановке. Я был не против перекусить и поэтому не стал останавливать его.

       Как я и предполагал, весь второй этаж был одной сплошной мастерской, поэтому мы поднялись на третий и вошли в одно из так и оставшихся неопознанными мной помещений. Это был и правда не очень большой, однако вполне уютный кабинет, где нашлось для нас всех семь прекрасных кресел ручной работы, расположенных вокруг маленького столика. Его-то вмиг и сервировала Длая.

       Рассевшись и устроившись поудобнее, мы сначала решили немного перекусить. И налить то, чем нас пожелал угостить хозяин.

       От вина я отказался, так как перед посещением нашей будущей резиденции нужно было сохранить полную трезвость рассудка, и я попросил девушку налить мне то же, что и она налила себе. Это явно был не алкоголь, а какой-то травяной отвар с небольшим тонизирующим воздействием. Я назвал бы его чаем, если бы не его странный серовато-голубой цвет.

       Та несколько удивлённо пожала плечами, но спокойно взяла мою кружку и налила в него этого немного странного напитка. Правда, когда я уже взял кружку в руки, она предупредила:

       – Осторожнее, на челов этот напиток действует не так, как на всех остальных, я надеюсь, вы в курсе этого.

       После её слов я вновь просканировал налитую мне жидкость. Результаты и в этот раз совершенно ничем не отличались от предыдущих, это какой-то тонизирующий и избавляющий от усталости напиток.

       Сделав маленький глоток, чтобы всё-таки не рисковать, так как Искатель был уверен, что от всех побочных эффектов в этом случае он сможет меня избавить, я неожиданно ощутил на языке вкус свежезаваренного чая с примесью каких-то трав. Одновременно с этим по телу пробежала сильнейшая волна бодрости, и я почувствовал небывалый прилив сил.

       «Регистрирую активацию и мобилизацию всех ресурсов организма», – мгновенно отреагировал ментоинтерфейс.

       «Ничего себе слаботонизирующий, – прикинул я. – Да если меня пробрало так с одного небольшого глотка, что будет, выпей я целый стаканчик этого чая?» – Я очень задумчиво посмотрел на кружку, которую продолжал держать в руках.

       Тем временем Искатель с Виртом уже рассчитали безвредную для меня дозу подобного, если честно признаться, очень приятного на вкус напитка. Получалось, что разводить его нужно никак не меньше, чем один к ста.

       Налив в другой стакан, стоявший на столике, слабенького (очень надеюсь на это, что-то я стал не слишком доверять результатам, выданным сканером) вина, я плеснул в него капельку предложенного мне Длаей напитка.

       За этими моими манипуляциями с интересом наблюдали все сидящие за столом разумные, как мои друзья, так и жители этого дома.

       Увидев их заинтригованные взгляды, я проговорил, объясняя свои действия:

       – Неплохой у вас чай, – я потряс кружкой с напитком, который дала мне Длая, – но слишком опасен в такой концентрированной дозировке.

       – Для тебя? – усмехнувшись, спросила девушка.

       Посмотрев на её симпатичное, хоть и немного непривычное, личико, я, так же усмехнувшись, ответил:

       – Скорее именно для вас, – и кивнул на неё. А потом, хохотнув своей мысли, представив, что мог и не сдержать буйство гормонов, выпей я эту кружечку целиком, добавил: – Не уверен, что вашему отцу хочется от меня внука. – И под поражённые взгляды всех присутствующих стал спокойно пить из другой кружки, которая с вином, при этом с наигранным интересом поглядывая на девушку.

       Та несколько настороженно следила, как она постепенно пустеет, и по мере этого, похоже, непроизвольно отодвигалась от стола, пока не упёрлась спинкой кресла в стену.

       – Но-но, поосторожнее, – притормозил меня Лениавес, также настороженно поглядывающий на то, как я вливаю в себя этот замечательный морс, что у меня получился.

       Не выдержав, я рассмеялся, и это почему-то напугало остальных ещё больше, так как они вскочили со своих мест и постарались отбежать от меня к дальней стене.

       – Чего это они? – спросил я у оставшегося спокойно сидеть за столом Мука.

       «На тебе какая-то странная иллюзия, – ответил мне демонёнок. – Я и сам с трудом могу распознать её, а для них все изменения, происходящие с тобой, практически реальны. Видимо, они не настолько сильные маги».

       – Понятно, – кивнул я.

       А сам подумал: «Ничего себе!» То, что рассказал Мук, поразило меня, и поэтому я постарался при помощи интерфейса своего костюма взглянуть на себя со стороны.

       Однако всё было как обычно, и, только всмотревшись в созданную костюмом модель, я заметил, как какая-то очень тонкая плёнка охватила моё виртуальное тело.

       «Чего это?» – вопрос всплыл в моём сознании помимо воли.

       «Провожу анализ, – мгновенно отреагировал Вирт. И буквально через секунду: – У оператора обнаружено врождённое свойство природной мимикрии, активированное приёмом сильного стимулирующего препарата. Алгоритм активации проанализирован и выведен на внешнюю панель. Самостоятельное подключение данного свойства невозможно. Для его активации необходимо запустить последовательный процесс смены психических и химических реакций оператора. Именно эта последовательность смен внутренних состояний оператора и собрана в единую цепочку. Для её запуска необходимо активировать пиктограмму, выведенную на виртуальный интерфейс пользователя. Привязка к внешнему образу, имитируемому оператором, на текущем этапе не определена».

       По мере его пояснений я видел и сам схематично отображаемый процесс реакций, приведший к столь странному эффекту, подготовленный Виртом алгоритм и созданный им же для его запуска ярлык.

       Кстати, основным толчком к появлению этой иллюзии послужило моё острое желание подшутить над девушкой.

       Странно всё это. Но зато я не слишком долго думал над названием этого ярлычка, запускающего столь странную цепочку реакций моего организма, и сейчас в уголке экрана сияла такая симпатичная маленькая мордочка скомороха и название «Шутиха».

       Единственное, что так и осталось для меня загадкой, кем же я сейчас выглядел и как?

       «Понятно, – подумал я. – Можешь смоделировать мой внешний вид?» – на всякий случай уточнил у Вирта.

       «Внешний вид оператора с вероятностью девяносто пять процентов имеет подобный образ».

       И пред моим взором предстал какой-то непонятный трёхметровый монстр. Я даже никогда не видел ничего подобного. Напоминал он какого-то прямоходящего высокого динозавра, правда с правильным строением туловища, длинными и сильными руками и ногами. Тёмной, вернее, даже чёрной чешуйчатой кожей.

       В общем, похож я был на какую-то ящерицу с получеловеческим немного вытянутым вперёд лицом, украшенным большими тёмными глазами со странного цвета жёлтым зрачком и впечатляющей клыкастой пастью.

       «Красавчик, одним словом», – пошутил я и, вспомнив о стоящих у стены присутствующих, посмотрел на них.

       – А неплохой у вас напиток, – проговорил я, деактивируя это не к месту проклюнувшееся свойство и повторно хваля то, чем меня угостили.

       Проверив модель на интерфейсе и не заметив на ней никаких внешних наложенных полей, я понял, что иллюзия снята.

       – Всё, я в норме. – По большей части я сейчас обращался к демонам и эльфарам, Мук и так это прекрасно знал с самого начала.

       – Так ты демон? – удивлённо спросила девушка, осторожно занимая покинутое кресло.

       Я не знал, что ей ответить, но мне помог Лениавес.

       – Нет, – тихо сказал корнол, – похоже, благодаря вашему напитку в нём начала просыпаться кровь его предков. И хотя он – обычный хуман, чел, – пояснил он, видя, что понятие «хуман» им незнакомо, – это всё видно по его ауре. Но благодаря тому, что вы ему дали, он на время становится оборотнем. Именно так выглядел его отец, когда я последний раз видел его во второй ипостаси.

       – Оборотень? – переспросила Длая.

       – Да, он потомок оборотней, – пояснил Лениавес. – Только крови хуманов в нём больше, чем нужно для преображения, но, как видите, порой просыпается и его вторая истинная сущность.

       – Необычно, – промолвил маг, друг Ломара, – я о таком как-то раньше слышал, однако никогда не думал, что подобного эффекта можно добиться, лишь выпив глоток простого отвара из травы эффар.

       – Я и сам удивлён, – всё так же задумчиво глядя на меня, произнёс Лениавес.

       Я же с интересом заглянул внутрь кружки с отваром, для меня она интерес вызвала совершенно иными своими свойствами. Глоток этого напитка заставил проснуться дремлющие во мне способности. А значит, для меня как сам этот напиток, так и рецепт его приготовления имеют очень большую ценность.

       Поэтому я извлёк из сумки флягу, найденную ещё в подземелье города Древних магов, и, открыв её, осторожно перелил в неё напиток, оставшийся в моей кружке. Увидев, что она наполнена меньше чем на треть, посмотрел на Длаю.

       – Можно? – спросил я, указывая на кувшин с этим странным отваром, всё так же стоявший на столе.

       Та молча кивнула и протянула мне небольшой глиняный сосуд, где ещё было достаточно много этого странного чая.

       Перелив его полностью к себе во флягу, я почти всю заполнил её напитком.

       – Ну, вот и хорошо, – удовлетворённо произнёс я, потряхивая фляжкой и через сумку убирая её обратно в инвентарь.

       А сам подумал:

       «Это небольшой запас на будущее, пусть его исследуют ментоинтерфейс и кластер и скажут, что это такое и почему этот напиток так на меня подействовал. Тогда, возможно, я им ещё воспользуюсь».

       Поразмыслив немного на эту тему, я весело подмигнул девушке.

       Та как-то исподлобья посмотрела на меня, но ничего не сказала и просто осталась сидеть на месте. Правда, больше уже не стараясь вжаться в стену.

       Интересно, кого ей напомнил тот образ, что воссоздала моя иллюзия, если он так сильно заставил её нервничать? И другой вопрос: а где она раньше встречала подобных существ?

       Странное, конечно, это было происшествие и непонятное, но оно увело нас несколько в сторону от того, зачем мы здесь собрались. Поэтому я, слегка кашлянув, привлёк внимание всех к своей персоне и, склонив голову, произнёс:

       – Приношу свои искренние извинения в связи с произошедшим, сам не знал, что подобное может случиться. Впредь обещаю быть более осмотрительным и осторожным, но не факт, что это поможет.

       На это корнол почему-то скептически хмыкнул. Видимо, тоже не очень верил последним моим словам. То ли его смутила моя фраза об осмотрительности, то ли, что это сможет как-то помочь.

       Я лишь пожал плечами на эту его непроизвольную реакцию и, посмотрев ему в глаза, сказал:

       – Это и в моих интересах. Так что буду на это надеяться. – И, немного помолчав, добавил, уже обращаясь к хозяину этого дома: – А теперь мы готовы выслушать вас, уважаемый Ломар.

       Пожилой демон покряхтел, поёрзал в своём кресле, потом, всё-таки успокоившись, обвёл нас всех тяжёлым взглядом и начал свой рассказ:

       – Примерно полтора месяца назад здесь, в городе, объявилась эта банда. Вернее, ты, юноша, был прав, когда говорил о том, что они местные. Эта банда всегда была здесь, но никогда и носа не казала за пределы Грязных кварталов. Не было в них ничего особенного, простые бандиты. Однако с полгода назад у них, как я слышал, появился новый главарь. Очень сильный воин. Бывший наёмник или убийца, слухи ходили разные. Он сильно проредил её членов, жёстко подавил все волнения и высказывания в свой адрес. Перегруппировал и, по сути, создал небольшой профессиональный отряд наёмников, состоящий из неплохих бойцов. По крайней мере, для нашего мира. Дальше, как я знаю, он постарался подмять под себя часть Грязных кварталов и территорию соседних банд. Но у него ничего не вышло. Их банда была слишком мала. Однако это его не остановило. После ряда неудач он, наоборот, стал собирать к себе отъявленных головорезов. Правда, их интересы всё ещё не выходили за пределы Грязных кварталов. Чем они там промышляли, мне не известно, но не думаю, что их деятельность чем-то сильно отличалась от десятков других подобных банд. Убийства, вымогательство, возможно, торговля людьми и трофеями. Различные грязные делишки. Единственным сдерживающим их банду фактором на тот момент являлось отсутствие у них собственных магов. И, как я понимаю, где-то пару месяцев назад или чуть раньше они у них появились. И не какие-нибудь недоучки, а профессиональные сильные маги. – Немного помолчав, дед продолжил: – И практически тогда же эта банда потеряла всякий интерес к Грязным кварталам. Там для них, судя по всему, не было никакой выгоды. И, как мне кажется, закрутилось это не без подсказки магов. Банда решила подмять под себя ремесленные и торговые кварталы. К наёмникам они, как мне известно, даже не совались. У тех есть и свои ударные отряды и своих магов великое множество. А вот торгаши из торгового квартала и с торговой площади, а также ремесленники вроде нас стали для них лакомым кусочком. У нас не было такого сильного прикрытия. Мы, конечно, платили гильдии наёмников за нашу охрану и поддержание правопорядка в наших кварталах, но они свои обязанности, как оказалось, выполняли спустя рукава. А может, бандиты заплатили им, чтобы гильдия закрыла глаза на многие творящиеся здесь события, и эти наёмники оказывались на месте происшествия очень поздно. – Видимо вспомнив о чём-то, Ломар опять замолчал, но, собравшись с мыслями, стал рассказывать дальше: – Тогда по нашим кварталам прокатилась повальная волна краж, пожаров, нападений и, что самое печальное, убийств. А примерно полмесяца назад они принялись уже непосредственно за нас. Мы в нашем квартале оказались первыми, к кому они проявили столь повышенный интерес. Как мы выяснили из предпоследнего разговора с бандитами, которые стали наведываться к нам регулярно, выбор пал на нашу мастерскую, так как им нужен был хороший мастер по изготовлению кожаных доспехов. Почему именно кожаных, я не знаю. Но, как понимаю, недостатка в оружии у них не было. До нападения, похоже, была предварительная подготовка. Сначала они просто приходили и предлагали свою защиту и помощь в урегулировании различных конфликтов, которые могут у нас возникнуть, вскользь намекая на происходящие у нас в последнее время происшествия. За это просили сущую мелочь, по их мнению, – половину нашей выручки и передать им в собственность нашу мастерскую. На что мы, естественно, не согласились. В первый раз достаточно вежливо. Дальше стало хуже. На нас начались вечерние и ночные нападения. Мы не могли покинуть дом и выйти в город. К нам перестали приходить клиенты. Мы видели в окно, как их в не очень вежливой форме отворачивают от нашей мастерской какие-то вооружённые субъекты. Пару раз к нам старались проникнуть, но тогда уже приехали моя дочь и Рехор. Я им объяснил положение, в котором мы оказались, но они отказались покидать наш дом. Рехор помог с настройкой и установкой сигнализации и магической защитой. Дочь нашла и приняла на работу охрану. И некоторое время казалось, всё успокоилось. Но через несколько дней наёмники, которые должны были нести вахту, не явились на свой пост, и в эту же ночь к нам пришли эти самые маги. Наш дом окружили, и маги постарались прорвать магическую защиту, но не смогли, Рехор её постоянно подновлял и поддерживал, сам он при этом под конец едва держался на ногах. Однако мы выстояли. Маг, руководивший операцией, обещал уже назавтра привести подкрепление и разнести нашу защиту. И в том, что они добьются успеха, я не сомневался: Рехор и так-то еле справился, а тут их должно было быть больше. Нам нужна была помощь, и поэтому, едва дождавшись утра, мы с племянником отправились в местную гильдию наёмников и к магам. Нам был необходим сильный отряд и пара магов, чтобы мы смогли отбиться. И мы их наняли. Но это было зря. Всё предполагаемое нападение оказалось умело разыгранной ловушкой, чтобы выманить нас из дома. На обратном пути нас и перехватили бандиты. Ну а дальше вы знаете.

       Я задумался.

       «А неплохо всё было организовано, и я даже догадываюсь, зачем им нужна именно эта мастерская, а не какая-то другая. И именно мастерская, а не демоны, которые в ней трудятся. Кожаных дел мастера им не нужны. А вот само здание… Отсюда очень удобно контролировать весь квартал. Как раз поэтому и были названы такие нереальные проценты и столь странное условие – передать бандитам это здание. Ну а кроме того, им нужно было показательно кого-то наказать, и два упрямых демона идеально подходили для этой цели. Их в любом случае собрались убрать, ведь здание перешло бы к новым владельцам только после смерти старого демона, а его естественной кончины никто, конечно, ждать не собирался».

       Я оглядел находящихся в кабинете демонов, эльфаров и нежить в лице Мука.

       – Вполне понятная и банальная история, – произнёс я, – обычный рэкет. Банда хочет выйти на новый, более высокий уровень иерархии и подмять под себя ремесленников. Ваш дом идеально расположен, он находится в самом центре квартала, от него можно за считаные минуты перебросить мобильную группу в любую его точку. Несколько подходов и путей отхода, особенно если их заранее подготовить. Возможно, тут есть ещё и удобные переходы на верхний и на нижний уровни этого города. Но вот что странно: ваш квартал – это лишь деньги. Для магов они хоть и важны, но мало что значат. Так почему эта гильдия стала работать с ними, с бандитами? Хотя, судя по тому, что я видел, это они отдают приказы. И тогда не понятно, зачем эта банда магам?

       Старый демон пожал плечами:

       – Не знаю. Я и о магах вам мало что смогу рассказать, разве что они откуда-то из центральных миров и их не меньше десятка.

       Тут его друг поднял голову и мрачно произнёс:

       – У меня есть некоторые сведения об этих магах. – И его лицо потемнело. – Я сам оказался здесь не просто так. – Он помолчал, вздохнул и продолжил: – У меня есть внучка. Она недавно закончила магическую академию. Гленая не очень сильный маг, но у неё есть пара талантов, которые ей всегда помогали. Так вот, она с ещё несколькими выпускниками этой академии и парой своих друзей открыла в этом мире небольшой филиал нашей магической гильдии. По сути, они добились статуса обособленного подразделения, так как благодаря моей внучке они смогли найти и зарегистрировать действующий портал.

       «А мне говорили, что это большая редкость», – подумал я, но неожиданно замер, ухватившись за промелькнувшую в моей голове мысль.

       Когда маг заговорил о портале, что-то у меня в сознании щёлкнуло.

       Банда, которая должна была напасть на нас ночью, ищет группы магов, и один из отрядов этой банды, со слов тех бандитов, что издевались над Глеосом, должен был вроде пойти проверить найденный кем-то портал или какую-то иную магическую аномалию.

       «Так, это уже интересно», – подумал я и спросил Рехора:

       – Я так понимаю, ваша внучка пропала, и вы сейчас пытаетесь её разыскать?

       – Откуда ты это знаешь? – тихо спросил он.

       – Есть кое-какие сведения, что в этом городе пропадают маги и даже группы магов. Сами работаем над этой версией.

       – Да, и откуда у тебя эти сведения? – всё так же тихо спросил он.

       Но его аура говорила о том, что маг очень напряжён и насторожен.

       – Это не единственная банда, с которой мы разобрались, – пожав плечами, ответил я.

       – Понятно, – уже спокойнее произнёс Рехор.

       – Так что вы знаете о тех магах, что в сговоре с этой бандой? – в свою очередь спросил я у него.

       – После того как пропала внучка, я стал собирать слухи обо всех исчезновениях магов, которые произошли за последнее время. И наткнулся на два из них, что могли представлять интерес. Первый – это то, что кто-то проявляет особый интерес к недавно открытым гильдиям, особенно магическим. Точнее, к тем, что зарегистрированы в ближайшие два месяца. И второй слух о том, что одна из гильдий мира Ролан разыскивает какого-то очень сильного мага и его отряд. Что это за гильдия, я точно выяснить не смог. Ну а после этого я прибыл сюда, на место, где Гленая зарегистрировала свой филиал.

       – Понятно, – пробормотал я и опять задумался.

       Интуиция моя прямо-таки вопила, что внучка мага жива и находится в руках именно этой банды. А значит, шансы на то, что наши пути с этой бандой пересекутся, с каждым новым часом возрастают и возрастают.

       По сути, я и так собирался плотно пообщаться с этими магами и их главарём, уже после того, как они захотели захватить моих девочек. А тут есть возможность спасти и парочку других магов, если они, конечно, ещё живы. Что-то очень мне не понравился тот разговор об опытах, которые проводили маги над пленными, и о том, что потом с ними стало. Однако будем надеяться на лучшее.

       И опять всплыла информация, что кто-то ищет сильного мага и его отряд. Как-то всё это подозрительно. Тем более мы и сами можем привлечь внимание, наша гильдия зарегистрирована недавно, а значит, и гостей вполне можно ожидать в скором времени.

       Получается, что разобраться с этой бандой мне нужно в любом случае, во избежание, так сказать, а заодно постараться выяснить, откуда их маги и насколько близкое отношение они имеют к поискам мага и отряда.

       Что-то не давали мне покоя эти слухи. Хотя они вроде и не про нас, но в нашем нынешнем составе мы идеально подходим под обе категории разыскиваемых. И мне это особенно не нравится.

       «Нужно скорее позаботиться о нашей безопасности», – понял я.

       – Хорошо, – резюмировал я. – Я так понимаю, вы хотели бы привлечь нас в качестве ударной группы в случае, если ваши поиски дадут какой-то результат?

       – Да, – опять удивлённо подтвердил он мои слова. – Но как ты узнал?

       – Подумал, – лишь ответил я и спросил: – Как это ни цинично звучит, но каковы условия по контракту?

       – Миллион в случае, если моя внучка будет жива, и пятьсот тысяч, если она уже мертва, но вы их получите только тогда, когда уничтожите тех, кто её похитил.

       «Предложение приемлемое, даже очень, – понял я, прикинув расценки на подобные миссии для других наёмных отрядов, – но это не то, что я хотел бы от него получить».

       Через базы, доступ к которым уже получил Вирт, я пробил личность стоящего передо мной эльфара. И у меня появилось другое к нему предложение. Как раз в рамках его возможностей.

       – Уважаемый ректор Академии магии четырёх стихий Рехор Ил Каам Сератос. – После произнесения полного имени мага его глаза изумлённо расширились, как, впрочем, и у всех остальных. – В качестве оплаты я прошу возможность бесплатного очного или заочного обучения в вашей магической академии всех членов внутреннего круга нашей гильдии «Мастера лута». И дополнительно заключения партнёрского договора между нашими гильдиями – гильдией «Мастера лута» и гильдией «Ледяное пламя». В свою очередь мы обязуемся разыскать наследную принцессу мира Аррам Гленаю Ил Каам Сератос, вашу внучку и дочь главы гильдии «Ледяное пламя» Треноса Ил Каам Сератос.

       Рехор смотрел на меня до невозможного удивлённый.

       – Но откуда? – только и произнёс он.

       – Неужели вы думаете, что мы не узнаем главу одного из самых старейших учебных заведений в нейтральных мирах?

       – Но моя родственная связь с гильдией «Ледяное пламя»? Откуда вы узнали о ней? Эта информация доступна только очень ограниченному кругу лиц. И вы к ним никак не можете относиться.

       Я хмыкнул и, улыбнувшись, сказал:

       – А я и не знал. Пока вы мне всё сами не рассказали.

       – Когда? – поражённо спросил ректор и посмотрел на моих друзей.

       Мук как сидел, так и остался сидеть, Лениавес же с невозмутимым лицом лишь пожал плечами.

       – Сейчас. Вы сказали, что она ваша внучка, что Гленая вступила в вашу гильдию, а к какой гильдии принадлежит ваша внучка, узнать не составляет проблем. К тому же у неё очень редкое имя. И оно несколько раз мелькало в сети, когда речь заходила о главе гильдии «Ледяное пламя». Тем более эта гильдия принимает лишь ледяных эльфаров, а иные расы только по протекции кого-то из них. Кстати, протекцию даёте в основном вы для лучших своих выпускников. Но к делу это относится мало. Недавно открывшийся филиал принадлежал как раз этой гильдии. Сложив все эти факты, я и сделал выводы. Конечно, в них множество допущений, однако я рискнул предположить и, как теперь вижу, не ошибся. Всё просто.

       – Нет, не просто, – задумчиво протянул Рехор. – Я не знаю ни одного из тех, кто бы так быстро смог сложить эти лежащие, казалось бы, на поверхности факты. Вы очень странный чел, Баг. Вы даже удивили моего друга, который всю свою жизнь, с тех пор как мы с ним познакомились, считает меня лишь обычным магом, держащим свою небольшую лавку в одном из центральных миров.

       Я вновь улыбнулся:

       – И он отчасти прав. Сеть ваших магазинов, насколько я понимаю, пользуется огромной популярностью в центральных мирах. Ведь именно через неё вы сбываете лучшие изделия своих студентов, если те хотят их продать. Небольшой процент, по всей видимости, идёт вашей гильдии, небольшой – академии, небольшой – лично вам, как владельцу сети, а остальное уходит довольным начинающим магам.

       Все получают своё, и все довольны. Через ваши магазины свои изделия студенты, да и другие маги, могут продать по гораздо более высокой цене, если бы делали это через какую-то иную сеть распространения, и всё это благодаря вашей репутации и качеству того товара, что вы постоянно стараетесь поддерживать. Неплохо задумано. Жаль, конечно, что не вами. Но идею вы реализовали мастерски.

       Глаза Рехора с каждым моим словом всё расширялись и расширялись.

       – Откуда? – выдавил он, что и так читалось на его лице.

       – Ну не зря же именно меня выбрали вести переговоры и представлять нашу гильдию на них. Вычислить самого заинтересованного – не проблема. А чаще всего именно этот заинтересованный и является главой или владельцем, руководителем или зачинщиком. Так и с магазинами. Если вы думаете, что о вашей связи с ними мало кому известно, то глубоко ошибаетесь. Об этом гуляют слухи даже в сети. Клиенты и идут именно к вам, потому что знают, кто владелец этих заведений. Главе академии они доверяют гораздо больше, чем какому-то обычному торгашу. Потому что знают: вы заботитесь больше о престиже своей академии, чем о прибыли этих магазинов. Поэтому и товар у вас всегда самый лучший, качественный и надёжный.

       – М-да, – только и сказал Рехор.

       Ломар же с племянником и дочерью просто хлопали глазами.

       – Всё это сказано мной не просто так, – пояснил я магу. – Я хочу, чтобы вы поняли: мои слова не пустой звук. Я догадываюсь, где держат вашу внучку, и постараюсь её спасти. Если она жива, мы её вытащим. Но вы должны это понимать: если она жива, – тихо повторил я. – Поэтому я сразу обговорил условия. Я не буду просить заключать с нами контракт сейчас. Это ни к чему не приведёт, и в моём понимании он будет нечестен по отношению к вам. Вы дадите ответ после того, как я помогу. Вас это устроит?

       Рехор поднялся и молча протянул мне руку для пожатия.

       – Спасибо, – только и произнёс он.

       – Мы сделаем всё, что в наших силах. Поверьте, – ответил я ему. – Приходите завтра утром в таверну «Жирный боров», у нас к тому времени должны будут появиться первые сведения о вашей внучке.

       – Хорошо, – кивнул он, – я приду. – И сел обратно в кресло.

       Похоже, эта часть разговора была завершена. Теперь осталось разобраться с теми, кто сидел рядом с ним, демонами-ремесленниками. Сейчас они смотрели на меня не менее настороженно, чем в начале нашего знакомства, но в дополнение к этому во взгляд добавились некие искорки надежды.

       Их настолько сильно поразил мой разговор с Рехором, что теперь они смотрели на меня как на какого-то всезнающего бога. И теперь любое моё предложение они будут стараться рассмотреть именно с точки зрения выгоды как для меня, так и для них самих, что мне в общем-то и нужно.

       Обдумав свою стратегию и то, что они услышали сейчас, я при разговоре с ними решил сразу взять быка за рога. Прямой подход тут даст гораздо больше результатов.

       – Господа, Длая, – обратился я к ним, – у меня для вас тоже есть кое-какие предложения. Однако сначала, чтобы я мог понять, что вам можно предложить взамен, мне бы хотелось услышать от вас некоторые ответы на свои вопросы. Это возможно?

       – Ну, мы постараемся ответить, – не очень уверенно произнёс Ломар.

       – Вот и замечательно, вы, главное, постарайтесь, – согласился с ним я и сразу спросил, обращаясь к его племяннику: – Ты уже состоишь в какой-нибудь гильдии?

       – Нет, я ещё не накопил на первый взнос, но у меня есть время, почти полгода, – ответил он. – Товар, который с лихвой покроет мои затраты при вступлении в гильдию, уже полностью готов и выставлен на продажу. Вы его должны были заметить, дядя мне выделил под него отдельный стенд внизу в зале.

       – Понятно, – мотнул головой я. – Да, я видел этот стенд. – И повернулся к пожилому демону: – Вы, Ломар, как я понимаю, уже состоите в гильдии «Кожаных дел мастера», верно?

       – Да, – кивнул тот, – всё верно.

       – Угу. – Я посмотрел на девушку, дочку Ломара: – Ну а ты, Длая? Какими судьбами ты оказалась здесь? То, что ты не в гильдии, я уже понял, но ты ведь тут с сыном. Что тебя привело в эти миры?

       – В родном мире у нас проблемы. Мой муж был главой одного клана демонов-наёмников. Но у нас произошёл переворот, и его убили, я с сыном сумела укрыться в городе, а потом бежать сюда.

       – Прости, не знал, – извинился я за несколько бестактный вопрос.

       – Ничего, я уже смирилась, тем более и мой муж оказался не готов к тому, что произошло, хотя его несколько раз предупреждали о надвигающейся угрозе. Он же всё пировал, устраивал набеги, охотился да гулял по девкам.

       Как-то в её голосе печали о потерянном муже особо не слышалось. А в конце она даже еле сдержалась, чтобы не чертыхнуться. Похоже, отношения у них в семье были натянутыми, если они вообще были. Девушка явно не жалела о потере мужа.

       «Ну, или демонессы устроены не так, как мы, и думают совершенно иначе, – сделал вывод я. – Хотя, что за идиот, если думает о других, когда рядом с ним такая девушка, я, конечно, не понимаю».

       Так что и мне особо было не жаль её мужа.

       – И какие у тебя теперь планы? – уточнил я у Длаи.

       – Постараюсь попасть в одну из гильдий, если это не получится, то уйду в любой тёмный мир, – спокойно сказала она. – Только вот Рамоса оставлю отцу. Здесь у него будет больше шансов выжить и продвинуться.

       «Да нет, обычная девушка», – почему-то обрадованно подумал я.

       Когда демонесса заговорила о своём сыне и о расставании с ним, то хотя в её голосе никаких эмоций и не промелькнуло, но аура-то лгать не может. Она боялась и страшилась этого момента. Переживала и с ужасом ждала этой минуты. Минуты расставания. И времени, похоже, у неё оставалось немного.

       – Что, всё так плохо? – тихо, с сочувствием спросил я.

       Она было вскинулась, видимо желая дать мне или оплеуху, или резкую отповедь, но, похоже, что-то в моём лице её остановило, и она, опустив голову, печально ответила:

       – То, что мне предлагают, меня не устраивает, не тем, что это не та работа, что мне нужна, а тем, как я смогу туда попасть. И это не тот путь, который я хотела бы выбрать. Эту грязь потом никогда не смоешь с души. Лучше умереть, – серьёзно и без обиняков закончила девушка.

       Ломар при этом грустно сморщился и опустил глаза.

       – Я хотел бы продать свой дом или ещё что-то сделать, но тогда я не смогу оставить здесь внука, мне просто не позволят местные законы. Да и Длая против этого. Она не хочет забирать мальчика с собой. И поэтому я бездействую. Той наличности, что у меня есть, не хватает на первый взнос ни в одну гильдию. Если бы не эти обстоятельства, мы смогли бы накопить ну или получить заём в банке. Однако последний месяц нам мешали работать и торговать, поэтому клиентов практически нет. Да и местный банк, похоже, в курсе нашего положения, так как отказал нам. Мы и так уже работаем в убыток, – тихо рассказал мне о сложившейся ситуации пожилой демон.

       – Понятно. – Ещё раз всё обдумав и оценив сложившуюся ситуацию, я сказал: – У меня есть для вас один выход, и он будет выгоден нам всем. – И я посмотрел на них, ожидая какой-нибудь реакции.

       – Мы тебя слушаем, – наклонил голову Ломар.

       – Хорошо, – произнёс я. – Тогда так. Здесь собрались взрослые, серьёзные демоны, поэтому я с вами буду говорить языком сухих цифр и фактов, ничего не приукрашивая и не скрывая. Длая, начнём с тебя. На данном этапе ты, как это ни покажется странным, играешь ключевую роль для того, чтобы мы смогли как-то вам помочь. Для реализации нашего плана мы первым делом предлагаем вступить тебе в нашу гильдию, не требуя от тебя никакого вступительного взноса. Это разом решает все твои проблемы. Как вы понимаете, это будет сделано не просто так. – Я посмотрел на ожидающих продолжения демонов и девушку. – В качестве ответной услуги этот дом и соответственно всю мастерскую твой отец перепишет, – на этом месте старый демон вскинулся, но я удивил его: – На тебя.

       – Да ты ничем не лучше… – начал говорить он, видимо пропустив мимо ушей мои последние слова, но, похоже, смысл сказанного наконец дошёл до него. – Что? – поражённо переспросил он.

       – Вы всё верно поняли. Этот дом вы должны оставить своей дочери. Фактически он так и останется вашим. Но, по сути, он частично перейдёт в собственность гильдии, так как будет принадлежать одному из его членов. Единственной проблемой в будущем станет для вас то, что теперь все поколения ваших потомков, если захотят владеть этой мастерской, должны будут стать членами нашей гильдии. Это не противоречит никаким законам и правилам. Но главное, никто не сможет отобрать его у вас, обойдя нас. Им придётся сначала иметь дело с нашей гильдией, и только потом – с вами. Это обезопасит вас от попыток захвата, что была предпринята бандой и магами. Это первое. Иного пути решения вашей текущей проблемы без нарушения законов мы предложить не можем. Дальше. Это касается уже самой мастерской. По сути, всё, что будет продаваться в этом магазине, будет идти тебе и, как я понимаю, твоей семье. То есть для вас практически ничего не изменится. Десять процентов нашей гильдии, пятнадцать – тебе как владельцу и остальное – поставщику товаров. То есть твоему отцу или твоему кузену. Как вам такой вариант? – Демоны молчали. – Ладно, можете пока не отвечать. Тогда продолжу. – Я вновь посмотрел на демонов, сидящих вокруг стола. – Это было то, что мы можем сделать, чтобы обезопасить от захвата вашу мастерскую. Теперь поговорим о том, что будет касаться непосредственно вас самих. – Первой в очереди был девушка. – Длая, с тобой всё относительно просто. Ты будешь уже членом гильдии. Но нам необходимо найти в ней тебе то место, что ты займёшь. – Оглядев её с ног до головы, чем вызвал у неё нервное подёргивание, я сказал: – Как вижу, у тебя есть неплохие бойцовские навыки. Кем ты была раньше? И откуда они?

       – И как ты это понял? – спросила она.

       – Увидел.

       – Меня готовили как личного телохранителя для нашей правительницы, – промолвила девушка. – Мама раньше тоже была телохранителем, поэтому в память о ней взяли меня. Со службы я ушла с рождением сына, но никогда не бросала тренировок. Именно мои навыки мне и помогли сбежать из нашего стана. Ты думаешь, кто-нибудь выпустил бы жену свергнутого вождя с его прямым и единственным наследником?

       Я отрицательно помотал головой.

       – Верно, – кивнула она.

       – Хорошо, – промолвил я, – очень хорошо. Конечно, твои умения стоит оценить получше, но я и так вижу, что как индивидуальный боец ты неплоха. – Длая хмыкнула себе под нос. А я продолжил: – Тогда сделаем так: ты перейдёшь в наш отдел по обеспечению безопасности, думаю, они будут не против такого пополнения. Это позволит тебе заниматься тем, что ты неплохо умеешь, к тому же у тебя появится превосходный командир, у которого ты многому сможешь научиться, и рано или поздно, возможно, возглавишь свой собственный отряд в нашей гильдии. К сожалению, если ты будешь одним из сотрудников службы безопасности, то волей-неволей прикоснёшься к части секретов нашей гильдии, и поэтому тебе придётся дать клятву служения. Но это, по сути, мелочи. А насчёт того, что тебе нечем будет заняться, не беспокойся, мы всегда найдём чем вас нагрузить, без работы не останетесь. Особенно если у вас сформируются сильные небольшие мобильные отряды.

       На этой мысли я остановился.

       «А ведь неплохая идея – создать несколько мобильных, хорошо защищённых и вооружённых отрядов для выполнения патрульных функций и быстрого реагирования. Однако придётся продумать их состав и систему связи как между самими группами бойцов, так и с подконтрольными нам участками и заведениями. И если это станет работать, то клиенты, с той скоростью распространения слухов, что существует в нейтральных мирах, сами скоро о нас узнают и потянутся к нам. Нужно бы это в будущем обсудить с Гроном. Пусть начнёт присматривать молодых перспективных бойцов, только собравшихся вступить в гильдию. – Я задумался. – Да, так и нужно сделать», – решил я и вернулся к прерванному разговору, так как передо мной как раз и сидел один из подобных бойцов.

       – По оплате. Она стандартная. Оклад тебе назначит твой будущий начальник в соответствии с теми умениями и навыками, которые ты сможешь ему продемонстрировать. Он справедливый и честный демон. Надеюсь, ты обдумаешь моё предложение, и оно тебе не покажется унижающим твою воинскую честь. Но если говорить откровенно, то особо выбора, как я понимаю, у тебя нет. Так что я очень надеюсь на твой положительный ответ. На твой и твоего отца. – Я посмотрел на пожилого демона, сидящего рядом с дочерью.

       – Нужно всё хорошенько обдумать, – сказал Ломар.

       – Думайте, – согласился я, – но много времени я вам дать не могу, ответ мне нужен завтра утром.

       – Хорошо, – отозвался ремесленник.

       – Тогда то, что касается вас, – кивнул я пожилому мастеру-демону. – Основные условия для вас не изменятся: семьдесят пять процентов с прибыли идут вам. Я, конечно, понимаю, что какая-то сумма из этих денег должна будет достаться той гильдии, в которой вы состоите, но и здесь можно предложить вам воспользоваться одним вполне законным трюком. Он, конечно, не избавит вас от выплат в свою гильдию полностью, но может значительно сократить их.

       – И что это за трюк? – заинтересованно спросил Ломар.

       – Всё просто. Вы соглашаетесь на реализацию своей продукции через нашу сеть магазинов и заключаете с Длаей договор о процентной ставке. И она задирает её до максимума, а это шестьдесят пять процентов от стоимости товара. И тогда процент, который вы должны будете переводить своей гильдии, станет отсчитываться от вашей чистой прибыли, а это всего тридцать пять процентов. По сути, весь доход, который вы получаете, останется в вашей семье, мы, также как и раньше, берём десять процентов, а всё остальное идёт вам. Вернее, вашей дочери и вам.

       – И откуда у тебя такие познания? Ведь видно, что ты не торгаш. Я ещё ни разу не слышал, чтобы кто-то так пробовал уйти от ежемесячных взносов в свою гильдию.

       – Да, не торгаш, но знать законы и думать можно даже такому, как я. – И, усмехнувшись, добавил, передразнивая голос Лениавеса: – Дикому северянину.

       Но задумался: а ведь и правда, эти идеи мне не подкидывали ни Вирт, ни Искатель. Они только мои, я лишь с помощью их искал необходимую мне информацию и обрабатывал найденные сведения в нужном мне ключе. Видимо, тот прямой доступ в нашу общую базу знаний именно так и работает. Я обращаюсь к себе в память, а данные туда мне подбрасывает Искатель, получив их от кластера. Очень удобно, но, главное, неимоверно быстро. Это первый из значимых плюсов, который я физически ощутил от тех изменений, что произошли с ментоинтерфейсом после его обновления и оптимизации. Коль это так хорошо повлияло на мои способности сейчас, то и пусть оптимизацию всего уже навешанного на меня менто-информационного хозяйства кластер не прекращает и в фоновом режиме проводит те изменения, которые не потребуют отключения моего сознания или чего-то подобного.

       «Принято», – отрапортовал он.

       Ломар между тем произнёс:

       – Понятно, мне есть над чем подумать. Твоё предложение выглядит очень привлекательно. А с учётом твоей последней идеи тем более.

       – Хорошо, – ответил я. – А теперь давай поговорим о тебе. – И посмотрел на Крогана.

       Тот несколько стушевался от всеобщего внимания к своей персоне. Похоже, хоть парнишка и вёл себя достаточно смело при стычке с бандитами, но по жизни был достаточно скромным малым. Что мне, если честно, только на руку.

       – К тебе у нас есть тоже особое предложение. Мы хотим, чтобы ты вступил в нашу гильдию. Особо заинтересовать тебя нам нечем, тебе так же придётся платить вступительный взнос, как и в любую другую гильдию, единственное, что мы можем предложить, – это рассрочку на год или три, в зависимости от того, как договоримся. Но если ты станешь членом нашей гильдии, твою и так неплохую продукцию будут отрывать с руками. У нас в гильдии есть очень хороший рунный маг, и он сможет зачаровывать твои доспехи. Как я обратил внимание, стоимость даже не очень хороших по качеству изготовления, но зачарованных вещей, в том числе оружия и прочей воинской амуниции, стоит на порядок дороже. И такую продукцию, если она действительно стоит своих денег, а цены на неё искусственно не задирают, раскупают мгновенно. Однако в вашей мастерской я видел всего несколько зачарованных предметов, которые, как я понимаю, предоставил вам ваш друг. Так вот, предложение такое: вы с этим магом будете работать в паре – ты изготавливаешь доспехи и прочую амуницию, а он зачаровывает её наиболее подходящими заклинаниями. Так как вы будете состоять в одной гильдии, то и цены на зачарование предметов тебе будут предоставляться льготные. И только одно это намного повысит ценность ваших совместных изделий. Подумай об этом. Вы, кстати, мастер, – я посмотрел на Ломара, – тоже можете подумать на эту тему, хотя для вас это будет не настолько выгодно. Но если вы будете делать это через свою дочь, – сразу прикинул я, – то тоже сможете неплохо заработать на подобной схеме. – Я замолчал, пытаясь вспомнить, всё ли сказал. – Это, пожалуй, всё, что мы хотели вам предложить. Времени, как я уже говорил ранее, на раздумья мы, к сожалению, вам много предоставить не можем. Поэтому будем ждать вашего решения завтра утром в таверне «Жирный боров». – Я стал подниматься. – А сейчас позвольте откланяться. Дела. Мастер Ломар, Рехор, Кроган и Длая. Приятно было с вами познакомиться и пообщаться. Надеюсь, это наша не последняя встреча. – И направился к выходу из кабинета. – Эй, а вы чего расселись? – спросил я у корнола и Мука. – Здесь всё, пошли дальше.

       Эта смена размеренного разговора и резкого начала каких-то действий, похоже, сбила моих друзей с того ритма, к которому они привыкли, так как Лениавес удивлённо спросил:

       – Что, уже?

       – Ну да, – ответил я, – с этими господами и дамой у нас всё решено. – И добавил: – По крайней мере, до завтрашнего утра.

       Мук сразу пошёл за мной. Лениавес же как-то смущённо поднялся и произнёс:

       – Простите нашего молодого друга – дикарь, что с него взять, он мало что понимает в этикете и правилах поведения. Не уверен, что он и слова-то такие знает. – Сделав изящный поклон, который я уже имел возможность пару раз наблюдать, он попрощался со всеми: – Рад был с вами познакомиться. – И направился вслед за нами.

       Уже подходя к двери, я стукнул себя по лбу:

       – Как же я смог забыть! Простите, я же искал таких мастеров, как вы, не просто так. Мне нужно изготовить несколько костюмов из шкуры одного необычного животного. Но при этом она не должна потерять своих свойств, так как они уникальны и именно поэтому важны для меня. Вы сможете мне помочь? – Я посмотрел на обернувшихся на мой голос ремесленников.

       – Можно её увидеть? – спросил Ломар.

       – Э… – протянул я. – Тут места маловато, – честно постарался я ответить на его вопрос. – Можно это сделать там, где вы занимаетесь выделкой шкур? – спросил я.

       – Такой большой рулон? – удивился старый мастер.

       – Не совсем, – уклонился я. – Лучше пойдёмте, я вам покажу.

       Выйдя в коридор, я стал дожидаться мастера и его ученика, но, как обычно бывает, за нами увязались и все остальные. Всем было интересно, что это не сможет влезть в кабинет к старому мастеру.

       Выйдя во двор, мы увидели большой навес, под которым просушивались различные заготовки и другой материал. Дальше была дубильня. Тут же лежали стопками необработанные шкуры, стояли бочки с какими-то настоями и смесями. В общем, здесь находилось примерно то, что я и рассчитывал увидеть. Правда, было и несколько особенностей. Некоторые бочки так и разили магией. Магия чувствовалась в настоях, каких-то смесях. Не везде, конечно, но кое-где она присутствовала. И ещё, я так понял, кожевенники сами занимались и разделкой туш. Похоже, они хранили их тут же, а потом что-то делали с останками животных, с которых снимали эти самые шкуры. И это место привлекло моё особое внимание.

       Во-первых, как я понял, этими смесями был какой-то маринад, в который они помещали разделанное мясо и ливер. И во-вторых, в нём во множестве плавали занятные ментально-активные штучки, которые нужно было оттуда срочно извлечь. Нечего им было пропадать в этом непонятном месиве. Мы сами придумаем им лучшее применение. Главное – разобраться в их свойствах.

       – Что это? – на всякий случай уточнил я, указав на контейнер с маринадом, хотя общее назначение мне и так было понятно.

       Кроган посмотрел в указанном мной направлении, увидел большую бочку, на которую я показывал, и пояснил:

       – Здесь мы храним мусор и те остатки мяса, что не смогли перепродать в различные таверны. Ведь после свежевания шкур остаются тушки животных. А на них тоже есть спрос. Тут же мы храним различный мусор и ливер, что не смогли продать. Туда залит специальный настой, не позволяющий испортиться мясу и попавшим туда внутренностям. Когда контейнер заполняется, мы перепродаём его или магам, они иногда скупают его для своих опытов, но это бывает редко, или торговцам животными, они охотно покупают у нас эту мясную смесь и кормят ею различных хищников. В общем, и на этом мы стараемся зарабатывать.

       – Понятно, – кивнул я. – Вы не против, если и я у вас кое-что оттуда заберу? Могу заплатить.

       – А зачем это тебе? – удивился молодой мастер. – Мы, конечно, не против, но там нет ничего ценного.

       – Ну, это на твой взгляд, – ответил я ему.

       – Давай сотню кредитов – и по рукам, вылавливай там всё, что тебе понравится, – усмехнулся он, подумав, что я откажусь.

       Не на того нарвался, хоть цена и была завышена. Я спокойно вытащил эту мелочь и отдал ему. Но подходить к контейнеру не стал. Инвентарь и так уже извлёк оттуда всё, что мне необходимо. Порядка пятидесяти органов различных животных, наполненных менто-энергией.

       – И что? – спросил у меня Кроган.

       – В смысле? – не понял я.

       – Так тебе там что-то нужно? – пояснил он.

       – Наш маг уже всё, что нам может оттуда понадобиться, выгреб. – И я кивнул в направлении шагающего позади нас демонёнка.

       Мой не высокий, но от этого не менее опасный, а самое главное, очень молчаливый друг удивлённо посмотрел в мою сторону, но мне ничего не «сказал».

       «Молодец, всё схватывает на лету», – подумал я о Муке.

       А потом, подумав, произнёс:

       – Вы перед тем, как сбывать товар, приглашайте нас. Если нас что-то заинтересует, то мы будем готовы заплатить по сотне кредитов за такой вот контейнер, конечно, если в нём действительно будет что-то стоящее. – И, помолчав пару мгновений, добавил, посмотрев на молодого и старого ремесленников: – Это мы готовы делать, даже если вы не вступите к нам в гильдию.

       Я замолчал, оглядывая окружающее пространство и прикидывая, где было бы сподручнее вытащить со склада тушку убитого в подземельях города Древних животного.

       Тут Ломар, молча слушавший наш разговор, спросил:

       – Так маги не просто так скупают этот фарш? – и указал рукой на большую ёмкость с потрохами.

       – Естественно, – ответил я, – и, похоже, платят они вам не по сотне кредитов, верно?

       – Да, – согласился тот, – по двадцать, а мясники и торгаши по десять.

       Я на это лишь пожал плечами:

       – Ну вот и почувствуйте разницу. Мы стараемся вести честные сделки. Это в наших же интересах. Если в подобном мусоре мы не найдём ничего интересного, то и приобретать его не будем. А так, заплатим вам действительную стоимость. Своих мы не обижаем. Если там попадётся что-то действительно ценное, то и премировать можем. – Замолчав, я указал на достаточно большой пустой участок посреди двора и спросил у хозяев: – Можно воспользоваться этим местом?

       Старый демон лишь махнул рукой.

       Мгновение – и посреди двора раскинулась огромная тушка того самого хомячка, что напал на нас в подземельях.

       – Сумка путешественника? – уточнил Рехор.

       – Да, – кивнул я.

       – Судя по всему, вам достался неплохой экземпляр, работа никак не меньше чем магистра пространственника.

       – Возможно, – согласился я. – Сумка мне досталась по случаю, кем она изготовлена, не знаю. Но не отрицаю, что её сделал мастер своего дела.

       – Так и есть. Мастер, и хороший, – подтвердил моё предположение маг.

       Между тем ремесленники, подошедшие поближе к материализовавшейся посреди их двора тушке, ходили вокруг неё, осматривая её и обсуждая что-то между собой.

       – Это что? – наконец спросил Ломар.

       – Да вот, одно маленькое и очень грозное чудовище пыталось натравить на нас эту милую зверюшку, – усмехнулся я. – И, как видите, у зверюшки ничего не вышло.

       – А у чудовища? – с интересом спросила стоящая поодаль Длая.

       – И у него тоже, – ответил я ей. – И уже серьёзнее добавил: – Вообще-то это обитатель лесов из одного срединного мира, местные называют его роланг.

       – Никогда подобных зверей не встречал, – прокомментировал увиденное Ломар.

       Его племянник покивал, подтверждая слова своего учителя:

       – И я тоже.

       Рехор же сказал:

       – В нашем родном мире есть подобные звери, но ничего необычного в них нет. Да и размером они чуть поменьше, – и посмотрел на меня.

       – Всякое можно встретить, – согласился я с ним. – Но это животное обладает рядом определённых свойств. Вернее, ими обладает его шкура. Присмотритесь, – предложил я магу.

       Он пару мгновений стоял и скептически смотрел на тушку зверя, однако потом удивлённо взглянул на меня и, подойдя ближе, воскликнул:

       – Не может быть?!

       И вновь всмотрелся в труп зверя, активируя идентифицирующее плетение из школы магии земли.

       – Очень сильные маскирующие свойства, – через некоторое время произнёс он. – Никогда не слышал, чтобы кто-то находил существ с такими врождёнными качествами.

       «Очень жаль, что не слышал, – подумал я. – Был бы шанс поискать след, ведущий на планету Эреи».

       И ответил ему:

       – Ну, вот вам наглядный пример того, что не всё и всем известно. – И, уже обращаясь к мастерам-кожевенникам, сказал: – Я сам не стал свежевать эту тушку, боясь подпортить его шкуру. Но не это главное. Мне необходимо из неё сделать несколько комплектов одежды. Это возможно и сколько получится? Можете хотя бы примерно прикинуть?

       Кроган достал какую-то дощечку и сразу начал что-то на ней писать. Ломар пояснил его действия.

       – Считает он гораздо лучше меня, но для полной оценки нам нужны точные размеры того, для кого будет предназначена одежда.

       И он перечислил то, что ему требовалось. Рост, обхват груди, талии, длина плечевой области и руки, объём рукава, ширина плеча, объём ягодиц, ширина бёдер, длина брюк и длина ноги, размер стопы. После чего с усмешкой посмотрел на меня, ожидая ответа. Но не на того напал.

       – Мне нужно два женских костюма и два для ребёнка.

       И я, выведя на ментоинтерфейс сохранённые виртуальные модели своих спутников, вернее, спутниц, а также Мука, при помощи кластера, вплоть до миллиметров вычислил все затребованные параметры, а потом продиктовал их ошарашенному демону.

       – Не ожидал, – честно признался он и пояснил: – Я лишь хотел сказать, что без предварительной мерки подобные вычисления сделать будет очень проблематично, однако после твоего ответа… Подожди пару минут. – И старый мастер подошёл к молодому.

       Я пока стал инвентаризировать найденные внутренние органы животных. Ничего особо интересного среди них не оказалось, но кое-что из этого ливера получить всё-таки было можно. Например, можно приготовить эликсир восстановления магической энергии или временного увеличения сил, пару органов пустить на эликсир лечения средних ран. Однако среди всего этого среднестатистического мусора был один странный, необычный орган, который позволял привить организму способность перерабатывать кремний в полезные минералы. Не знаю, кто был его источником и откуда он взялся, но это была единственная действительно интересная находка.

       Кожевенники закончили свои расчёты и подошли ко мне.

       – Мы тут посмотрели и прикинули, и у нас получилось, что можно сделать два полных женских комплекта одежды по этим размерам и два детских. Это с учётом капюшона и походной укреплённой обуви. Мы так поняли, одежда нужна походного образца.

       – Да, – кивнул я.

       – Хорошо, – ответил Ломар. – Тогда ещё останется материала для изготовления одной куртки, примерно на мужчину средних размеров или крупную женщину.

       Я, задумавшись, огляделся кругом, и мой взгляд наткнулся на Лениавеса.

       «А почему нет?»

       Повернувшись к Ломару с племянником, продиктовал необходимые параметры для изготовления куртки для корнола.

       «Его тоже нужно беречь. – И представил, как она будет выглядеть. – Тем более это вроде как форма уже получается».

       Надеюсь, это не привлечёт к нашей гильдии слишком большого внимания. Хотя если действовать я стану за их спинами, а видеть будут в основном их, то никто нас не сможет связать, если, конечно, не будет знать всего точно. Ведь на мне нигде не написано, что я принадлежу к этой гильдии. Решено, костюмы им нужны, даже необходимы.

       Это дополнительная, небольшая мера безопасности для отвода глаз. Плюс они дают такой бонус, как практически полное сокрытие ауры.

       – Хорошо, тогда договорились. Заказ у вас есть. Только я хотел бы получить не просто кожаные костюмы, а что-то вроде лёгкого полного доспеха. Ну и куртку укрепите максимально, мне очень понравился тот составной вариант с тонкой кольчугой, что висел внизу в зале. Пойдёт?

       – Вполне, – ответил Кроган. – Как я понимаю, этот слой материи нужно сделать внутренним и, по возможности, чтобы он подвергался минимуму повреждений? – уточнил он.

       – Всё верно, – согласился я.

       – Тогда мы можем сделать один очень интересный вариант доспехов, который будет состоять из шёлка, бархата, вашего материала и очень крепкой и плотной, но при этом неимоверно эластичной кожи виверны. Это такое драконоподобное существо. Плюс она даст дополнительную собственную естественную защиту от низкоуровневых магических атак. Однако эти костюмы вам выльются в копеечку. Этот материал неимоверно дорог. Но у нас он есть. Один из клиентов когда-то сделал заказ, но так и не смог оплатить его, и с тех пор материал лежит невостребованным.

       – И в какую цену нам всё это обойдётся? – поинтересовался я.

       – Детские костюмы по десять тысяч, женские – по двадцать, мужская куртка – двенадцать, но я могу укрепить её на руках полностью и в области позвоночника сегментарно костью шипохвата, а обычную кольчужную сеть заменить мифриловой, но тогда цена прыгнет тоже до двадцати тысяч.

       Ну, защита и сохранность моих друзей и моих девочек стоит любых денег, да и суммарно вышло несколько дешевле, чем я рассчитывал, будем считать это тем остатком, что я заплатил за дом. А поэтому…

       – Я согласен, – кивнул я и протянул руку для рукопожатия.

       Демоны не растерялись, и сначала Ломар, а затем и Кроган пожали мою руку. Однако старый мастер чуток помялся и произнёс:

       – Давайте заключим контракт на изготовление доспехов завтра. Если мы примем ваше предложение, то будет глупо сразу сдирать с вас такие деньги. Но работу мы начнём делать уже сейчас.

       – Нет проблем, – согласился я. – В этом случае я тем более не настаиваю. И поэтому жду вашего решения.

       – Ну, у нас вроде всё, – начал говорить я, обращаясь к Лениавесу и Муку, когда вспомнил, что остался ещё один незакрытый вопрос. – Простите, мастер, – обратился я к Ломару, – не встречались ли вам такие доспехи и не знаете ли вы материал, из которого они изготовлены? – И выложил на землю перед ним костюм медведя, найденный в подземельях.

       – Конечно, знаю, – удивлённо ответил демон, – такие костюмы делают только мастера в нейтральных мирах. Это мастера расы Краам. И это их костюм. Только они владеют секретом выделки шкуры морского кракена. Твоя сумка, кстати, изготовлена из этого же материала, – сказал мне пожилой демон.

       – И его можно как-то восстановить? – уточнил я. – А то он сильно задубел.

       – Вижу, – ответил Ломар и, усмехнувшись, добавил: – А привести его в нормальный вид очень просто, для этого необходима морская вода. Нужно поместить его в неё на несколько суток, и он полностью восстановится, приняв свой первоначальный вид. Это же шкура кракена. После этого хоть снова выставляй доспех на продажу.

       – И что, он ценный? – поинтересовался я.

       – Это очень износостойкий, практически вечный материал. И на него очень сложно наложить какие-то заклинания. Да и пользуются подобными костюмами в основном только краамы. Но твой доспех полный. А значит, и стоить он будет не меньше, чем один из тех костюмов, что мы собираемся изготовить для вас. Тысяч восемнадцать-двадцать. Однако покупателя найти на него будет очень сложно.

       – А если поместить объявление о его продаже в сети? – спросил я.

       – Не знаю, – честно ответил тот, – никогда так не делали.

       – Понятно, – сказал я, – тогда оставлю вам ещё и его, постарайтесь придать ему лоск.

       А сам подумал:

       «Почему местные, когда есть такой невероятно удобный способ распространения информации, как глобальная сеть нейтральных миров, не пользуются ею?»

       Хотя это, конечно, утрированно. Доски объявлений там всё-таки есть, но никто не использует их, чтобы найти тот или иной необходимый товар. Но ведь практически все магазины, лавки, торговые точки, да и просто частные лица дублируют информацию о своём товаре в ней.

       «Странно. Нужно этим воспользоваться».

       Ведь есть подобная информация не только о продаже, но и о покупке необходимых товаров.

       Таким образом, практически не вкладываясь, можно наладить сбыт и поставку, главное, чтобы кто-то замечал необходимые цепочки спроса и сбыта, а потом доставлял из одной точки нейтральных миров затребованный товар в другую.

       «Это тоже нужно взять под контроль. Контролировать сеть может и кластер. Его ресурсов, как я вижу, пока на это вполне хватает. Тем более в будущем эти задачи можно переложить с него на невостребованные серверы, которые мы обнаружили здесь, на станции. И уверен, подобные невостребованные вычислительные мощности есть и во многих других нейтральных мирах. А вот о доставке товаров, естественно, придётся позаботиться. Для этого нужно создать некое подобие курьерской службы для клиентов. Сначала перемещаться своим ходом. Но ведь можно и пользоваться возвратными камнями для большей скорости, правда, для этого нужно будет собрать нашу собственную их коллекцию».

       Всё это я надиктовал Вирту и ментоинтерфейсу, чтобы они начали разрабатывать концепцию захвата этого оставшегося полностью неохваченным сегмента рынка нейтральных миров и будущую нишу нашей гильдии в нём.

       – Ну, теперь мы тут наверняка закончили, – проговорил я, обращаясь уже ко всем, – и мы, пожалуй, пойдём. А то и правда, у вас что-то больно задержались. Приятного вечера вам, господа, дамы. Надеюсь, завтра мы с вами увидимся не при столь напряжённых и настороженных обстоятельствах. До скорого свидания. – И я развернулся в сторону выхода, который был и на заднем дворе их мастерской. Только вёл он на параллельную улицу.

       Прикинув маршрут, я понял, что отсюда до нашей резиденции даже ещё ближе, чем мы шли первоначально. Так что мы, можно сказать, удачно срезали этот небольшой уголок.

       Попрощавшись, за мной двинулись мои друзья. Вернее, попрощался только Лениавес, правда, в этот раз никаких упрёков, касающихся моего воспитания, не было. Мук же, естественно, только молча склонил голову и так же молча покинул пределы мастерской.

       Теперь наш путь лежал к тому адресу в квартале магов, по которому находился дом, который я приобрёл в надежде, что он станет резиденцией нашей уже сформированной и заявленной гильдии. Осталось только разобраться с теми странностями и слухами, что его окружали. Именно этим мы и должны были сейчас заняться. А то у меня складывалось впечатление, что этот длинный и долгий день никогда не закончится. А ведь за ним должен последовать не менее долгий вечер и практически бесконечная ночь. Так много планов крутилось у меня в голове…

       Но и с нашим домом нужно успеть разобраться сегодня.

       А поэтому мы идём к нему.

       Вот и знакомый поворот.

       Вот виднеется тот дом, что мы приобрели.

       Вот и дверь, ведущая в него.

       Я останавливаюсь и поворачиваюсь к своим друзьям.

       – Вам туда нельзя, – говорю я, – с домом должен разобраться я сам. Если мы войдём туда все вместе, то вы погибнете. Я этого не хочу. А в одиночку у меня есть шанс. – Заметив, что Лениавес хочет что-то сказать, я прерываю его: – Поверь. Я знаю, что так и нужно. Вам туда пока ещё нельзя. – И, уже не обращая внимания на его возмущённое лицо, повторяю: – Ждите. – И, развернувшись, делаю шаг вперёд и открываю незапертую дверь.

       Оглянувшись на своих друзей, я им подмигиваю и вхожу в этот дом, окутанный зловещей тайной и кучей ужасающих слухов.

       Когда из мастерской ушли этот странный Баг с не менее странной компанией магов, старый мастер со своими домочадцами вновь вернулись в его кабинет.

       – Ну, что вы скажете? – обратился он ко всем присутствующим.

       Племянник пожал плечами:

       – Не знаю, то, что он говорит, слишком заманчиво, чтобы оказаться правдой. Я не верю, что всё может быть так просто.

       Рехор усмехнулся и задумчиво произнёс:

       – А просто и не будет. Вы думаете, эти нападения остановятся с уничтожением этой маленькой банды? – И сам же ответил: – Нет. Если какая-то гильдия заинтересовалась этим миром, то она постарается подмять его под себя. И вам нужно решить, с кем вы хотите остаться. С теми, кто в вас заинтересован, или с теми, кто будет готов вами пожертвовать в любой момент. И кто из них кто, решать вам, и только вам. – Он помолчал. – Знаете, пока вы разговаривали, я пытался хоть что-то узнать по этой гильдии и её магам. Так вот, у меня получается, что гильдия эта или молодая, или старающаяся не высовываться. И я склонен придерживаться именно второй версии. Их информированность и умение ориентироваться в ситуации просто поражает. Оба мага, что пришли с этим челом, очень сильны. Один из них, тот, что эльфар по уровню способностей, не уступает любому магистру, правда, я не разобрался в его специализации. А второй – это вообще ходячая магическая машина смерти. Его уровень сравним с архимагами. Я в принципе ни разу не встречал магов такого уровня за пределами дворцов или гильдейских резиденций. А тут практикующий маг. И вы заметили одну странность? – Рехор вопросительно посмотрел на присутствующих.

       – Какую? – спросила Длая.

       – Этому челу никто ни разу ничего не посмел возразить. Ни магистр, ни архимаг. Такого не бывает. Маги очень тщеславные существа, по себе знаю. Однако какому-то простому челу с едва заметными магическими способностями ни разу не возразили столь сильные маги. Я этого не могу понять. Но всё это должно иметь под собой какую-то основу. И то, как этот чел делает выводы, да и вообще его знания из разных областей… Как он быстро сориентировался в ситуации, продумал несколько вариантов для каждого из нас, хотя до этого мы ни разу с ним не встречались!

       – И что всё это может значить? – нахмурилась Длая.

       – Не знаю, – честно ответил Рехор. – Но если я когда-нибудь случайно пересекусь с их гильдией, то уйду с их дороги. Мои опыт и интуиция твердят, что это единственно верное решение, если я хочу и дальше бродить по этому свету.

       – А ещё он неплохой воин, – вдруг сказала девушка, – хоть и чел. Конечно, не местные наёмники, но для представителя своей расы он должен быть неплох. Да и второй, судя по всему, отменный лучник. А вот самый мелкий, тот, что, по всей видимости, и есть самый сильный маг, как боец совершенно не представляет никакой угрозы. Но меня всегда учили прислушиваться к своим ощущениям. И они упорно мне твердят, что опаснее этого чела я никого ещё не встречала. И этот странный контраст между тем, что я вижу и ощущаю, никак не укладывается у меня в голове.

       Все примолкли, погрузившись в свои мысли.

       Через некоторое время Рехор очнулся от задумчивости и очень тихо сказал:

       – А знаете, у меня есть одно практически нереальное предположение. Помните те слухи, о которых я говорил? Кто-то ищет молодую гильдию и очень сильного мага с отрядом. Но ведь никто нигде не говорил, что этот самый маг должен быть главой этого отряда. – И он опять замолчал. Но в конце концов добавил: – Для себя я уже всё решил. Я соглашусь с их предложением, каким бы ни был результат их расследования. Слишком странная и непонятная у них гильдия. То, что она далеко пойдёт, я не сомневаюсь. И, похоже, эти костюмы вам чел заказал не зря. Таких сильных магов у них ещё как минимум трое. А если исходить из моего опыта, гильдия, в которой есть хотя бы три практикующих магистра, уже является существенной боевой единицей. Но здесь-то разговор идёт как минимум об одном архимаге и ещё двух костюмах. И кого они должны скрыть, нам не известно. Но, судя по тому, что первоначально на присутствующего эльфара даже и не подумали ничего заказывать, то у меня есть подозрение, что магов, по своей силе сравнимых с архимагами, у них несколько. Плюс их уверенность, что они смогут помочь мне в поисках. А самое главное – полное отсутствие сомнений, что они не справятся с теми, кто предположительно похитил мою внучку. Так что думайте. Но я уверен, такого предложения, как вам сделали сегодня, вы больше никогда не услышите. Даже наша гильдия не столь лояльна к своим членам. – И Рехор, протянув руку, взял стакан и, налив в него вина, залпом его осушил.

       – Так вы верите в то, что они смогут найти Гленаю? – тихо спросила Длая.

       – Нет, не верю, – спокойно посмотрел на неё глава Академии четырёх стихий. – Я в это не верю, – повторил он, глядя в удивлённые глаза девушки. – Теперь я это точно знаю. Они её найдут.

    Глава 2

    Нейтральный мир Гранкат
       Попав внутрь, осматриваюсь. И не вижу ничего необычного или зловещего. Небольшой холл, даже без мебели, скорее похож на маленькую прихожую. Несколько вешалок под одежду. И по сути больше ничего. Но главное, не чувствуется совершенно никакой магии.

       Так, что у нас дальше? А дальше закрытая дверь. Подхожу к ней. Осторожно открываю. Осматриваюсь. Сканирование следующей комнаты, или небольшого зала, не обнаруживает опасности, угрожающей мне. Поэтому я тихо проскальзываю внутрь.

       Это помещение мне уже кое-что напомнило. Подобную планировку я видел в мастерской у Ломара. Только торговый зал здесь несколько меньше. В этой комнате уже интереснее, в отличие от покинутой мной прихожей. Есть кое-какая мебель. Зала освещена каким-то странным тускловатым светом, льющимся с потолка и возникающим, казалось бы, по всей его поверхности. И в этом мрачноватом свете виден прилавок, за ним возвышается какой-то достаточно большой тёмный шкаф, рядом с ним находится дверь, ведущая дальше, а по периметру комнаты расставлены различные стеллажи. Ну и в самом зале они стоят несколькими рядами.

       Тут уже я замечаю немного отсвечивающих магией предметов, но во мне опять ничто не вызывает каких-либо опасений или чувства угрозы.

       Как-то это не так. Я ожидал увидеть кучи трупов тех искателей приключений, охотников за сокровищами и других любителей порыться в чужих секретах, что совались сюда, или же их останки. А здесь ничего нет. Только одна пыль, тишина и запустение. И это настораживает. Где же то, что не позволило выйти наружу стольким вошедшим сюда командам?

       Иду дальше. Сторожевой круг – на максимум, чувства на пределе. Максимальное же восприятие магических энергий.

       За дверью я вижу небольшой коридорчик, в нём три двери, ведущие направо, налево, и одна, приоткрытая, находится прямо передо мной. В маленькую щель ясно видна лестница, ведущая наверх. Но ведь по всем найденным и полученным мной описаниям и сведениям, да и по самому внешнему виду этого здания, быть этого не может. Дом этот одноэтажный!!!

       «Обнаружена локальная пространственная аномалия», – сообщает мне Вирт, как только его сканирующие плетения определяются с тем, что я вижу за дальней дверью.

       Ну, вот мы и определились с тем пространственным карманом, признаки которого заметили, ещё когда проходили мимо этого здания.

       «Интересно, он большой?» – задумался я.

       «Точные объёмы внутреннего пространства обнаруженной аномалии возможно определить, только находясь на её границе или внутри её».

       «Понятно, значит, если я хочу разобраться с этим, то туда мне придётся сунуться».

       Исследование этого дома и есть одна из основных целей, с которой я здесь нахожусь.

       Но у меня возник другой вопрос: где же находится та лестница, что должна вести вниз? Ведь, по словам Торлика, где-то в подвале этого дома располагалась лаборатория его деда.

       «Непонятно».

       Ну да ладно. С проблемами нужно разбираться по мере их поступления. Иначе слишком много странностей сваливается на мою голову. И разом их всё равно разрешить не удастся. А пока я оставляю эти загадки на потом. Мне и так придётся исследовать гораздо больше, чем я собирался первоначально.

       Поэтому я приступаю к планомерному прочёсыванию дома. И начинаю с того, что вижу прямо перед собой.

       Прокрадываюсь вдоль стены к левой ближайшей двери. Сканирую коридор на предмет различных ловушек и опасностей. Однако ничего не вижу.

       Приоткрываю дверь. Это маленький склад. В нём полно различного товара, который в конце концов должен был оказаться на полках и прилавках в этом магазине. Ничего необычного среди него нет. Навскидку порядка сотни различных амулетов, все не выше четвёртого уровня, ещё столько же свитков. Есть какие-то эликсиры и смеси. Несколько зачарованных предметов одежды, брони и оружия. Прочая экипировка, вся с наложенными на неё заклинаниями. Но опять же нет ничего, что должно было бы погубить тех, кто мог позариться на всё это.

       И, что странно, все предметы на месте и покрыты таким слоем пыли, будто их никто никогда не трогал. Но этого не может быть. Да любой мародёр, зайди он сюда, сначала выгреб бы всё подчистую и потом двинулся бы дальше или вернулся назад, а сюда заявился бы в другой раз за добавкой. И тогда этого товара, да и того, что сейчас находится в зале, тут давно бы не было.

       «Странно», – пожал я плечами, вышел в коридор и закрыл за собой дверь в эту кладовку.

       Я осторожно пересёк неширокое, пара метров, слабоосвещённое пространство и оказался на противоположной стороне коридорчика рядом со второй дверью. Немного постоял и, так же тихо приоткрыв её, осмотрел помещение, находящееся за этой дверью. Не заметил ничего опасного и проскользнул внутрь.

       Это помещение было меньше предыдущего, но находящиеся в нём артефакты были уровнем выше, попалась даже парочка экземпляров седьмого уровня. Однако в основном на полках стояли, лежали, валялись, были рассованы и напиханы различные книги, манускрипты, инфокристаллы, скрижали, какие-то глиняные и каменные дощечки. Правда, пыли на всём было значительно меньше, чем на складе или в коридоре.

       Посреди этой небольшой комнатки находился маленький стол, рядом с ним располагалось вполне удобное на вид кресло. И кресло это совершенно не пострадало. На нём, как ни странно, даже пыли не было.

       Коли это лавка мага, то и литература, находящаяся здесь, должна была иметь непосредственное отношение к магии.

       И, как нетрудно догадаться, такие книги и прочие носители информации представляли собой ценность намного большую, чем различные артефакты из соседней коморки. Поэтому отсутствие интереса у мародёров к этой маленькой библиотеке вызывало подозрения.

       И опять никаких следов тех, кто когда-то проник в это здание.

       – Бермудский треугольник какой-то, – пробормотал я себе под нос и двинулся в направлении двери, ведущей на лестницу.

       Открыв пошире последнюю дверь, которая была в этом коридоре, я понял, что ошибся. Лестница, ведущая вниз, была, но она находилась под той, что вела наверх.

       «Так, пора позаботиться о своей безопасности», – вспомнил я и раскинул метки для локальной телепортации. Прицепил я их в коридоре и в торговом зале, что прошёл ранее.

       «И что дальше? – остановился я в раздумье. – Посетить то, чего здесь быть не должно, или идти туда, где явно маг должен был проводить свои опыты? – И усмехнулся: – Прямо витязь на распутье. Вниз пойдёшь, в страшное подземелье попадёшь, а там смерть и ужас, прямо пойдёшь, лоб расшибёшь, а наверх пойдёшь, хрен знает куда угодишь. – Эта мысль меня немного развеселила, однако при этом натолкнула на ещё одну странную цитату: – „Нормальные герои всегда идут в обход”».

       Но где здесь этот самый обходной путь?

       И я вновь оглядел то, что находилось передо мной. А передо мной не было ничего необычного. Не было тут обходного или потайного пути. Не было. Наличествовали только лестницы, ведущие вверх и вниз.

       «Стоп. А что, если Торлик не ошибался насчёт дальней комнаты?» Почему я не подумал об этом сразу.

       Ведь и подвал, и торговый зал полностью соответствовали его описанию. Так куда же делась дальняя комната? Так сказать, жилая, которая и являлась покоями хозяина?

       Снова перейдя на максимальную чувствительность магических конструктов, плетений и энергий, я по стеночке прокрался мимо лестниц. И в это время мне в затылок ударило такое сильнейшее предчувствие опасности, что я наконец полностью поверил в реальность слухов, окружающих этот дом.

       «Тут мои неприятности, никуда не делись. Ждут меня».

       Не знаю, наверное, я псих, но чувство угрозы и смерти, притаившейся за углом, наоборот, заставило меня успокоиться и действовать ещё более размеренно и обдуманно. Теперь-то уж мне спешить некуда. Погибать я не хотел. А то, что кругом одна сплошная непроглядная тьма и погибель, я ощутил всем своим нутром. Интуиция так и вопила об этом. Правда, почему интуиция молчала раньше, я не понимал. Ведь угроза была настолько явственной и чувствовалась так сильно, что у меня мурашки бегали по коже огромными такими табунами. Такого не было даже в городе Древних.

       Я остановился. Нет, было. Когда мы наткнулись на колонию древних сущностей. Неужели опять?

       Идти куда-то мне резко расхотелось. Не знаю почему, но встречаться с чем-то подобным ещё раз у меня никакого желания не было. И то, что я не сунусь ни в подвал, ни на тот этаж, которого, по идее, быть не должно, в эту неизвестную аномалию, понял сейчас окончательно и бесповоротно.

       Если я прав и здесь расположена эта самая колония похожих на уже виденных мной сущностей, то в этом доме их может удерживать лишь очень сильный источник сил, к которому они привязаны, или какой-то аналогичный артефакт, способный вместить их колонию и послужить им хотя бы временным пристанищем.

       А не привлёк я до сих пор их внимание лишь потому, что моё менто-информационное поле внешне полностью закрыто. Сейчас даже ещё больше, чем тогда. Эти сущности и тогда-то меня не обнаружили, пока мы с ними не столкнулись лоб в лоб. То же происходит и сейчас.

       А вот моих друзей они бы вычислили и обнаружили в один миг. Как это случилось и тогда. Неудивительно, что никто из вошедших в этот дом не выбрался отсюда живым. Подобным сущностям можно противостоять, лишь полностью развоплотив их или привязав к другому сильному источнику, как, по сути, сделал я, привязав их к себе.

       Интересно, а те сущности, что сейчас живут во мне, как-то могут мне помочь разобраться в происходящем?

       И я обратился внутрь себя, постаравшись оттранслировать тот вопрос, что хотел бы им задать.

       «Тут есть подобные вам?»

       Практически мгновенно в моём сознании возник многоголосый ор, правда вещавший и певший в едином ритме и поэтому совершенно не мешающий общему пониманию сказанного, а только дополняющий его.

       «Три группы младших. Но они не свободны, как были мы. Мы не видим этого, но чувствуем их боль и бессилие. Они кем-то управляются. Кем-то более сильным, чем мы. Кем-то, похожим на тебя. Старшим».

       И я ощутил то, что они хотели мне показать. Несколько направлений. Три одинаковые, два ведущие вверх и одно – в подвал.

       И последнее, вызывающее чувство отторжения и сильнейшего страха, которое вело как раз куда-то вперёд, примерно туда, куда я и направлялся. Прямо вперёд, в стену находящуюся передо мной.

       «Там старший», – ощутил я их общий голос.

       М-да. Дела. Если, что делать с этими сущностями, я хоть примерно представлял, то кто такие старшие и как с ними обращаться, не имел ни малейшего понятия.

       Недостаток сведений в нашем случае – это плохо, и поэтому от него нужно избавиться.

       «Вирт. Есть какая-то информация о подобных или схожих понятиях хоть в какой-нибудь базе знаний?» – уточнил я у кластера.

       «Нет данных, – сразу ответил тот, – провожу дальнейший поиск, стараюсь провести понятийный анализ изученного материала на предмет выявления зависимостей „старший” – „младший”, реализованных в энергетическом и ментальном плане».

       «Попробуй, – не очень надеясь на положительный результат его поиска, попросил я. – Только учти: должны быть и те, кто находится на третьей ступени иерархии, это я понял из рассуждений этих сущностей. Так что цепочка может быть совсем не явной».

       «Принято», – ответил Вирт.

       Я был полностью уверен, что лезть наверх или в подвал бессмысленно до тех пор, пока не разберусь с первоисточником. А им, как я понял из тех рассуждений, что услышал от сущностей-симбиотов, является какой-то старший.

       Но делать нечего. Вирт тут мне не смог помочь, информации об этих странных старших в его базе знаний не было.

       Хотя те же Древние маги кое-что знали о них. По крайней мере, догадывались о том, что существуют некие древние сущности, энергетические существа, дающие небывалое могущество.

       Кстати.

       «Вирт. В инфокристаллах, найденных в городе Древних, наверняка должна содержаться подобная информация. Они ведь искали именно их».

       «Принято к сведению», – бесстрастно ответил тот.

       Ну а по этой ситуации пока полный ноль. И это тоже непонятно. Сущности-то есть. Вот они где-то рядом. И они как-то попали сюда.

       А кстати – как?

       Ответов на этот вопрос всего два: или они существовали здесь всегда, например были заперты в той пространственной аномалии, что находится тут, либо их притащили сюда с помощью какого-либо артефакта Древних. В этом доме оба варианта вероятны. Здесь наверняка наличествовали какие-то древние артефакты, о которых упоминал Прыгун. А уж эту самую аномалию я вижу собственными шлюзами.

       И я посмотрел наверх, туда, где мне в небольшой просвет лестничного пролёта можно было разглядеть часть достаточно просторного зала. И что-то интуиция мне подсказывала, что без тех самых пресловутых артефактов этой аномалии тут бы никогда и не было.

       «Кстати, о птичках. Вирт, постарайся выяснить, что необходимо магической гильдии бывшего владельца этого дома? И вообще, попробуй узнать, что это в принципе за предметы? И проанализируй, могут ли они иметь хоть какое-то отношение к происходящему, то есть появлению тут этих энергетическо-ментальных сущностей или аномалии».

       «Выполняю, – произнёс он. И буквально в следующую секунду я получил ответ. – Перечень артефактов, за которые гильдия объявила награду, получен. – И мне на интерфейс был выведен небольшой список, состоящий всего из четырёх пунктов: – Красный неопознанный шар, предположительно сторожевой артефакт.

       Две скрижали со встроенным плетением пятнадцатого уровня, назначение неизвестно, слишком велико количество схожих по описанию и уже известных артефактов.

       Источник нестабильного излучения с неоднородным магическим полем. Имеет форму небольшого куба с ребром десять сантиметров. Цвет материала изготовления – тёмно-синий. – Это похоже на то, что я ищу. Но, судя по всему, данный предмет может относиться лишь к сущностям, но никак не к Старшему, о котором говорили мои симбиоты. – Неизвестный тип артефакта, работающего как портальная арка. Имеет форму тонкого наручного браслета. Изготовлен из тёмного материала, предположительно какой-то неизвестный металл».

       Что-то мне это напоминает. Где-то подобный браслет я уже видел.

       Я почесал себе лоб.

       «Так вот где», – усмехнулся я, смотря себе на руку, где как раз перед моими глазами мелькнуло то, о чём я подумал.

       Второй такой же браслет. Но в том, что я по глупости надел себе на руку и не смог потом снять, не ощущалось никаких ментальных энергий. Как же тогда маги смогли понять или определить предназначение того, что находился у них? Видимо, или они уже встречали подобные предметы, или тот, что у них, был хотя бы частично заполнен энергией и в нём всё ещё существовало действующее плетение.

       Однако ничего похожего по описанию на то, что способно вскрывать или создавать подобные пространственные карманы, среди списка предметов не было.

       «Жаль, – констатировал я. – Было бы неплохо знать, что даёт такие возможности».

       «Это сделали младшие, что живут здесь, – неожиданно раздался голос у меня в голове. Эту информацию сообщили мне мои сущности. – Они не такие, как мы. Не только потому, что не хотят служить. Они другие. Мы управляем энергией. Они – пространством. Мы меняем энергетическую структуру мира. Они меняют сам мир. Они сильнее нас. Но их гораздо меньше. Это они нашли и открыли пространственный кокон и обустроили его».

       «А старший? – решил узнать я, коль мои симбиоты так разоткровенничались. – Как он оказался здесь?»

       «Не знаем. Но этот старший не отсюда. И самостоятельно он попасть сюда не мог. Он из другого пространства. А значит, его могли только призвать. – И даже несколько радостно воскликнули: – Да, его призвали! Мы чувствуем остаточный след Зова. Кто-то призвал старшего сюда».

       Ну, теперь становится всё более-менее понятно.

       Жил-был старый маг, приторговывал недорогими магическими изделиями и игрушками. Но вот однажды к нему пришли его собратья маги и принесли несколько интересных артефактов Древних. Был ли маг их штатным исследователем, или это была его собственная инициатива, но он решил изучить то, что оказалось у него в руках. И волею случая сумел разобраться с одним из артефактов, скорее всего, это одна из скрижалей. Не знаю, что это: то ли это некая печать, то ли заклинание призыва сильнейшей магической энергетической сущности, или ещё что-то науке пока неизвестное. Но маг не был полным профаном, к большой удаче всего этого мира, и, скорее всего, подозревал, что это может быть, хотя бы примерно. А поэтому обезопасил как себя, так и других, хотя бы частично, как я понимаю, воспользовавшись для этого простейшим сдерживающим кругом, привязав вызванную сущность к какому-то предмету, находящемуся на тот момент у него. Всё он сделал чин по чину, только не учёл, что тем, кто явится к нему, будет настолько древнее и могущественное существо, как этот старший, кто бы он ни был. И это обернулось для него безвременным концом, возможно проходившим в жутких мучениях. О мучениях, я думаю, можно судить по тому, что мало радости доставит любому существу быть заключённым в какой-то виртуальной энергетической тюрьме. А с этим старшим произошло именно так.

       Появившаяся сущность вырваться за пределы дома хотя и не смогла, она даже комнату, как я понимаю, покинуть не может, но мага убила. И что ей делать?

       А вот что: добрый маг оставил ей такой полезный артефакт, в котором томились и ждали своего часа милые и добрые младшие. Тот, не будь простаком, взял их и высвободил. Нужны же старшему те, кто будет ему служить и охранять его, пока он находится в этом своём странном и непонятном состоянии. Сам он, как я понимаю, находится в каком-то странном состоянии сна или чего-то похожего, иначе давно обнаружил бы как себя, так и меня. Эти старшие, как подсказывает мне интуиция, на порядок опаснее и сильнее любых симбиотов и прочих младших.

       А вот младшие сущности, которые теперь были привязаны уже не к артефакту, а к старшему, в силу своих способностей преобразовали этот дом, пробив прямо из него проход в ближайший пространственный карман. Не удивлюсь, если подобный пространственный карман есть ещё и в подвале, ведь одна группа сущностей обитает и там. И теперь они несут в доме свою бессменную вахту. Уничтожая всех, кто осмеливается сюда проникнуть.

       Но что интересно, до меня эти опасные стражи пока не добрались. Так и что теперь делать?

       А делать нужно вот что. Пока есть возможность прокрасться к спящей старшей сущности и постараться развоплотить её. Нечего играть в благородство. Ну а младших или уничтожить, или привязать, как и тех, что я уже сумел приручить.

       Кстати.

       «А те младшие, что живут здесь, согласятся стать такими же слугами, как и вы?» – спросил я у сущностей.

       «Да, – не раздумывая, ответили те. – Даже ещё охотнее, они не могут жить без хозяина. Этот старший как-то изменил их. Они с радостью будут служить тебе. Но для этого нужно уничтожить старшего».

       «Это понятно, – пробормотал я, – можно было и не говорить. Вы сможете удержать их в доме, пока я буду разбираться с тем, кто находится там?» Я кивнул на стену перед собой.

       «Мы будем стараться, – честно ответили симбиоты. – Они сильнее. Но несколько минут мы сможем тебе дать».

       «В нашем случае это будет равноценно вечности», – подумал я.

       И, не став откладывать, двинулся в направлении стены, которой тут тоже не должно было быть.

       Я оказался прав. Не знаю, что это, но уж точно не стена. Эти местные сущности создали для своего хозяина нечто невероятное. Это своего рода нереальная материя, спрессованная до состояния её вещественного осязания. Этой стены нет. Это просто иллюзия. Спрессованная магия. Даже не энергия, а её сущность. Но она представляла собой одну сплошную стену. Вполне вещественную, не дающую пройти дальше. И сейчас мне придётся преодолеть её.

       С ходу я придумал только один способ, как можно пройти сквозь эту магическую преграду. Коль это магия, ментальная энергия, то проще всего поглотить её.

       Приложив руку к стене, я призвал одну из своих способностей. Поглощение сущности.

       И неожиданно огромный океан магической энергии стал вливаться в меня. Моя менто-энергетическая структура стала работать на пределе своей мощности – это был, наверное, единственный раз, когда все её возможности были задействованы на все сто процентов.

       Было большой удачей, что кластер предварительно успел провести оптимизацию и перестроение моего менто-информационного поля и каналов внутренней и внешней передачи менто-энергии. Иначе поступающий поток менто-энергии просто разорвал бы меня на части.

       Постепенно стена стала истончаться. Она как бы теряла свою осязаемость, материальность. И вот от неё осталась лишь зыбкая дымка, а через мгновение не осталось и её.

       Все артефакты, что были у меня с собой, были прямо переполнены менто-энергией. Отдельные даже претерпели некоторые структурные изменения и поменяли свойства от того количества менто-энергии, что я в них влил. Став более мощными, крепкими, убийственными, надёжными, опасными, стабильными и качественными.

       Но главное, я наконец осознал, для чего мне таинственный некто, открывший видение истинного магического мира, запретил заполнять свой внутренний накопитель больше чем наполовину.

       Эта магическая стена ещё на четверть наполнила моё внутреннее хранилище менто-энергии.

       Но не сейчас следует предаваться воспоминаниям.

       Путь вперёд открыт.

       С того момента, как я стал откачивать менто-энергию из магической стены, воздвигнутой сущностями, мои симбиоты постоянно сообщали мне, что стараются сдержать натиск младших, пытающихся прорваться к тому, кого они называют старшим. И я понимаю, что это не просто так.

       Эта самая сильная старшая сущность всё ещё пребывает в состоянии покоя и сна, однако вечно длиться так не может. Скоро она очнётся, и тогда, я чувствую, даже всех моих способностей может не хватить, чтобы противостоять ей. Поэтому нужно спешить.

       Я вхожу в пыльное тёмное помещение. На спальню или что-то жилое эта комната походила мало. Совершенно пустой зал десять на десять метров, в центре которого начертана странная пентаграмма, внутренний круг которой мне очень хорошо знаком. Лениавес рисовал его вокруг моей тушки, когда мы проводили ритуал привязки и активации артефакта Слеза утренней звезды. Но здесь было что-то более сложное. Присутствовало ещё пять дополнительных уровней защиты.

       «Невероятно, – оторопел я. – Столь мощная руническая пентаграмма и не смогла удержать это существо?»

       То, что пентаграмма мощная, я не сомневался, так как видел самый слабый из уровней в действии. А было ещё пять.

       Выходит, что эта непонятная амёба, лежащая сейчас в центре этой фигуры, является столь опасным существом, что полностью сдержать его возможности не может даже эта ментально-энергетическая стена, окружающая её сейчас, которую я вижу. Однако в ментальном плане она занимает весь внутренний объём ментальной защиты, выстроенный энергетическим куполом, созданным ею. И похоже, не просто занимает, а старается раздавить, разорвать его изнутри. Но пока у неё это не получилось.

       «Вот куда ушла энергия, добытая сущностями из тех, кто пытался пробраться в этот дом», – понял я.

       Младшие практически всю ментальную энергию, полученную из своих жертв, передавали этой старшей сущности по связывающим их каналам. Я и сейчас видел их. Тонкие ментальные нити, разлетающиеся в разные стороны, проходили даже через купол, внутри которого находился старший. А значит, рано или поздно он сможет выбраться наружу, это лишь вопрос времени.

       Похоже, не зря судьба привела меня в этот домик на окраине квартала магов на этой станции. Встретиться с этой сущностью нам, возможно, пришлось бы и в будущем, однако сейчас у нас есть одно небольшое преимущество. Эта сущность спит и не может действовать в полную свою силу. Этим следует пользоваться, пока мне представился такой шанс.

       Но как, интересно, мне прорваться к ней?

       Осторожно подхожу к энергетическому полю, что куполом окружило данную необычную сущность.

       Никаких чувств и идей.

       А если идей нет, то делаем как всякий русский. Суём любопытный палец прямо в мясорубку.

       И, к моему глубокому удивлению, он с небольшим сопротивлением проникает сквозь первый уровень защиты.

       От неожиданности отдёрнув его назад, я повторяю эксперимент.

       «Работает», – поражённо посмотрев на невредимый, но такой любимый указательный палец, я вытаскиваю клинки.

       И хотя у меня есть огромное желание зажмуриться перед тем, как сделать шаг внутрь купола, удерживающего столь сильную и древнюю сущность столько времени, я, не закрывая глаз, делаю один большой шаг и проникаю внутрь.

       Как оказалось, попасть сюда получилось не сложнее, чем куда-то в иное место. Просто стоит перебороть свои страхи и сделать следующий шаг.

       Шаг. Второй. Третий. И вот это трёхметровое сероватобурое нечто, растёкшееся по полу, лежит передо мной.

       Ну, к чёрту предрассудки.

       Клинки.

       Поглощение сущности, удар, поглощение сути.

       «Регистрирую новый менто-информационный модуль», – сообщает Искатель.

       Удар. Ещё удар.

       Поглощение сути. Поглощение сущности.

       Новый ментомодуль.

       И ещё один. И ещё.

       Но старшая сущность даже не шевелится. Она спит. Кажется, мои комариные укусы не причиняют ей никакого вреда.

       Удар. Удар. Удар.

       «Что это? – Неожиданно я понимаю: – За мной наблюдают».

       Смотрят, рассматривают будто сквозь лупу и думают, прихлопнуть эту козявку или отогнать, махнув рукой.

       Я на автомате нападаю. Пытаясь поразить это нечто, откусываю от него по кусочку, но для этого странного и непонятного существа мои трепыхания напоминают лишь комариный писк в ушах и зуд на месте укуса.

       И вот я почувствовал взмах над своей головой.

       Удар. Сильный, хлёсткий, ставящий на место и показывающий, кто я есть на самом деле. А то возомнил себя невесть кем.

       Пресс сдавливает виски. Энергетическая сущность очнулась и обтекла меня, сжав, сдавив, расплющив. Превращая моё ментальное тело в какой-то маленький скомканный кусок разномастной грязи.

       Моя сущность, то, чем я являюсь на самом деле, тот, кем я стал, всё погибает.

       Раньше я старался поглотить сущность старшего, а теперь это происходит со мной. Мою душу пьют глотками. Я чувствую, как она утекает из меня. Я не могу ничего поделать. Я даже не понимаю, как это остановить. Куда нужно смотреть. Я не вижу своего врага. Я не вижу того, как он смог так присосаться к моей душе, я теряю свои способности. Я вообще ничего не могу. Я ноль. Я ничто.

       Я ничто? Я?

       Я был кем угодно и когда угодно, но чтобы ноль? Ничто?

       Это не я. Это не мои мысли. Я идиот, болван, балбес, тугодум. Но не ничто. И тем более не ноль!

       У меня есть палочка, и даже не одна!

       И чтобы какая-то безмозглая амёба указывала мне на моё место?!

       Такая ярость накатывается на меня, что я, уже ничего не соображая, иду вперёд.

       Это я ноль?! Это я ничто?!

       Я не замечаю, как вхожу в самый центр амёбы.

       Хотя это только мне кажется, на самом деле я и так уже давно стою посреди пентаграммы.

       – Это я ничто?! – ору я, разрывая связки.

       Я не осознаю своих действий. Понимаю только одно: мою душу хочет выпить это тупое безмозглое создание. Мою. Душу. И оно считает меня никем. Я для него ничто. Ноль.

       – Я?! – Крик разрывает моё сознание.

       Раскинув руки в стороны, я сажусь на одно колено и вонзаю оба клинка по самые рукояти в тело этой твари.

       Я ноль?

       Я?!

       «Нет, ты ошибаешься, – уже шепчу я, – ты глубоко ошибаешься».

       И начинаю поглощать, как поглощал менто-энергию, саму эту тварь.

       Мне не нужны её способности. Мне не нужна её жизнь. Мне нужен я. Та драгоценная часть моей души, что попала к ней. И если для того, чтобы вернуть её обратно, мне потребуется впитать в себя всю эту энергетическую субстанцию, я это сделаю. Заодно заполню ту пустоту внутри своего сознания, что образовалась после того, как эта сущность стала пить мою душу.

       Моё. Я тяну и тяну суть и сущность этого энергетического существа.

       Я уже ничего не соображаю.

       Вернуть своё. Как я это сделаю, меня не интересует. Главное – вернуть, если я потеряю хоть капельку своей души, это буду уже не я.

       Не знаю, сколько я так стоял. Год, час или вечность. Но сейчас в комнате нет ни грана менто-энергии. Я поглотил всё, до чего дотянулись мои загребущие руки. Артефакты, что находились здесь, превратились в прах, я вытянул из них не только менто-энергию, но и энергию, удерживающую их от распада. И не только магические амулеты, а все предметы в комнате превратил в тлен.

       Нужно приходить в себя. Сейчас я ничем не лучше тех же симбиотов. Ходячая смерть. Приблизься я к любому живому существу, и с ним станет то же, что и со всем остальным. Я выпью его без остатка. Я высосу из него всю доступную энергию.

       Это и стало приводить меня в чувства. Это и заставило мой разум постараться оценить ситуацию и вновь взять контроль над своим сознанием.

       Это не я. Вернее, я, но и не я. Во мне сейчас говорит моя злость, желание вернуть себя, не растерять свою целостность, которая и так во многом претерпела кучу изменений. Но внутри, подо всей этой шкурой, всё равно есть где-то моё маленькое «я».

       Нужно загнать того монстра, что проснулся во мне. Кто он? Я не знаю, но теперь и это часть моего «я». Эта та скрытая его сторона, которая теперь навсегда будет со мной. Это та тёмная сторона моей души, которая будет жить во мне. И мне не хочется превращаться в подобную амёбу. Ведь и это существо раньше могло быть кем-то похожим на меня.

       Так я и просидел несколько минут. Пока не понял:

       «Всё. По крайней мере, со мной можно говорить, не опасаясь, что я развоплощу любого приблизившегося ко мне».

       А коли я это понял, то надо идти. Надо возвращаться к своим. Осмотреть этот дом и двигаться дальше.

       «Пора. – Я встал и пошёл из этой комнаты. – Не хочу больше находиться здесь. – Оглянувшись у порога, я с изумлением заметил, что пентаграмма, нанесённая на пол, полностью исчезла. – Я понимаю, что поглотил менто-энергию, которая в ней курсировала, но куда делся сам рисунок? Непонятно». И я потряс головой.

       Вопросы, вопросы. И никаких ответов.

       Я вышел в коридор.

       Ну что же. Теперь пора заняться местными симбиотами.

       Я уже хотел призвать их, но этого делать не пришлось. Куча виляющих хвостами щенков чуть ли не снесла меня, проносясь сквозь мой менто-энергетический центр, как только я обратился к ним. Они даже клятву служения принесли на ходу, лишь бы я не передумал и не оставил их здесь. Вот и верь после этого в страшные сказки.

       Злодей спокойно спал, а свора добрых щенков, готовых от отчаяния служить любому, кто сможет разобраться с ним, сама разносила в пух и прах любого посягнувшего на владения их «любимого» хозяина. И кто здесь плохой, а кто хороший, не ясно. Одному всё равно, что происходит вокруг него, а другие даже не понимают, что делают, по-другому они не могут.

       Ладно, здесь разобрались. Осталось быстренько осмотреть дом.

       Интересно, сколько я потратил на старшего и местных симбиотов?

       «Три часа», – промелькнуло в моём сознании.

       «Сколько?!»

       И я, не разбирая дороги, понёсся на выход.

       С остальным будем разбираться завтра. Сегодня есть и более важные дела.

       Хотя…

       Тут я, пожалуй, оставлю Мука, он будет не против, да и за зданием присмотрит, думаю, не хуже любого другого. Всё-таки главный страж города Древних магов, правда в прошлом. Но девятнадцать тысяч лет не проходят даром. Тем более такой чин не просто так дают.

       Подбежав к двери, я оглянулся на полутёмное полупустое здание и пробормотал:

       – Ну, до завтра, теперь ты будешь нашим домом. – И, кивнув непонятно кому, вышел на улицу.

       М-да, такого серого, хмурого и раздражённого лица, как у Лениавеса, я, пожалуй, не видел ещё ни разу в жизни.

       – Теперь я знаю, почему ты прихватил с собой этого сумасшедшего некроса, – кивнул он в сторону Мука, – он такой же болван и бесчувственный дуболом, как и ты, – не дав мне ничего сказать, с порога «поприветствовал» меня корнол и отвернулся.

       «Что тут произошло?» – спросил я у нашего демонёнка.

       «Он хотел несколько раз пройти внутрь дома, я не давал это сделать. Ты ведь запретил туда входить», – безмятежно ответил Мук.

       «Ты всё правильно сделал. Этим ты спас его жизнь. – Я немного подумал. – А несколько раз – это сколько?» – на всякий случай уточнил я.

       «Пятнадцать», – назвал точную цифру наш страж.

       «Понятно», – мысленно пробормотал я и, уже обращаясь к корнолу, пояснил:

       – Лениавес, прости, что так долго, но иначе было нельзя. Если бы вы пошли со мной, то непременно погибли бы. Все. Мук, тем, что не пустил тебя внутрь, спас твою жизнь или даже душу. Не знаю, понимаешь ты, о чём я говорю, или нет.

       – Да я и не сомневаюсь, – уже гораздо спокойнее ответил оборотень, – глядя на тебя, этому любой поверит.

       – А что со мной не так? – удивлённо спросил я.

       – Придём в гостиницу, поймёшь, – с мстительной издёвкой в голосе проговорил он и сразу обратился к Муку, прося его: – Не говори ему. Пусть послужит уроком.

       «Ему не поможет», – с уверенностью ответил тот.

       – Но попробовать-то стоит?

       «Стоит, но на многое не нужно рассчитывать. Он всё равно будет делать по-своему».

       – Я знаю, – как-то смирившись, ответил ему Лениавес, – но пусть и ему немного достанется, – уже откровенно попросил он у нашего будущего сторожа.

       Мук кивнул и пожал плечами, как бы говоря: «На ваше усмотрение».

       Я пытался понять, о чём идёт речь. Вроде ничего необычного я не ощущал. Ну, энергия бродит и переливается по жилам. Ну, чувствую себя превосходно. Больше ничего не было.

       «Ладно, хуже, чем при встрече со старшим, быть не может», – отмахнулся я.

       И ох как ошибся! Правда, узнаю я об этом несколько позже.

       А пока, расслабленный и спокойный, я сказал Муку и Лениавесу:

       – Дом теперь полностью безопасен для нас. Там много ценностей и артефактов. Плюс два пространственных кармана, о которых мало кому известно. Поэтому, думаю, не стоит оставлять его без присмотра. – И, поглядев на демонёнка, продолжил: – Мук, ты останешься здесь. Осмотришь здание. Составишь его план. Проинвентаризируешь все находящиеся внутри здания ценности и предметы. Да, и кстати, ты никаких бытовых заклинаний не знаешь, чтобы там уборку сделать или что-то подобное?

       «А разве такие есть?» – удивлённо спросил тот.

       Просмотрев базу знаний, я с удивлением понял, что, действительно, ничего подходящего нет. Единственное, что я нашёл, – это создание магического голема с несколькими подобными функциями. И то это было местным изобретением, при этом там была такая сложная система плетений, что просто так, без специализированного устройства, эти плетения уместить в единую структуру было невозможно. Но маги одной из гильдий, занимающейся продажей таких големов, каким-то образом умудрялись проделать подобное.

       «Интересно, как?» – задумался я. И решил, что парочку этих магических изделий нам не мешало бы приобрести. Да и шанс их изучить появится не плохой.

       – Ладно, понял, – сказал я. – Тогда просто осмотри здание и собери все артефакты, магические предметы, книги и информационные кристаллы в одну из комнат, а завтра наймём прислугу для уборки помещений. Правда, не всех. Дальше придётся что-то придумать самим.

       Последнее относилось именно к големам. Им в плане доступа в закрытые секции нашей резиденции я доверял несколько больше, чем слугам со стороны.

       Хотя ведь кто-то пыль убирал, вспомнил я своё небольшое путешествие по дому. Нужно понять, кто или что это делал, и возобновить работу этого неизвестного.

       Вроде всё.

       – Тогда, Мук, если вопросов нет, оставайся здесь и приступай к своим обязанностям, а мы пошли назад. Девочки уже, наверное, потеряли нас. Да и пара незавершённых дел у меня на сегодня осталась.

       Посмотрев, как некрос входит в здание нашей будущей резиденции, мы с Лениавесом развернулись и пошли в направлении таверны, где меня ждали мои принцессы. Соскучился я по их симпатичным личикам, если честно.

       В таверну мы дошли без приключений. Единственным имеющим хоть какое-то значение событием было то, что я заметил двух типов, следящих за нами с того момента, как только мы немного отошли от дома старого мага. У самого дома их не было, всё-таки его дурная слава накрепко засела в умах местного населения, заставляя держаться подальше от него даже членов воровской гильдии.

       В том, что это именно воры, я не сомневался, так как одного из них я узнал. Видел я его в той воровской лавке, куда заглядывал. Он, похоже, был сподручным Руди, помощника главы гильдии, а второй явно был подчинённым первого, и работали они в паре. И особых опасений эти господа у меня не вызвали.

       «Видимо, Тлог уже в курсе, что дом теперь наш, – размышлял по пути я, приглядывая за мелькающими время от времени приметными лицами. – Интересно, хватит у него выдержки и здравого смысла не соваться туда без нашего приглашения или нет? Хотя на глупца глава гильдии совершенно не похож. Добиться своей должности без необходимой смекалки и изворотливого ума у него вряд ли получилось бы. Тем более в такой чрезвычайно конкурентоспособной и опасной организации, как гильдия воров. Так что тут можно быть спокойным».

       Пройдя ещё немного и понаблюдав за этой парочкой следящих за нами воров, я понял, что Тлога Горбуна с его помощником в гости к нам нужно будет ждать уже сегодня вечером. Если, конечно, то предложение, с которым они хотят обратиться к нам, достаточно серьёзное, по крайней мере для них самих. Или они заявятся к нам завтра с утра. Но я почему-то больше склонялся к сегодняшнему вечеру. Во-первых, это ночные жители, и поздний вечер их не особо смутит. Тем более, во-вторых, Тлог Горбун и его помощник не похожи на тех людей, то есть троллей и демонов, которые привыкли откладывать свои дела в долгий ящик. В-третьих, они точно хотели мне, вернее, нам кое-что предложить. Ну а в-четвёртых, это его внучка. С ней тоже не всё просто.

       Похоже, у нас скоро в её лице появится ещё один кандидат на вступление в нашу новую, но стремительно набирающую обороты гильдию. Но как-то не хочется мне иметь в наших рядах того, кто может быть хотя бы невольным информатором для воров. А потому над этим тоже стоит хорошенько поразмышлять. Что и как обставить. Хотя, конечно, проще всего ввести его внучку во внутренний круг гильдии, взять с неё вассальную клятву, как с наёмников Трона, и не париться. Однако всё равно нужно над этим подумать, может, ещё какая идея возникнет.

       Хотя иметь в своих союзниках одну из воровских гильдий достаточно выгодно, это может принести нашей организации несколько дополнительных плюсов.

       Так, размышляя о выгоде союза хоть и не с самой большой, но достаточно организованной и управляемой гильдией воров, я дошёл до нашего временного жилища. Лениавес всю дорогу был необычайно молчалив и задумчив, лишь изредка бросая в мою сторону какие-то подозрительно насмешливые взгляды.

       «Чего он так веселится и с нетерпением ждёт? – всё задавался вопросом я. – Что со мной могло произойти?»

       И каждый раз после очередного пойманного на себе подобного взгляда старался разобраться, что же его вызвало. Но так и не мог понять. Никаких особых изменений в себе я не чувствовал и не мог уяснить, что могло его так разобрать и тем более что это могло быть такое, что заметно любому, хотя бы немного знающему меня, с первого взгляда? Видимо, это что-то внешнее.

       «Неужели я как-то изменился?» – всполошился я.

       Но нет. Костюм передавал на интерфейс то же самое изображение и мою виртуальную модель, которую я мог наблюдать в нём и раньше.

       «Ну да ладно, – решил я, – разберусь со временем, или девочки подскажут. Чьей ещё реакции на моё появление может ожидать этот интриган?»

       Вот и таверна, она же ресторан, трактир и место заключения сделок. Подходя к зданию, я увидел выглядывающего из-за угла Глеоса.

       – Иди сюда. – Я махнул ему рукой, остановившись у входа. – Давно здесь ошиваешься? И что внутрь не заходишь? – спросил я у него, когда он подошёл к нам.

       – Ну, нам в зале появляться нельзя, если там не нужно убрать или сделать ещё что-то. Например, официантке помочь там или хозяину принести что-нибудь. А так мы в задних помещениях обычно ждём и разные работы в таверне выполняем, стойло чистим, помещения и комнаты прибираем, по кухне помогаем, продукты носим. Хозяин не любит, чтобы его рабочие без дела сидели, – объяснил парнишка.

       – Правильно делает, – ответил я. – Но это сейчас не наш случай. Пойдём. Нужно предупредить Длона, что ты у него больше не работаешь. – И, кое-что вспомнив, уточнил: – У тебя нет непогашенных долгов перед ним?

       – Нет, что вы, – замотал головой Глеос. – Он меня официально взял на работу, так что у нас всё законно.

       – Хорошо, – ответил я. – Думаю, нам он не откажет и без проблем отпустит тебя. – Я протянул руку к двери. – Да, постой, а почему ты один? Где твоя сестрёнка? – вспомнил я о том, что мы вроде как договаривались, что Глеос придёт не один.

       – Ну, – и парнишка замялся, – я не знал, как долго вас не будет, и поэтому она ждёт в зверинце, на заднем дворе, там, кроме меня, в это время никого не бывает, да и временно обитающие там сторожевые бхуты её любят. И поэтому никто обидеть её там не сможет.

       – Кто её любит? – удивился Лениавес.

       – Бхуты, – пожав плечами, повторил мальчонка.

       Корнол неверяще посмотрел сначала на него, а потом перевёл взгляд на меня.

       – Невероятно, – пробормотал он. – Бхуты никого не любят, даже того, кого признали своим хозяином. Они его просто терпят и выполняют его приказы, но не более.

       – А её любят. Её все животные любят. Она хорошая, – как что-то само собой разумеющееся произнёс Глеос.

       Я постарался быстренько найти информацию по этим самым сторожевым бхутам. И вот что разыскал.

       Корнол был прав. Это дикие звери, притворяющиеся ручными. Они одни из самых опасных тёмных тварей одного не слишком приветливого и спокойного нижнего плана реальности. Завезены в нейтральные миры как боевые животные. И именно благодаря своим необычайным бойцовским качествам быстро стали известны как здесь, так и во многих внешних мирах. Во многом этому способствовала, как это ни странно, очень сложная процедура дрессировки, или, правильнее сказать, приручения и учёбы этих животных, а также общая сложность работы с ними. Бхуты сами по себе стайные животные. Стаи – по несколько особей, обычно вожак, несколько самок и молодняк. Бхуты похожи на собак, правда ростом с небольшого пони. Всё их тело покрыто костяным непробиваемым панцирем. Очень свирепы, не знают страха. Невероятно сильны, быстры и к тому же, как дополнительный бонус, данный им природой, магически активны. Есть несколько приёмов, которыми пользуются в стае. Огненный разъедающий любую защиту укус. У самих слабый щит, функционирующий постоянно. И невероятная регенерация. Самое же необычное (хотя, что в этом мире может быть необычного, ещё нужно подумать) – это способность мысленного общения между собой.

       Опираясь на полученные сведения, я предположил, что они полуразумны. Правда, никакой прямой и достоверно указывающей на это информации в сети мне найти не удалось. Но слишком уж странные у них поведение и повадки. Из-за этого эти практически дикие звери хоть и считаются одомашненными (и кто, интересно, так считает?), но на деле это не так. Они в принципе неприручаемы. Живут по своим законам стаи. Служат только одному хозяину и именно тому, кого стая самостоятельно выберет своим вожаком.

       И как раз в этом и есть основная загвоздка: если стая не признает в тебе главаря, то тогда тебя ждёт только один результат. Смерть. Стая не прощает ошибок.

       Благодаря всему этому подобные животные или, правильнее всё же сказать, полуразумные животные очень ценятся различными поисковиками, наёмниками, охранниками караванов, телохранителями и стражами, особенно теми, кто были родом из нижних планов. Наличие такой стаи в любом отряде сильно поднимает его конкурентоспособность и престиж в глазах работодателя. Да и боеспособность такого отряда заметно повышается. И значит, таким отрядам достаются и более дорогостоящие контракты, и индивидуальные премии при работе в группе или связке с другими отрядами наёмников. Ведь кроме своих боевых качеств бхуты привносят в такой отряд и свои сторожевые способности. Их нюх и слух очень чувствительны. И поэтому нет лучшего дозорного, чем бодрствующий и натренированный именно на сторожевые функции бхут.

       И вот эти удивительные создания сейчас находятся здесь.

       – И откуда тут бхуты? – впечатлённый найденной информацией, поинтересовался я.

       – Да, один демон привёз их на продажу, вот я за ними и ухаживаю, – как само собой разумеющееся ответил мальчишка. – Ну, как ухаживаю, – поправился он, – прихожу, просовываю им в клетку еду, и всё. Вот. А Ралия, моя сестра, как-то принесла мне обед, я как раз тогда кормил бхутов, и попросила у меня разрешения помочь мне и покормить их. Но я и оглянуться не успел, как эта глупышка вошла в клетку. Ралия всегда была немного не от мира сего. Я поэтому и стараюсь оберегать её, она и защитить-то себя не может. А с её характером и верой в окружающих… Эх! – Парнишка как-то безнадёжно махнул рукой. – Так вот, она думала, что надо входить и высыпать еду в кормушку, но там для этого было сделано специальное окно. Я просто не успел ей показать, как правильно это делать. – Глеос помолчал. – А потом я полчаса, не веря своим глазам, сидел и смотрел, как эти дикие звери не то что не трогают её, а едят у неё прямо из рук, а она вдобавок ещё и почёсывает им загривки. Ну, я, конечно, не рассказал об этом никому, однако Ралия с тех пор стала приходить сюда со мной, когда была моя ночная смена. Ей-то всё равно, и темнота ей не помеха, – как-то грустно произнёс Глеос, а потом закончил: – В общем, с тех пор она помогала мне с уборкой, чистила им клетку и кормила. Так что лучшего места во всём городе, чтобы спрятать её, я и придумать не смог бы.

       – Понятно, – кивнул я. – Ладно, пойдём сходим за ней и поднимемся в наш номер. Нам всем ещё многое нужно успеть сделать за сегодняшний вечер.

       Я предполагал управиться с этими делами примерно за час-полтора, а потом подойдут те гости, чьи подчинённые следили за нами. Да и хозяин гостиницы ой как сильно хочет переговорить с нами. Ему тоже есть что нам предложить, в этом я полностью уверен. Вон как резво побежала одна из его служанок, заметив нас стоящими у крыльца.

       – Ну, давай, веди к своей сестрёнке, да и на этих бхутов очень интересно взглянуть. Никогда их не видел, – честно признался я.

       – Тогда вам лучше близко к ним не подходить, – серьёзно предупредил меня Глеос. – Они очень ревностно охраняют своё пространство от чужаков. А чужие для них все, кто не является членом их стаи.

       – А как же твоя сестра? – усмехнувшись, спросил я.

       – Не знаю, – пожал он плечами. – Может, они её уже приняли в свою стаю или считают каким-нибудь отбившимся от чужой стаи детёнышем. Но не обижают, а, наоборот, защищают, будто она и правда одна из них, – задумчиво закончил он и направился за угол, откуда и наблюдал за входом в таверну.

       Метров через тридцать за первым зданием располагался огромный двор, в дальнем конце которого находилось ещё одно достаточно большое строение.

       – Это и есть тот зверинец, о котором я вам рассказывал, – сказал Глеос и направился прямо ко входу в это здание. – К решёткам не приближайтесь, – предупредил нас молодой эльфар. – Неизвестно, как отреагируют на ваше присутствие бхуты.

       – Хорошо, – отозвался Лениавес.

       Мне же нечего было ответить на его просьбу, так как сразу же после того, как Глеос нас предупредил, у меня возникло чёткое понимание того, что внутрь войти всё-таки придётся, по крайней мере мне. Поэтому я лишь молча кивнул на его слова, показывая, что услышал их, но вот то, что я буду и действовать так же, это совершенно не значило.

       В общем, мы маленькой цепочкой из трёх нейтралов (нужно же как-то называть местных жителей, человек или людей не подходит, кроме нас тут, оказывается, огромное множество и совершенно других рас) вошли внутрь.

       «М-да, не зря меня терзали смутные предчувствия того, что внутрь зайти всё-таки придётся», – подумал я.

       В помещении стояло порядка десятка различных демонов, я бы сказал, бандитской наружности, но не уверен, что и сам выгляжу намного лучше их со всем навешанным на себя вооружением. И смотрели они на того одного огромного и мускулистого, похожего на минотавра (да что похожего, вылитый минотавр, только раза в два так крупнее) демона, что сейчас проходил мимо парализованных бхутов, беспомощно смотрящих на то, как он приближается к вжавшейся в угол девочке, вернее, очень худенькой и изящной девушке.

       Я вовремя успел перехватить Глеоса, рванувшегося на выручку своей сестре, и отрицательно покачал головой.

       – Я сам, – тихо прошептал я и, оставив парнишку на Лениавеса, двинулся в направлении столпившихся у клетки демонов.

       Тихо подойдя к стоящему позади всех молодому темнокожему мускулистому, правда, не очень высокому демону, я спросил:

       – Слышь, парень, а что тут происходит?

       – Да Регус, – тот кивнул в сторону минотавра, – хотел показать свой товар, а тут эта эльфарка, оказывается, уже всю стаю приручила. Вот он и взбесился. Конечно, любой бы взбесился, когда такие деньжищи мимо пальцев ушли. И как только умудрилась? – И удивлённо посмотрел на девушку. – Это повезло ему, что он догадался нанять мага и тот надел на зверей сдерживающие ошейники, а иначе бы они нас тут всех порвали. Не знаю, – он задумчиво почесал затылок, – а вот девчонке, похоже, очень не повезло. И что она тут делала? Видно же, что случайно сюда попала. Но что случилось, то случилось. Попробуй объяснить это любому демону с Миноса, тем более если он потерял больше пятидесяти штук кредитов. И вот теперь он орёт, что она ему весь товар попортила и должна будет ему за всех зверей заплатить. А, судя по всему, у неё, кроме её смазливой мордашки, и нет ничего. Думаю, продаст он её или сам попользует, а потом продаст, хоть это и незаконно. Но его поймут. Симпатичная, я бы себе такую купил, – отвлёкся от рассказа молодой демон, но потом вернулся к своему повествованию: – Из наших с ним тоже никто связываться не будет, не рискнёт. Он же с Миноса. Порвёт любого. Особенно если взбесится. А сейчас он как раз на грани. Вон все глаза кровью залило, – рассказывал мне словоохотливый демон, но вдруг насторожился и с подозрением спросил: – А ты, вообще, кто?

       – Да я так, мимо проходил. Мне в таверне обслуга сказала, что здесь бхуты есть. Я и зашёл посмотреть, никогда их не видел, а слышать приходилось. Вот и кинул пару монет парнишке, – и кивнул в направлении Глеоса, – чтобы он меня сюда привёл и показал этих зверей.

       – А, понятно, – понимающе покивал мне демон, – я и сам их впервые вижу. Но, парень, опоздал ты, интересного сегодня ты вряд ли здесь увидишь. Этот товар теперь только в расход, никому служить они больше не будут. Выбравшие хозяина бхуты никому больше не нужны. Разве что на сувениры и на ингредиенты их Регус разберёт да продаст. Мы уже и уходить с парнями собирались, когда Регус в плане компенсации предложил с девчонкой поразвлечься. Да мы как-то не по этой части. Если бы она сама там согласилась или за деньги, как с девчонками из весёлого квартала, то можно. А так это не для нас. В гильдии узнают, и нам хоть даже ничего и не сделают, но это очень сильно ударит по нашей репутации. Регус-то потом сможет оправдаться. А мы вряд ли. Так что пойдём мы. А то он тут сейчас сначала с девчонкой разберётся, а потом и за зверей примется. Миносец, что с него взять. – И, обратившись к стоящим у клетки остальным демонам, сказал на предположительно незнакомом мне наречии: – Пошли, парни, нам ловить тут нечего. Регус обломался со своим товаром.

       – Слим, может, выкупим у него девчонку, – предложил моему собеседнику один из наёмников.

       «А он, похоже, тут за главного», – сообразил я.

       – Нет, – отрицательно покачал головой тот, – она не стоит наших жизней, а меньшего этот псих в своём нынешнем состоянии за неё не попросит.

       – Твоя правда, – согласился говоривший с ним наёмник.

       – Ну, удачи тебе, малышка, – сказал Слим, обращаясь к Ралии, – и пусть смерть твоя будет лёгкой. – И развернулся, направляясь к выходу.

       За ним потянулись все остальные. Но уйти им не дал мой внезапно раздавшийся голос, вернее, даже не голос, а мощнейший рык. Вот где пригодился навык Рыкуна. Правда, я его немного поумерил, чтобы не поубивать здесь всех к чёрту. Но зато на меня обратили внимание уже теперь все присутствующие, включая и минотавра, потряхивающего головой и налитыми кровью глазами смотрящего в мою сторону.

       – И вам моё всем с кисточкой, – слегка склонив голову, сморозил я первое, что пришло мне в голову.

       Удивились, видимо, не только наёмники, но и демон с Миноса, который ещё раз тряхнул головой.

       – Тебе чего? – сквозь рык послышался его вопрос.

       «Смотрите-ка, оно говорит», – мысленно усмехнулся я и ответил минотавру:

       – Уважаемый, мне тут сообщили, что у вас произошло небольшое недоразумение с моей племянницей, – смотря прямо ему в глаза, проговорил я и указал рукой на сжавшуюся в маленький комочек девушку, забившуюся в угол комнаты. – Так вот, я бы хотел разобраться, что тут случилось, и по возможности уладить всё мирным путём. А то, знаете ли, не хочется мне сегодня ещё кого-то убивать.

       Похоже, поговорка о том, что наглость города берёт, работает и в этих мирах.

       В ответ на мои слова раздавалось только бешеное сопение и опять стали наливаться кровью глаза.

       – Эй, эй, друг, осади, – протиснулся я мимо наёмников к клетке и оказался напротив возвышающегося надо мной демона.

       «Блин, а от двери он выглядел значительно менее внушительно», – произвело на меня такое впечатление то чудовище, что сейчас склонилось надо мной.

       – Я просто хотел договориться, – постарался я успокоить это пятиметровое чудовище (и как он сюда только влез). – Ты же не просто так сюда прибыл за тридевять земель, чтобы продать этих милых и добрых зверюшек каким-то злобным магам на опыты, я прав?

       Тот продолжал тупо смотреть на меня налитыми кровью глазами с полным отсутствием проблеска разума в них.

       «Блин, ну и что мне теперь делать? Вроде и девчонка не права со своими необдуманными действиями, правда, и убить её я не дам, тем более надругаться над ней. Да это чудовище просто разорвет её. Но и убивать его что-то у меня нет никакого желания. Он вроде как в своём праве. Это его оставили без товара».

       Упс. Хватит думать.

       Замах минотавра. Уход вправо. Рядом со мной пролетела кувалдоподобная рука этого демона.

       Шаг в сторону. Пропускаю рядом второй удар. Двигается этот с виду огромный и неповоротливый демон удивительно легко и плавно. Так что его внешний вид очень обманчив. Не зря с ним не хотели связываться наёмники. Да он бы и стаю всю на кусочки разорвал, если бы осмелились на него напасть. Сильный демон. Даже не думал, что такие существа, как он, есть где-то в этом мире.

       Хотя пора уже давно понять, что я не такой уж и уникальный. Но для одного дня этих открытий слишком много. Сначала старший, а теперь и этот монстр-минотавр.

       Но надо уже заканчивать с ним. Хоть я и не такой уникальный, как думал сам о себе, однако у меня есть кое-что, чего наверняка нет у него.

       Ментоинтерфейс и кластер.

       Мгновенно отстраивается ситуационная модель. На виртуальном теле монстра проявляются его наиболее уязвимые точки.

       Так, не подходит, не подходит. Блин! Да их всего ничего. И поражение в любую из них ведёт только к мгновенной смерти.

       Идеально созданный боец. В том-то и дело, что созданный. Это явно просчитал кластер. Слишком филигранно в его теле и менто-информационном поле подогнаны необходимые для неуязвимого бойца параметры. Слишком мало на его теле уязвимых точек, доступных извне.

       «Кстати, кое-что нужно взять на вооружение и мне. Кластер, просчитай коррекцию и, как будет готово, примени разработанные изменения вместе с Искателем», – отдал я распоряжение.

       Сделал я это потому, что обратил внимание на несколько простых, но от этого не менее действенных изменений в теле демона-миносца, которые позволяли значительно укрепить его основу и мышечный каркас.

       «Поставлено в очередь», – отрапортовал тот.

       Но уязвимые точки на теле нашего монстра всё-таки есть. Например, небольшая область за его правым ухом. Это выход одного из нервных окончаний, повышающих его осязательную восприимчивость, но при этом создающий и обратный эффект. Удар туда не убьёт минотавра, но выведет из строя часов на десять – двенадцать. За это время он успеет остыть. А потом мы и поговорим с ним.

       Скольжение вдоль корпуса, под его занесённой правой рукой. Оказываюсь немного позади и справа.

       «А он, похоже, догадывается, что я собираюсь проделать и куда ударить», – сообразил я, увидев, что минотавр постарался блокировать мой тактический манёвр, но катастрофически не успевал.

       Моя рука уже нанесла тот единственный, но решающий удар, что мне и был нужен. Концентрированный тычок в строго определённую точку на его черепе – и демон с Миноса замирает статуей. А потом с невообразимым грохотом падает на пол.

       – О-бал-деть, – раздаётся в полной тишине голос именно того демона, с которым я разговаривал. – Если бы мне кто рассказал, что чел завалил миносца, я бы долго и смачно ржал, а теперь даже и не знаю… – И, повернувшись к одному из своих, уточнил: – Он ведь чел, не саркал?

       – Чел, – подтвердили его слова, – правда, маг, но очень слабый, его даже ни в одну серьёзную академию не возьмут.

       – А я уже посчитал, что тут ничего интересного произойти не может, – тихо проговорил всё тот же демон и, уже обращаясь ко мне, спросил: – Регус-то жив?

       – Ну, если от падения не помер, то должен быть жив, я его убивать не собирался. – И, посмотрев на него, убедился, что Диагност подтвердил моё мнение о его нынешнем состоянии.

       – И что теперь? – спросил у меня демон, кажется, его звали Слим. – Он, так же как и мы, из гильдии наёмников, мы должны будем сообщить о том, что здесь произошло. – И Слим посмотрел на меня, а потом перевёл взгляд на распростёртое в клетке тело.

       – А что произошло? – пожав плечами, спросил я. – Он жив. Часов через десять придёт в себя. Сам напал на меня, когда я хотел поговорить с ним. Мой друг – магистр магии разума, – я указал на стоящего у двери Лениавеса, – он сможет предоставить на суде полную и достоверную иллюзию всех произошедших здесь событий. И что у нас получается? Он напал на своего потенциального клиента. Ведь, как я понял, миносец собирался продать бхутов. А то, что они привязаны, только снижает стоимость товара. Моя племянница тут оказалась случайно, хотела покормить этих милых зверюшек. Вон, видите, кормушки полны. Как вы думаете, кто им насыпал туда еду? Почему он подумал, что она это сделала специально, я не знаю. Напугал её до полусмерти. Бедняжка в углу сжалась и дрожит вся, как листик на ветру. Подведём итоги. Нападение. Необоснованные обвинения. И угрозы. Впечатляющий набор для простого торговца. А по сути, пусть считает, что продал их нам, мы выиграли торги с ним и купили этих зверей на наших условиях. – И я усмехнулся, смотря в удивлённое лицо наёмника. – А теперь самое интересное и вкусное. Я настаиваю, чтобы вы сообщили в свою гильдию о произошедшем. Тогда, предоставив все улики и официально купив у этого господина его товар, – я кивнул на лежащего на полу зверинца миносца, – я подам встречный иск о неподобающем поведении и нападении на покупателя. А затем потребую компенсацию и полное возмещение как физического, так и морального ущерба, нанесённого этим ужасным страшным демоном такому доброму и маленькому мне, и уж тем более моей племяннице. Как вы думаете, какую сумму мне лучше назвать? – Я с искренним любопытством посмотрел на стоящих передо мной наёмников.

       Те поражённо смотрели на меня и ничего не могли мне ответить.

       Я подошёл к девушке и тихо спросил:

       – Ралия, вы как? Всё нормально? – И слегка коснулся этого сжавшегося в комочек существа.

       Та от моего прикосновения сжалась ещё больше, но я осторожно погладил её по руке.

       – Уже всё закончилось, всё хорошо. Тут со мной твой брат, Глеос.

       Последние слова заставили девушку прислушаться ко мне, и она подняла своё испуганное и заплаканное лицо.

       – Он тут? – тихим волшебным голоском спросила она и посмотрела на меня.

       Я же, глядя в её личико, думал сейчас совершенно о другом.

       «Ну зачем мне уже третья красавица, там что, кто-то хочет, чтобы меня на части разорвало?» И слегка закатил глаза, успокаиваясь.

       Раньше в моём мнимом гареме были только лесная фея и демоница, а теперь ещё появился прелестный, нежный и хрупкий ангел.

       «Интересно, кого не хватает?» – влезла в мою голову полушутливая мысль, но я постарался отбросить её подальше.

       И так тяжело, а сейчас будет всё ещё сложнее.

       «И что мне делать?» – в моей голове засел вечный вопрос, заданный ещё классиком на моей родине, но контекст его вопроса явно находился в несколько другой области.

       – Да, здесь, – наконец совладав со своими мыслями, ответил я, – вон он, стоит у двери. – Я мотнул головой в направлении выхода.

       И только сейчас, удивившись реакции девушки и вглядевшись в её лицо, понял, почему так грустно говорил Глеос о своей сестре.

       Ралия была слепа.

       Она невидяще посмотрела в направлении шумевших наёмников, но никак не на своего брата.

       – Не там, – тихо произнёс я и, аккуратно взяв её за руку, помог девушке подняться и подвёл к брату. – Держи своё сокровище, – сказал я ему, нехотя передавая нежную полупрозрачную ладошку Ралии в его руки.

       Глеос сразу схватил сестру и принялся осматривать со всех сторон, стараясь понять, всё ли с ней в порядке.

       – Ралия, как ты? Всё нормально? Ничего не болит? Он с тобой ничего не успел сделать? – засыпал он сестру вопросами.

       – Нет, – ответила она. – Уже всё хорошо. Только я сильно испугалась. И он что-то сделал с бхутами, я их не слышу и практически не чувствую.

       – На них ошейники, помнишь, я тебе говорил, – сказал Глеос, – они не дают им пошевелиться.

       – Не только. Им очень больно, – серьёзно сказала девушка. – Это какие-то неправильные ошейники, если их быстро не снять, то щенки очень скоро погибнут, и стая станет неуправляема, начнёт мстить всем подряд. И тогда их никакая магия не удержит, даже эти самые ошейники.

       Глеос вопросительно посмотрел на меня.

       Я пожал плечами:

       – Сейчас всё сделаю, – и вошёл обратно в клетку, чуть не запнувшись о лежащее тело великана-минотавра.

       «Нужно будет и его куда-нибудь отсюда перенести», – подумал я и направился к парализованным животным.

       Сначала я решил помочь щенятам, так как сейчас именно они подвергались наибольшей опасности. Взрослые ещё подождут немного.

       Подойдя к первому щенку, я присел на корточки и принялся рассматривать необычный ошейник.

       «Магический артефакт пятого уровня, – выдал своё заключение Вирт. – В материальную основу внедрён конструкт соответствующего уровня – подавления воли, отключения мышечной деятельности и нервной активности. Дополнительно в конструкт добавлено постороннее плетение третьего уровня, заставляющее жертву усиленно вырабатывать жизненную энергию, откачивающее и конвертирующее её. Делается всё это для поддержания работы самого основного конструкта. Необычен способ получения менто-энергии: конструктом в тело жертвы беспрерывно посылаются импульсы, воздействующие на его нервную систему. У жертвы создаётся ощущение невыносимой боли, сравнимое со сдиранием кожи. И это воздействие постепенно нарастает для постоянного поддержания необходимого уровня выработки энергии с последующим её конвертированием в необходимый для работы конструкта тип».

       Пояснения Вирта, конечно, были интересны, однако, судя по построенной им же схеме, просто так разорвать или разрезать этот ошейник не получится, так как в него был внедрён и защитный механизм. До безумия простой, но при этом невероятно действенный. С посторонним воздействием на ошейник возрастает и сила его противодействия. И энергия на это берётся всё у того же бедного животного, на которого этот необычный сдерживающий амулет надет.

       В неактивированном состоянии артефакт представляет собой простую бечёвку, сплетённую из нескольких нитей. В активированном же материал претерпевал какие-то внутриструктурные изменения и уже походил на металлическую цепочку толщиной в палец. Хотя на самом деле, как утверждал Искатель, это была всё та же верёвка, что и до этого.

       «Необычно, – подумал я, рассматривая созданную модель плетений и конструкты, наложенные на виртуальную схему ошейника. – И как же мне его снять? Мне что-то очень подозрительно такое изделие, кто, интересно, его создал и для чего. Уж больно оно сложное для простого ошейника, который используют для сдерживания диких животных. А вот если применить его, скажем, к какому-нибудь магу или сильному магически одарённому существу, то это какой же мощный получается из бедной жертвы источник менто-энергии! Особенно если кто-то может извлекать эту самую энергию из ошейника или перенаправлять его в некий накопитель».

       А ведь это мысль.

       И я быстро проверил модель конструкта, используемого в ошейнике, на предмет подключения к нему дополнительного канала, отводящего менто-энергию.

       «Угу, есть такой», – заметил я то, что искал.

       Так. Перекрываем поступление менто-энергии в ошейник, одновременно подключаемся к нему и откачиваем менто-энергию.

       «Но как это сделать незаметно для других?» Задача.

       Нужен какой-нибудь разряженный накопитель менто-энергии. А остальное я смогу замаскировать в менто-информационном поле своего кинжала, которым буду разрезать ошейник.

       Я повернулся к толпе народа, с любопытством наблюдающего за мной от двери.

       – И что, ты знаешь, как снять подобный ошейник? – почему-то насторожившись и став намного серьёзнее, спросил Слим.

       – Да, – кивнул я.

       – Откуда? – удивился тот.

       – Догадайся, – пространно ответил я и осмотрел окружающих.

       Наёмник же как-то подозрительно пристально постарался всмотреться в меня. Не знаю, что он там хотел увидеть, но этого точно у меня не было, так как он лишь тряхнул головой и о чём-то задумался.

       – Эй, ты, там, в углу, одолжи свой накопитель, – обратился я к одному из наёмников, похоже выполняющему в этом отряде ещё и функции мага. Как раз того самого, у кого Слим интересовался, не саркал ли я?

       Кстати, а это кто такие?

       Упс. Человекообразные демоны. Сильны и очень опасны. Считаются одними из лучших воинов в нейтральных мирах. Служат исключительно телохранителями или в различных гильдейских отрядах. В гильдию наёмников не вступают по каким-то своим неведомым причинам. Нанять можно только или по их личному непосредственному согласию, или сделав заявку в их представительство, расположенное в одном из центральных нейтральных миров.

       – Зачем? Да и откуда ты знаешь, что он вообще у меня есть? – удивлённо спросил тот.

       – Как это у отрядного мага, собравшегося приобрести стаю бхутов, и не будет пары-тройки запасных накопителей магической энергии? – вопросом на вопрос ответил я ему.

       Тот лишь кивнул на мои слова и, сделав пару шагов по направлению ко мне, протянул достаточно крупный зеленоватый кристалл.

       – Недавно на него наткнулись, достался нам как трофей, – пояснил маг наёмников. – Правда, он не заряжен, – развёл он руки в стороны.

       – Не беспокойся, это как раз то, что нужно, – пробормотал я больше для себя, чем для него, беря в руки увесистый кристалл.

       «Неплохой накопитель, надеюсь, его хватит на все ошейники».

       Мои мысли между тем крутились вокруг того, что я должен сделать и как это всё будет происходить.

       Я обернулся ко всем присутствующим:

       – Тут такое дело, я не знаю, как и что получится и, самое главное, как отреагируют звери, так что вам лучше выйти. – Однако, заметив, что никто даже не двинулся с места, попросил: – Вы тогда хоть дверь в клетку заприте. – Я кивнул в направлении решётки.

       Это наёмники сделали тут же. Видимо, и правда соскучились по развлечениям, коль всё ещё толпились здесь.

       Или всё дело в их командире, который больно странно посматривал на одетые на бхутов ошейники, будто раньше уже встречал подобные и знал, для чего они могли предназначаться.

       Так, работаем с первым ошейником.

       «Вирт, сделай копию внедрённого плетения, может, пригодится когда-нибудь», – отдал я приказ кластеру.

       «Выполнено», – ответил он.

       «Хорошо», – отметил я и незаметно внедрил в вынутый из ножен кинжал нужное плетение, прерывающее поступление менто-энергии в ошейник.

       Приступаем.

       Накопитель прикладываю к месту, где располагается канал получения менто-энергии из ошейника, и закрепляю на него нить. И практически сразу замечаю, как бодрым ручейком пошёл отток энергии из ошейника. Второй рукой резко разрезаю тонкую бечёвку в одной из узловых точек её менто-информационного поля, прервав тем самым связь этого садистского амулета с животным.

       «Смотри-ка, сработало», – сам себе удивился я.

       Щенок вяло шевельнулся.

       Оставив его лежать на полу, я подошёл к следующему. Повторение процедуры – и ещё один маленький такой бульдог шевельнул лапой.

       Потом ещё к одному.

       Всё, угрозу от щенков отвели. Теперь их мамаши.

       Хуже всего было одной из молодых самочек. Диагност отнёс состояние её здоровья к красному уровню. То есть требовалось наше экстренное вмешательство. И в чём дело.

       Понятно. Она и сама ещё щенок, но уже подросший. Да к тому же ощениться месяцев через пять должна, по прогнозу моего Диагноста.

       Что мы можем для неё сделать?

       Снимаем ошейник.

       Дальше. Камень жизни. Как повезло, что он полностью заряжен!

       «Вот чёрт, я же его оставил, чтобы подлечить то странное существо, – вспоминаю я. – Тогда что?»

       Да то, что я, по сути, проделал с возвратным камнем, когда создавал дубликат и в итоге получил телепортационный. Сейчас процедуру нужно повторить.

       Различных драгоценных камешков и всяких кристаллов у меня уйма, вот и сделаю из одного из них простой лечебный амулет на основе плетения «Восстановление средних ран».

       Подбираю небольшой тёмно-серый кристалл, переполненный энергией жизни, чья структура идеально подходит под внедрение именно этого плетения. По крайней мере, как раз такие рекомендации выдал мне Вирт. Дополнительно он подготавливает необходимую для слияния виртуальную модель менто-информационного поля кристалла с уже внедрённым в него лечебным плетением. После чего мы с Искателем производим слияние полученной кластером ментальной модели будущего артефакта и реального материального носителя. И – вуаля, у меня в руке лежит готовый лечебный амулет четвёртого уровня, как определил Вирт, и, судя по расценкам на различных торговых биржах и площадках нейтральных миров, которые кластер теперь постоянно проверяет и контролирует, этот амулет достаточно редкий и ценный.

       В будущем это нужно учесть. Во-первых, это неплохие деньги, а во-вторых, это заметный артефакт, который может привлечь как клиентов, так и нежелательное внимание. Будем разбираться. Но не сейчас.

       Подкладываю амулет под переднюю лапу животного как раз напротив её сердца. Вирт выделил именно это место. Вижу, как начинает действовать встроенное в амулет плетение, как раскручивается тонкая энергетическая сеть, воздействующая на повреждённые или поражённые области и органы, а затем постепенно восстанавливающая их. И как полностью окутывается ещё не окрепший, совсем крошечный плод в животе самочки бхута.

       «Постойте-ка, там два щенка!» – вглядевшись, различаю я.

       Понаблюдав немного за лежащим животным, я понял, что сила плетения и природная регенерация бхутов понемногу вытаскивают самочку из-за границы смерти. Всё, она вне опасности. Как и её будущие детеныши.

       «Успел». Я погладил её по спине и повернулся налево, посмотрел туда, где лежали другие звери.

       Следующая самка, и ещё одна. С ними никаких проблем.

       Как только они пришли в себя, первым делом отыскали взглядом щенков и поползли к ним.

       Теперь самец.

       Ошейник на пол.

       Зверь осторожно поднимается на лапы. Хищный оскал на его морде. Практически мгновенное восстановление сил. Он готов к бою. Бешеный, убийственный взгляд прирождённого хищника, бойца, охотника упирается в меня.

       Наёмники под воздействием этой дикой мощи отшатнулись от клетки, только Ралия подошла поближе.

       – Не нужно, – сквозь глухое рычание послышался её тихий голос, – пожалуйста, не надо.

       И не понятно, к кому она обращалась. К одному дикому зверю или ко второму, который застыл напротив бхута.

       Её слова, словно сквозь туман, достигают моего сознания.

       Щенки скулят и испуганно жмутся к дальней стене зверинца. Самки прикрывают их своим телом.

       Самец-бхут, оскалившись, прижавшись брюхом к полу, готовится кинуться на меня. Это почему-то меня только смешит.

       – Ну, никакой в вас благодарности, – громко говорю я и, поворачиваясь, иду к выходу из клетки.

       Сзади раздаются крадущиеся тихие шаги.

       – Сидеть, – тихо говорю я и мысленно дублирую свою команду, вложив в неё всю силу и мощь, которые бурлят во мне сейчас, стараясь удержать того внутреннего зверя, что поселился во мне ещё там, в тёмных дебрях Леса. – Сидеть и вести себя тихо, – оглянувшись и посмотрев прямо в глаза бхуту, который уже почти подобрался ко мне, веско повторяю я. – Ждать меня здесь.

       И, отвернувшись, выхожу за дверь клетки, закрывая её за собой и наблюдая, как бхут, ещё раз посмотрев на меня, идёт к своей, моей стае.

       Минотавр был не прав. Это не Ралия приручила его стаю. Они лишь охраняли её, как молодую самочку, прибившуюся к их стае, перед тем как их поймали в магическую ловушку. Их и поймали по той причине, что они не смогли найти того, кто будет заботиться о стае. Вожака у них до сих пор не было, был лишь защитник – очень сильный, но не слишком умный бхут. Хороший боец и воин.

       Но его тяготило бремя заботы о стае. Он и сам хотел свалить его на кого-то другого. Но до сих пор не встретил никого, кто смог бы убедить его в своём праве главенствовать над ним.

       И тут нарисовался я. И как результат – у них теперь есть вожак.

       «Не грустите, – мысленно сказал я им, – я скоро вернусь».

       Мне вслед раздался радостный лай.

       «Ну, точно, собаки», – подумал я.

       «Отдыхайте. – Я мысленно представил Глеоса. – Он вам скоро принесёт ещё еды, а то этой не хватит, чтобы восстановить ваши силы. Не обижайте его. Он тоже из нашей стаи».

       «Тут очень плохо, – раздался тихий, слабый голос у меня в голове, – мы не можем тут».

       Я понял по направленному на меня взгляду, что говорит со мной одна из самочек.

       «Скоро я уведу вас в новый дом. Надеюсь, там вам будет гораздо лучше. Если я выпущу вас сейчас, это будет опасно. Я не хочу потерять вас».

       «Мы подождём», – ответила всё та же самка.

       «Да, и пусть она пока лежит. Ей нельзя вставать и шевелиться. – Я мысленно представил молодую самочку. – Она очень пострадала».

       «Почему?» – вопрос так и витал в воздухе.

       «У неё будут щенки. Два», – ответил я.

       «Мы позаботимся о ней», – ответила вторая самка.

       «Хорошо».

       И я, сделав шаг к решётке, просунул руку сквозь неё. Ко мне несмело подошёл бхут-защитник.

       «Ты молодец. Ты очень хорошо заботился и заботишься о стае. – Я погладил его по склонившейся к моей руке голове. – Лучшего защитника, чем ты, нам не найти».

       Никогда не думал, что такие страшные клыкастые морды могут так радостно улыбаться.

       «Ну всё, иди, – сказал ему я, похлопав на прощание по шее. – Ах да. И этого не трогайте, – кивнул я на распростёртое тело миносца. – Он не враг. Пусть живёт. Я за ним приду».

       «Хорошо», – вильнул хвостом защитник.

       Я обернулся и увидел лица местных, поражённо смотрящих на это представление.

       – Всегда любил таких добрых и симпатичных пушистиков, – пожал я плечами.

       – Мы сейчас с тобой об одном и том же говорим, – уточнил у меня Слим, – о бхутах? – И обернулся к наёмникам: – А миносец-то, похоже, зря на девчонку наезжал. У стаи-то появился совсем другой хозяин. И откуда только такие челы, как ты, берутся? Приходят. Мимоходом уделывают одного из самых сильных бойцов гильдии, без страха входят в клетку к диким бхутам, да ещё потом так же спокойно выходят из неё, при этом сами бхуты слушаются его как ручные. Так откуда ты?

       – Как я сказал одному очень пожилому и мудрому троллю, от мамы с папой, как в общем-то и все остальные. – Я прошёл к выходу. – Идёмте, у нас ещё остались незаконченные дела, – кивнул я Лениавесу и Глеосу, а потом осторожно взял за руку Ралию и ласково сказал: – Пойдём, познакомлю вас с братом с остальными.

       И собрался выйти из зверинца. Но неожиданно атмосфера в помещении накалилась.

       Я прикрыл своим телом девушку, Лениавес – мальчишку, и мы повернулись в сторону нацеливших на нас оружие наёмников.

       – Ты кое-что забыл, – тихо произнёс Слим, исподлобья смотря на меня.

       – Извини, и правда замотался. – Я протянул ему их накопитель: – Спасибо, пригодился.

       Хоть я и догадался, о чём сейчас пойдёт речь, но предпочёл первым не начинать. Пусть он выскажет свою точку зрения.

       – Оставь себе, – зло проговорил наёмник. – Ты не догадываешься, что выдал себя, урод?

       – Как-то больно грубо для вас, господа, – усмехнувшись, ответил я.

       – На суде тебя ждёт и не такое. И от приговора тебе сладко не будет. Ты думаешь, мы не догадались, что ты из ковена пожирателей магии?

       «Так, что-то новенькое», – подумал я и быстро прошерстил сеть.

       Понятно. Именно этот ковен использовал подобные ошейники, отлавливая магов и прочих существ, и за счёт их энергии повышал свои собственные магические возможности, силы и умения.

       – И на каких же основаниях? – с интересом спросил я.

       Тот посмотрел на меня, как на идиота, и ответил:

       – Только один из них мог знать, как снять подобный ошейник.

       Интересная версия, и она натолкнула меня на правильную постановку вопроса, которая теперь просто обязала меня по душам поговорить с лежащим сейчас бесчувственной тушкой великаном.

       – Ты неправильно сформулировал свою мысль, – тихо и веско сказал я и, не дав ему вставить слово, продолжил: – Только один из ковена мог активировать эти ошейники.

       Мои слова заставили задуматься наёмников. Но недоверие всё ещё читалось в их глазах, и тогда я, немного помолчав, добавил:

       – А как снимать эти ошейники, мог знать и тот, кому довелось их носить. – Я развернулся к двери, ведущей из зверинца, и вышел на улицу, так и держа Ралию за руку.

       За нами последовали всё это время молчавшие Лениавес и Глеос.

       Наёмники же остались внутри помещения.

       М-да, тяжёлое выдалось начало вечера. И это я ещё даже не занялся тем, что было мной запланировано.

       Но отступать от задуманного поздно. А потому мы через служебные помещения двинулись в таверну.

       – Капитан, может, объяснишь, что здесь произошло? – спросил у Слима их отрядный маг.

       Слишком хорошо был сработан и вышколен отряд капитана, чтобы задавать лишние вопросы, когда демон отдал приказ напасть на этого чела и его друзей. Но теперь, когда у них состоялся странный разговор и всё закончилось, так и не начавшись, следовало понять: а что же здесь случилось на самом деле?

       Хотя капитан наёмников и выглядел молодым демоном, но на самом деле ему уже давно перевалило за четвёртую сотню лет. До того как стать наёмником, он был простым жителем одного из нижних планов, и у него была своя история, свои скелеты в шкафу.

       У него была семья. Жена и сын. И сын унаследовал от своей матери очень сильные магические способности. Он был их гордостью и надеждой. Именно тогда Слим и оказался в нейтральных мирах, чтобы податься в наёмники. Он хотел обеспечить будущее для своей семьи.

       О том, как попасть в нейтральные миры, рассказал ему отец, который и сам наёмничал тут какое-то время. Он и обучил его всему, что знал сам и смог узнать здесь.

       Первые пару десятков лет Слим подбирал себе отряды, притирался, набирался опыта и завоёвывал авторитет. В нейтральных мирах, даже чтобы тебя приняли в простой, но достаточно спаянный и успешный отряд, нужно заработать какое-то имя и репутацию. Но Слим был упорен и уже через пару лет смог устроиться в одном из миров и перевезти туда свою семью.

       Так шли годы. Жена прошла обучение в одной из местных школ магии и открыла свою небольшую магическую лавку, где торговала в основном снадобьями и зельями собственного приготовления. Сын рос и с каждым новым годом подавал всё большие и большие надежды. Его таланту в сфере магии огня могли позавидовать многие, ему пророчили как минимум магистерское будущее в одной из магических гильдий. У него уже было несколько приглашений на поступление в них. И видимо, эти способности сына и привлекли к семье Слима внимание проклятого ковена пожирателей магии. А может, информацию о талантливом мальчике-демоне слил этому ковену кто-то из тех, кто уже знал о нём. Тогда Слим не знал, кто виновен в том, что случилось дальше.

       А случилось простое.

       Однажды, вернувшись после выполнения работы по очередному контракту, он не обнаружил ни жены, ни сына. В доме были незначительные следы борьбы, но не более. Поиски он продолжал несколько лет. Привлёк к этому всех магов и сыскарей, которых смог нанять. Потратил все деньги, что у него были. Продал дом и вновь всё потратил. Но так никаких зацепок найдено и не было. Его жена и сын исчезли без следа, будто растворились в воздухе нейтральных миров.

       Сначала он запил, загрустил, свалился в бездну отчаяния. Хотел даже покончить с собой и умереть. Но его старинный друг, который поддерживал его всё это время, не дал ему скатиться на самое дно. Он чуть ли не силой заставил его снова встать на путь жёсткого и несгибаемого наёмника. Однако теперь у него была ещё одна цель, которая поддерживала его, даже не жизнь, а существование, некую видимость этой самой жизни: он стремился узнать, что и как произошло тогда в его доме? Где его сын и жена? Что с ними? Он жаждал разыскать или хотя бы выйти на след тех, кто был причастен к их исчезновению.

       За то время, что он вёл этот бесконечный поиск, Слим стал достаточно известным наёмником, сколотил свой небольшой, но крепкий отряд из бывалых воинов. И вот примерно сотню лет назад он нашёл тот страшный и ужасный след, что указал ему нужное направление в поисках сына.

       Он нашёл тело своей жены.

       Оказывается, такие исчезновения жителей в нейтральных мирах были не редкостью, и Слим находил и старался поддерживать связь с такими же жертвами исчезновений близких, как и он сам. И один из его знакомых дал наводку на небольшой домик в отдалённом нейтральном мире, где, предположительно, могли держать похищенных.

       Собрав группу из десятка наёмников для захвата этого, как выяснилось, совсем не маленького поместья, Слим вторгся туда.

       Этот дом был одним из притонов запрещённого ковена. И вот там-то, в подземельях, среди трупов жертв этого ковена он и нашёл свою, изменившуюся почти до неузнаваемости жену. Он смог узнать её лишь по нескольким известным ему приметам. Он опоздал на пару дней. Их убили, принеся в жертву какому-то богу. На шее у неё был точно такой же ошейник, как и те, что были надеты на бхутов.

       Уже позже он смог выяснить, что подобные ошейники надевают на свои живые источники магической энергии адепты ковена пожирателей магии. И вот тогда-то у него затеплилась надежда, что его сын ещё жив, ведь среди найденных тел его не было. С тех пор он разыскивает хоть какие-то ниточки, ведущие к этому ковену. Но пока безрезультатно.

       И тут у него на глазах кто-то спокойно снимает подобный ошейник, и делает это так легко, будто не первый раз. И возможно, этот кто-то имеет прямое отношение к этому треклятому ковену. Вот и неудивительно, что у него сдали нервы. Он хотел мести. И отдал этот не очень разумный приказ.

       Но благодаря выдержке и какому-то уверенному спокойствию этого странного чела тут, в зверинце, не произошло ничего непоправимого.

       – Так что здесь произошло? – повторил вопрос маг.

       Слим оглядел свой отряд. В нём собрались только те, кто стал его новой семьёй. Самые близкие и надёжные. И поэтому он впервые без утайки рассказал свою историю.

       – М-да… – протянул один из наёмников, – тебя можно понять. Но я не уверен, что мы справились бы с этим непонятным челом и его другом. Слишком они какие-то… странные.

       – Верно, – согласился с ним Слим, – но меня во всём этом разговоре заинтересовали две вещи. – Он вновь посмотрел на отряд. – Этот чел прав: надеть и активировать подобные ошейники мог лишь кто-то из ковена. И второе. За всё время, что я стараюсь обнаружить хоть какие-то следы этого ковена, я находил лишь горы трупов и никогда не слышал, чтобы кто-то смог вырваться из их лап живым. И это странно.

       На что маг, немного подумав, ответил:

       – А ты посмотри туда. – Он указал рукой в клетку, где сидела стая бхутов, не обращая внимания ни на них, ни на тело гиганта-демона. – И ты думаешь, что какой-то ошейник может остановить того, кто один на один выходит против целой стаи бхутов или с одного удара вырубает миносца? – После паузы он продолжил: – И ещё. Если обдумать то, что ты рассказал об этом ковене… Знаешь, я, как маг, могу рассказать тебе кое-что ещё. Ведь ни у кого не получится вырвать магическую силу полностью. И когда я смотрел на этого чела, то поразился его мизерным, но стабильным способностям. Такое очень сложно предположить, если подумать о естественном их развитии. Однако если кто-то когда-то был очень сильным магом, а потом каким-то невероятным способом утерял свои способности, то, на мой взгляд, картина должна выглядеть именно так.

       – То есть ты хочешь сказать, – удивлённо проговорил Слим, смотря на мага, – что, возможно, этот чел и не лгал, когда говорил о том, что, как снять ошейник, может знать и тот, кто его носил.

       – Верно. И знаешь, что ещё? – прищурился маг. – Мне тут знакомый сегодня передал об уничтоженном в этом городе каком-то ковене. И произошло это, говорят, или сегодня ночью, или сегодня утром. Не кажется ли тебе, что появление этого странного чела в городе может быть как-то с этим связано?

       – Думаешь, это он? – задумчиво спросил капитан.

       – Нет, вряд ли. – Маг отрицательно покачал головой. – Как мне сказали, там точно поработали маги, но, если судить по тому, кто стоял за спиной этого чела, маги у него в распоряжении есть. – И он многозначительно посмотрел в глаза Слима. – Полагаю, тебе стоит поговорить с ним.

       Ответной реакции со стороны старого наёмника маг не дождался. Тот пустым взглядом уставился в стену. Сейчас капитан наёмников мыслями был далеко. Впервые за всё время поисков у него появился реальный шанс хоть что-то узнать о судьбе сына.

       Вот и наша комната. Все мы на месте. Нужно поговорить с девушками, а потом сходить поесть. Да и с трактирщиком переговорить. Есть у него к нам кое-какое дело.

       Только я открыл дверь, как меня накрыл верещащий вихрь.

       «Ты пропал, – перечислял Рыкун, бегая и прыгая вокруг меня, – я перестал тебя чувствовать. А потом ты вновь появился. Но это был уже не ты. А кто-то похожий на тебя. Но потом вновь появился ты. Тебя было двое. Я запутался. Но потом остался только ты настоящий».

       Мой маленький друг, бегая вокруг меня, всё старался что-то разнюхать и рассмотреть.

       «Ты вырос, как и я, – резюмировал он. – Ты стал старше, сильнее и опаснее. Но ты всё такой же глупый детёныш праствы. Я помнил твой приказ и охранял твоих самок. Хотя они и хотели уйти. Я и сам хотел. Но не пошёл и их не пустил. – Рыкун заметил переминающихся за моей спиной Глеоса и Ралию. – Они тоже стая? – как-то обречённо уточнил он и, подбежав к ним, фыркнул. – Зачем тебе столько самок? – И, не дав мне ответить, задал следующий вопрос: – А что с детёнышем, он твой?»

       «Нет, но мы будем о них заботиться. Он теперь в нашей стае. Да, и ещё. Там, во дворе есть большая клетка. Сходи туда. Там тоже наша стая. Посмотри. Их тоже придётся учить и оберегать. Ну, или они нас будут охранять. Посмотрим».

       Рыкун быстро взобрался мне на плечо и подозрительно заглянул в глаза.

       «Ещё стая?»

       «Да, но они тебе понравятся. Их не нужно охранять». И я представил, как удивится мой маленький друг, увидев бхутов.

       «Однако, какая разнородная у нас получается стая», – пролетела мимолётная мысль у меня в голове.

       Рыкун, кивнув, куда-то унёсся. Надоело сидеть бедняге в четырёх стенах. А я остался с суровыми взглядами девушек, скрестившимися на мне.

       – Ну, простите нас, неразумных, пришлось немного задержаться. Непредвиденные обстоятельства произошли.

       Я отошёл в сторону, пропуская вперёд брата с сестрой.

       – Это Глеос и его старшая сестра Ралия, – представил я мальчишку и девушку. – Так получилось, что они войдут в нашу гильдию.

       – С чего это?! – вскинулась Эрея.

       – Ну, наверное, потому, что я им пообещал, – ответил я, – или потому, что Глеос оказал мне одну важную услугу, или потому, что они могут быть нам полезны, или потому, что я сам этого хочу. Причину можете выбрать любую. Но это уже решено. Они принесут вассальную присягу, такую же, что дал мне Мук, и войдут во внутренний круг гильдии.

       – Да ты что?! – возмущённо фыркнула Эрея.

       – Поверьте, этому есть одна очень важная причина.

       – И какая же? – усмехнувшись, спросила Тея.

       «Рано или поздно мне потребуется преемник, и я его уже выбрал», – мысленно передал я девушкам и корнолу.

       В комнате воцарилась гробовая тишина, и все удивлённо посмотрели на Глеоса.

       «Он?» – только и спросила Тея.

       «Но почему?» – вторила ей Эрея.

       «Потому что это у него в крови, – просто ответил я, – и потому что мне будет нужен тот, кому я смогу безоговорочно доверять. Или вы думаете, что я одних вас отпущу домой, а сам останусь здесь?»

       «Ты уверен?» – спросила Эрея.

       «Более чем», – ответил я.

       «А Мук или Лениавес?» Тея посмотрела мне за спину.

       «А вы спросите у него самого», – прищурился я.

       «Он прав, лучше, чем сын главы одной из самых опасных гильдий в нейтральных мирах, преемника ему не найти. А мы… Мы будем всегда рады ему помочь. Советом или действием. Муку так вообще это не интересно, как, впрочем, и мне. А мальчишка и правда прирождённый лидер и управленец. Да и на Бага он смотрит как на какое-то божество. Преданнее, чем он, Багу никого не найти. Ну, кроме, конечно, его некоторых родственников», – с хитрецой наклонил он голову.

       «В общем-то Лениавес прав. Поэтому парнишку будут натаскивать так, что у него голова лопаться начнёт и искры из глаз летать будут. Но я постараюсь сделать из него нормального чела, простите, эльфара, – сказал я. – А вы все мне в этом поможете, кто чем сможет. – Не заметив особых возражений, я подвёл итог: – Так, с этим решено. – И стал развивать свои мысли дальше: – Его сестру тем более нельзя упускать. Это, кстати, Лениавес больше по твоей части. Я тебе нашёл идеального рунного мага. Потом расскажу о своей задумке и почему я сделал именно такие выводы. А теперь нужно принять решение. Я хочу услышать ваше окончательное „да”».

       Хотя я, конечно, лукавил: по сути, выбора-то им и не оставил.

       Девушки хотят домой и понимают, что из нейтральных миров я уйду вместе с ними, Лениавес хоть и хочет здесь остаться, но и во внешних мирах у него есть свои дела, с Муком и так всё понятно. Поэтому мне нужен будет некто, кому мы сможем потом поручить управление гильдией, и если я прав, то относительно моего времени это может наступить достаточно скоро.

       Год во внешнем мире равен сорока двум здесь. Думаю, дополнительные комментарии излишни.

       Я не собираюсь задерживаться тут надолго. Постараюсь организовать, настроить и свалить в сторону, возложив всю ответственность и бремя правления на доверенное лицо. И своим самым близким я его уже представил. Но это всё проблемы будущего.

       А сейчас…

       «Да», – первой ответила Тея.

       «Да», – слышу я тихий задумчивый голос Эреи.

       «Да», – соглашается Лениавес.

       «Да», – неожиданно раздаётся в моём сознании голос Мука.

       Я поворачиваюсь в сторону оторопело смотрящего на нас парнишки:

       – Глеос, внутренний совет гильдии принял решение о принятии вас с сестрой в её внутренний круг. – Видя его расширенные глаза, я добавляю: – Всё это делается не просто так. Рано или поздно ты это поймёшь. Только одно условие: вы должны принести клятву служения нынешнему главе гильдии. Ваш ответ?

       – И кто он? – прямо спросил у меня парень.

       – Это он, – тихо ответила ему сестра. – Ты что, ещё не понял, это его гильдия. Магическая гильдия, где главой является простой чел. – И, помолчав, тихим голосом произнесла: – Клянусь своей силой и жизнью до конца моего существования быть верной слугой чела по имени Баг. – И Ралия слегка наклонила свою прелестную головку.

       За ней слова повторил её младший брат.

       – Клятва принята, – удивлённо произнесла Тея на высоком эльфаре, похоже, она надеялась на обратный результат, – смотри, сестрёнка, у них появился наш родовой знак. У мальчишки он, как у Мука, знак младшего родича, а у девушки такой же, как у нас с тобой. Она что, тоже теперь его жена?

       – Не знаю, – ответила Эрея, – я вообще не знаю, как работает эта клятва, но ты права, знак практически такой же, только чуть меньше. Хотя нет, это просто из-за того, что её магические способности не так сильны, как у нас. Даже не знаю. Как думаешь, сказать ему или нет? – И девушка усмехнулась.

       – Не говорите, пожалуйста, – неожиданно тихо произнесла Ралия, ближе подойдя к разговаривающим между собой сестрицам.

       «А эльфар-то, видимо, достаточно распространённый язык», – подумал я.

       Ралия между тем продолжила.

       – Не рассказывайте ему, пожалуйста, – повторила она и пояснила: – Если клятву служения незамужняя женщина или девушка приносит мужчине, то она становится его названой женой. Так, по крайней мере, мне рассказывала мама. Но я в это не верила. При мне никто никогда не давал подобной клятвы. И я теперь не знаю, что мне сейчас делать. Я боюсь, – честно призналась она двум сёстрам.

       – Похоже, нашего полку прибыло, – как-то даже спокойно прокомментировала случившееся Тея, – и, я так понимаю, больше никого не предвидится.

       – Почему ты так решила? – удивилась Эрея.

       Ралия просто прислушивалась к разговору сестёр, она пока не освоилась в их компании и поэтому не знала ещё, как себя вести.

       – Сами судите. Нижние миры, – Тея указывает на себя, – срединные миры, – её точёный коготок упёрся в носик Эреи, – и верхние миры, – она взяла за руку Ралию. – Так что весь комплект у нас в сборе. Кто-то из богов подшутил над Багом или над нами, это пока не понятно, но то, что всё это не просто так, я уверена.

       М-да. Попал. И ведь не скажешь, что всё это случайность. Кто-то там наверху явно решил поразвлечься за мой счет. Так что уверенность девушки я полностью разделял.

       Тем более подумал о том, о чём Тея забыла упомянуть.

       Были ведь ещё и нейтральные миры, где мы сейчас и находились. Значит, если следовать её логике, то где-то должна быть ещё одна «жёнушка».

       «Боже ж ты мой. И за что мне всё это?» – непонятно у кого спросил я.

       И не знаю. Показалось мне или нет, но вроде где-то на задворках моего сознания раздался звонкий весёлый смех.

       Чёрт, надеюсь, всё-таки мне показалось. Так, по крайней мере, для меня будет и проще, и спокойнее. Только богов, играющих нашими судьбами, мне не хватало.

    Глава 3

    Нейтральный мир Гранкат
       На волне произошедших событий и принятия клятвы от Глеоса и его сестры я как-то забыл о том, что мой друг корнол всю дорогу поглядывал в мою сторону несколько странноватым взглядом и чего-то упорно ждал. И вот пришел миг расплаты за те несколько минут, что я позволил себе расслабиться.

       А началось всё так, можно сказать, невинно и не предвещало никакой беды.

       Ралия осторожно подошла ко мне и тихо спросила:

       – Господин, простите, но я могу рассмотреть ваше лицо?

       – Что? – не понял я, ведь девушка слепа, как это может быть – «рассмотреть ваше лицо»?

       Но сестра Глеоса быстро догадалась, что вызвало моё удивление, и сразу пояснила:

       – Мне не нужно видеть, чтобы понять, как выглядит человек, мне достаточно лишь слегка коснуться его лица, чтобы представить его. И если так получилось, что нас с вами теперь связывают столь крепкие узы… – она споткнулась, но, быстро собравшись, продолжила: – Вассальной клятвы, то мне необходимо это знать.

       Честно говоря, какая в этом может быть острая надобность, кроме женского или девичьего любопытства, я так и не понял, но не углядел в просьбе девушки ничего предосудительного.

       «Ну, будет она знать, как я выгляжу, и что? Многое от этого вряд ли изменится».

       И поэтому я со спокойной душой дал ей согласие, спросив:

       – Что мне сделать?

       – Ничего, просто постойте минутку спокойно, – ответила она.

       Я почувствовал, как её нежные пальчики аккуратно прикоснулись к моему лицу.

       «Приятно», – было первой моей мыслью, когда её тонкие, элегантные, какие-то живущие своей собственной жизнью пальчики быстро, но при этом очень тактично и сдержанно пробежались по моему лицу.

       Создалось такое впечатление, будто моих щёк, лба, губ коснулась чья-то нежная и очень родная и любящая рука. Как же мне не хотелось, чтобы эти секунды прекратились так быстро! Я даже зажмурился от удовольствия. Но внезапно со стороны комнаты повеяли волны какого-то непонятного и тревожного внимания и ожидания.

       «Это что? – удивлённо посмотрел я за спину Ралии. И сам себе ехидно ответил: – А ты догадайся с двух раз».

       Прямо на нас в упор смотрели Эрея и Тея. Тея смотрела в нашу сторону просто с любопытством и каким-то даже непосредственным интересом. А вот в глазах Эреи прослеживались больно уж знакомые мне нотки. Так смотрит Рыкун на того несчастного (обычно в моём лице), кто хочет покуситься на его добычу.

       «Любопытно, к кому относится её взгляд, – подумал я, – ко мне или Ралии».

       Но девушку она узнала всего пару минут назад. Так что есть подозрение, что всё дело во мне.

       «Интересненько…» Мне и правда стало интересно – это обычные собственнические чувства или нечто большее.

       Почему-то интуиция в упор отказывалась подсказывать мне хоть что-то на этот счёт. А сам я не мог и предположить, что вообще могут испытывать девушки по отношению ко мне, – слишком разное воспитание, мировоззрение, да и элементарная среда, которая нас окружала, не говоря уже о том, что и расы у всех девушек, похоже, совершенно разные.

       Это первоначально я отнёс Глеоса к эльфарам, но, увидев его сестру, понял, что к лесному народу с родины Эреи они имеют такое же отношение, как и я. Только общая схожесть, не больше. По сути, Ралия и Глеос были представителями верхних миров, какая-то непонятная смесь ангелов и тех же эльфаров или что-то подобное.

       Так что такое странное проявление эмоций со стороны девушки было первым шагом постараться разобраться в том, а как же они на самом деле ко мне относятся.

       Однако сейчас накалившуюся обстановку следовало хоть как-то разрядить.

       – Ралия просто хотела увидеть моё лицо, – постарался объяснить я смотрящим на нас девушкам.

       – И чего же ты тогда там стоял и млел, как реалский плющехвост, залезший на камень. Чтобы погреться под лучами весеннего солнышка? – усмехнувшись, спросила у меня Тея.

       – Это он не млел, это у него просто лицо дебильное, – зло бросила Эрея и отвернулась. – Тупой дикарь, – уже гораздо тише добавила она под удивлённый взгляд Теи, брошенный на неё.

       Спасибо Эрее, это её последнее высказывание избавило меня от необходимости говорить что-то самому. А задуматься заставило.

       «Всё-таки что-то происходит, и не просто так она ко мне прицепилась. Неужели ревнует?»

       Я удивлённо посмотрел в спину отвернувшейся девушки. Правда, мой взгляд упёрся несколько ниже того места, куда я хотел посмотреть в первое мгновение, и, видимо, она это почувствовала.

       – Дикарь, – ещё раз и уже более направленно озвучила она своё отношение ко мне.

       Похоже, общее напряжение в комнате, ну, как общее, возникшее только между мной и Эреей, почувствовала и Ралия. Так как резко и испуганно отдёрнула руку от моего лица и извиняющимся тоном сказала, обращаясь исключительно к Эрее:

       – Прости меня, я лишь хотела узнать, как он выглядит, и всё. Ничего более.

       – Да ладно, ты-то тут ни при чём, – подойдя к ней и взяв её за руку, достаточно миролюбиво проговорила девушка, отводя её немного в сторону. – Это всё он. Никакого воспитания в этом хумане нет. Дикарь, или северянин, если говорить о нём каким-то одним словом. – И усадила её возле себя за столом.

       Я уже хотел отвернуться, чтобы как-то постараться уйти от этой неловкой ситуации, например предложив поужинать или пойти поговорить с трактирщиком, но в этот момент раздался немного странноватый возглас Теи:

       – Баг, что с тобой?! – И она принялась поражённо рассматривать меня.

       – Ну, наконец-то заметили, – проговорил из угла комнаты Лениавес, о котором я, кстати, за последние пару минут успел уже позабыть.

       – Что? Что произошло? – И все посмотрели почему-то не на меня, а на девушку. – Что с ним не так?

       Вот и Эрея всё-таки взглянула в мою сторону.

       – Баг, что с тобой произошло? – вдруг тихо и очень серьёзно спросила она.

       Мне, если честно, в её голосе послышалась даже какая-то жалость и сочувствие.

       – А что не так? – Я всё никак не мог понять, чего они все так всполошились. И ради шутки стал крутиться на одном месте, будто что-то пытаясь увидеть сзади.

       – Баг, ты что делаешь? – насторожившись, спросил корнол.

       – Стараюсь разглядеть выглядывающий хвост, – пожав плечами, вполне серьёзно ответил я.

       – У тебя есть хвост? – удивился корнол.

       «М-да, а я думал, у него хорошее чувство юмора», – с укором посмотрев в сторону оборотня, подумал я.

       – Перестань ёрничать! – чуть ли не крикнула на меня Эрея и уже несколько спокойнее попросила: – Объясни, пожалуйста, что случилось с твоими волосами? Почему они полностью седые?

       – Э… что? – оторопело спросил я.

       Видимо, когда Ралия резко отдёрнула руку, слетел капюшон, который был всё это время надет на мне с того момента, как я вышел из дома старого мага.

       Похоже, именно тогда Лениавес с Муком в первый раз заметили эти внешние изменения, произошедшие во мне.

       «Теперь понятно, почему Лениавес так странно всё время поглядывал на меня», – усмехнулся я.

       Похоже, моё неподдельное удивление заставило девушек поверить в то, что эти их слова являются большой новостью и для меня тоже.

       – Ты не знал? – удивлённо уточнила у меня Тея.

       – Нет, конечно, – покачал я головой, – откуда? Я же не заглядываю каждые несколько минут в зеркало, чтобы заметить такое.

       Пройдя в ванную комнату, опасаясь неизвестно чего, осторожно заглянул в стоящее у стены зеркало.

       И вправду весь седой стал. Только вот цвет волос какой-то немного странный, больше в пепельно-матовый отдаёт.

       «Э… – протянул я. – Так это не седина, – чуть позже приходит понимание ко мне, и я прикасаюсь рукой к своим волосам. – Волосы как волосы, может, чуть более шелковистые и немного более упругие. Да и создаётся такое ощущение, что я их недавно помыл. А так от обычных совершенно ничем не отличаются. Тогда почему меня так сильно смущает их цвет?»

       Мне и самому стало непонятно увиденное.

       «Искатель, кластер, можете что-то сказать?» – обратился я к своим теперь постоянным помощникам.

       «В структуре волосяного покрова оператора обнаружены примеси неизвестного металла, основанного на кристаллической структуре серебра, – почти сразу отрапортовал Искатель, проведя экспресс-анализ. – Никаких побочных влияний и постороннего воздействия не обнаружено».

       «Металл с подобным строением кристаллической решётки найден в базе знаний одной из станций нейтральных миров. Именуется местным населением мифрилом. Обладает свойством подавления или погашения слабых импульсов ментальной энергии».

       «Так мои волосы стали металлическими? – удивился я и ещё раз провёл рукой по голове. – Вроде нет. Немного более упруги, но всё те же обычные человеческие волосы».

       Похоже, это ещё один подарок старшего. Наверняка это произошло в момент нашего с ним боя, когда он пытался поглотить мою душу или когда я поглощал его. С тем зверем, в которого я при этом перевоплотился, цвет волос, по идее, никак не связан, хотя случается всякое.

       «Блин, да что же с ними случилось?!» – мысленно воскликнул я.

       – Это не седина, – сказал я с любопытством наблюдающим за мной присутствующим в комнате эльфарам, оборотням и демонам.

       – А что? – на автомате переспросила у меня Тея.

       – Похоже, мифрил, – помимо воли ответил я.

       – Какой мифрил? – не поняла девушка.

       – Металл такой, – объяснил я ей. – Ваши кольчуги из него сделаны. – И простецким жестом почесал себе затылок.

       – Это мы знаем, – откликнулась Эрея, немного придя в себя и вклинившись в наш с Теей разговор. – Но как такое возможно?

       – Я же не маг, откуда мне знать, – честно признался я и пожал плечами.

       Я хоть примерно и догадывался о причине случившегося, но как такое могло произойти, не знал. Конечно, Вирт с Искателем уже выдвинули пару теорий о частичном преобразовании материи под воздействием огромного потока ментальной энергии, но всё это было не очень доказуемо и основывалось только на общих представлениях и теоретических предпосылках. Хотя в принципе такое было вполне реализуемо, кластер даже решил рассчитать и подготовить плетение, способное совершить аналогичное преобразование материи.

       Мои друзья с интересом подошли ко мне и стали разглядывать мою голову, вернее, волосы. Девушки старались что-то определить на ощупь. Общим решением стало то, что они совершенно ничем не отличаются от их собственных, разве что немного странноватым слегка металлическим тусклым цветом.

       Кстати, Тея рассказала, что она слышала от своего брата о чём-то подобном. Случилось это, когда он и его отряд оказались в месте зарождения одного из источников. Однако в его рассказе демон, как она помнила, погиб, а его тело превратилось в обычный камень.

       Но, по сути, принцип был тот же – преобразование материи из одного вещественного состояния в другое. И, что самое главное, он не противоречил той теории, что выдвинули Вирт и Искатель. Так что его можно было принять за основу произошедших изменений.

       Я уже думал, что меня миновала участь, которую мне пророчил Лениавес, но тут Тея, подозрительно посмотрев в мою сторону, спросила у него:

       – И где это наш общий знакомый смог влезть в зарождающийся источник? – и перевела взгляд своих проницательных глаз с меня на корнола.

       – Я так понимаю, в нашей будущей резиденции, – спокойно ответил он.

       – И что там произошло? – прищурилась она.

       – Не знаю, – всё так же невозмутимо ответил тот. – Ни меня, ни Мука с ним не было, он сказал, что там может быть опасно.

       – Судя по его виду, так и было, – пробормотала Тея и посмотрела на сестру.

       – И вы послушались? – презрительно фыркнула Эрея.

       – Ну… – Лениавес несколько смущённо глянул в сторону окна, – я не послушался и хотел пойти за ним, но там был Мук, а ты прекрасно знаешь, чей приказ он будет выполнять в первую очередь. Так что мне волей-неволей пришлось ждать возвращения Бага снаружи.

       – Знаю, – передёрнула плечами Эрея и зло посмотрела в мою сторону. – Совсем из ума выжил? Зачем сунулся туда без поддержки? Что ты там вообще забыл?

       – Им туда было идти опасно, – ответил я девушке то же, что говорил и Лениавесу. – Если бы они пошли со мной, то погибли бы мы все. А так я отделался лишь лёгким испугом. – И я непроизвольно потрогал свою голову.

       – Интересно было бы посмотреть, что тебя так напугало… – протянула Тея.

       – Не получится, – пожав плечами, ответил я.

       – Почему? – заинтересовалась она.

       – Наверное, потому, что дом сейчас уже безопасен для нас, – вместо меня ответил Лениавес. – Мы там оставили Мука, чтобы он приглядел за ним.

       – Всё верно, – согласился я, как-то не хотелось мне рассказывать им всем о моей встрече со старшим.

       – И это всё? – насупившись, посмотрела на меня Эрея.

       – Пока да, – снова пожав плечами, решил я закончить наш разговор, оглядев недовольных девушек, Глеоса и ухмыляющегося Лениавеса.

       «И чего он лыбится?» – проскользнула у меня мысль, хотя это и так было понятно.

       На его хитрой физиономии прямо большими буквами было написано: «Теперь это твои проблемы, парень». И, как я понимаю, под проблемами он имел в виду девушек, стоящих напротив меня.

       Я хмыкнул, подмигнул ему и сказал, обращаясь ко всем:

       – А не спуститься ли нам вниз? А то я что-то проголодался. – И, приоткрыв дверь, встал у порога. – Ну что? Кто со мной?

       Я вновь посмотрел на моих друзей и родственников, вернее, родственниц. Они под моим не отпускающим их взором медленно потянулись к выходу.

       – Ну, вот и замечательно, – сказал я и похлопал по плечу самого резвого и быстрого, Глеоса. – Пойдёмте, красавицы мои, – обратился я ко всем девушкам сразу. – Пожалуйста, составьте нам компанию за ужином. Ваше прекрасное общество скрасит этот серый унылый вечер и внесёт в него нотки прекрасного и светлого.

       И даже не знаю, откуда это во мне взялось, но я сделал очень элегантный и при этом какой-то по-военному чёткий полупоклон, чем заставил застыть на месте и удивлённо взглянуть на меня Тею и Эрею.

       – Однако, – только и произнесла демоница.

       – Согласна, – прокомментировала мой поклон Эрея.

       – Прошу, – указал я им на дверь.

       Девушки гордо продефилировали мимо меня. Я же подал руку немного приотставшей от девушек Ралии.

       – Позволь проводить тебя? – пригласил я.

       – Но там меня ждёт Глеос, – смутилась девушка.

       – Я думаю, он не очень будет возражать, – ответил я и вместе с ней вышел в коридор.

       Как я и сказал, мальчонка, как только увидел сестру, идущую вместе со мной, сразу успокоился и пристроился рядом с нами.

       Так мы дружной небольшой толпой стали спускаться в общий зал.

       «И что у нас тут?» – подумал я, оглядывая собравшихся.

       Вечером посетителей было значительно больше, чем мы видели днём. В основном сидели торговцы и те, кто хоть как-то связан с ярмаркой, которая должна будет проходить на следующей неделе. Я смог выделить несколько крупных групп, явно прибывших вместе. По внешнему виду и по общей ауре, окружающей их, это были представители нескольких торговых караванов, и, судя по напыщенным высокомерным лицам да необычной броской одежде, прибыли они сюда откуда-то из центральных миров. Помимо них было несколько отрядов наёмников, которые надеялись сбыть на ярмарке добытые во время выполнения своих миссий трофеи и артефакты.

       – А это кто? – спросил я у Лениавеса, указав на группу челов и демонов, похожих на наших любителей турпоходов.

       И как только провёл это сравнение, сразу догадался, что они не кто иные, как поисковики.

       – Поисковики, – подтвердил моё предположение оборотень.

       – Понятно, – кивнул я.

       Они-то и должны, по идее, составлять основной контингент поставщиков различных диковинок и необычных вещей на ярмарку. Правда, чаще всего они работают через своих торговых посредников, но есть и те, кто старается сбыть свой товар напрямую, без третьих лиц.

       Кроме того, в таверне присутствовало множество магов. И это неудивительно: именно в такие большие базарные дни и происходил основной отток найденных артефактов с периферии в центральные миры. И происходило это обычно через магов, представляющих здесь свои гильдии и выполняющих роль оценщиков.

       Прибыло их очень много. Были тут и одиночки, и целые делегации, выступающие от имени своих гильдий. И это навело меня на мысль, что среди этой толпы магов могут быть и те, кто должен был связаться с теми магами, на которых работали местные бандиты. А значит, коль они не смогут установить с ними связь, то их скоро хватятся.

       «Нужно спешить, – понял я. – Если они не выйдут со своим связным с гильдией на контакт сегодня или завтра, то связной постарается выяснить, что с ними случилось. И, не выяснив этого, самостоятельно пойдёт на контакт с бандой».

       Эти рассуждения натолкнули меня на мысль, что, во-первых, разобраться с бандой становится всё более и более важной задачей, а во-вторых, кто-то должен будет проследить за местными магами и выявить того, кто пойдёт на контакт с бандитами.

       «М-да. Вариантов-то не много. Я знаю только одного прирождённого шпиона, способного раствориться в толпе. – Я посмотрел на Глеоса, идущего рядом. – Похоже, парнишке нарисовалась работа по профилю. Правда, для надёжности нужно будет его защитить. Но в его случае защита – это ещё большая незаметность. Так, кольцо невидимости придётся временно изъять у Лениавеса. Что ещё? – Я на мгновение задумался. – Скрыт. Нужен постоянный артефакт, отводящий от него внимание и скрывающий его менто-информационное поле».

       «Вирт, Искатель, просканируйте его, создайте модель его менто-информационного поля. Задача: подготовить для него артефакт постоянного действия, работающий от собственного накопителя и подзаряжающийся от его ментального поля. В артефакт нужно внедрить максимально возможное для поля парнишки плетение ментомодуля „Скрыт”», – поставил я им задачу.

       И артефакт этот необходим уже сегодня ночью. Глеос будет выполнять функции разведчика и передового дозора. Попросту говоря, он будет стоять на стрёме.

       «Приступаем к выполнению», – отрапортовали оба.

       Пока я размышлял и общался со своими помощниками, народу в зале ещё прибавилось. Между всем этим скоплениєм постояльцев и посетителей сновали официантки и помощницы трактирщика. Их тоже значительно прибавилось. Да и за стойкой появилась ещё парочка барменов.

       «Длон явно и сам подготовился к предстоящей ярмарке», – решил я, осмотревшись.

       В зале прибавилось и столиков. В углах же были воздвигнуты некие конструкции, выглядящие как небольшие кабинеты примерно на шесть – восемь персон. Кроме того, Длон, похоже, открыл дополнительный зал, по крайней мере, дальняя дверь, куда сейчас вошла небольшая группа наёмников, днём была закрыта.

       «Хм, а вон и те, кого я ожидал в гости». Я заметил за одним из дальних столиков Тлога Горбуна, его сутулого помощника Руди и внучку Дарию.

       С ними также были и те двое парней, что следили за нами от здания резиденции нашей гильдии. Ну и не обошлось без четвёрки огромных демонов, явно выполняющих функции телохранителей. Настоящая же охрана воровской верхушки сидела за два столика от них и изображала из себя толпу веселящихся наёмников. И хотя вели они себя достаточно шумно и развязно, но мой внутренний индикатор опасности приравнял их как минимум к тому же минотавру, с которым мне пришлось столкнуться на заднем дворе гостиницы.

       «Ой, о нём-то я и забыл. Нужно будет перенести его в ту комнату, что он снял», – вспомнил я.

       В настоящей охране Тлога было подобных минотавру шесть демонов. Их выдавало то, что они как-то подозрительно пристально время от времени осматривали ближайшие столики, посетителей таверны и всех, кто спускался по лестнице или входил в двери.

       «Матёрые волчары», – оценил я уровень подготовки телохранителей главы гильдии.

       Не думаю, что это простая паранойя. Наличие такой охраны должно иметь веские причины.

       «Ох. Не зря он старается припрятать внучку подальше от своей гильдии. Не зря…» – решил я и повернулся к Лениавесу и остальным.

       – Это к нам, – указал я друзьям на представителей воровской гильдии.

       – Воры? – сразу догадался, о ком идёт речь, корнол.

       – Они, – согласно кивнул я. – Тот, что выглядит древним стариком, на самом деле тролль в самом расцвете сил, глава их гильдии Тлог Горбун, справа – его помощник Руди, девушка с ними – это внучка тролля. Зовут Дария.

       Все заинтересованно посмотрели в ту сторону.

       – Думаю, хотят что-то нам предложить и постараться пристроить в нашу гильдию девушку. – Я снова кивнул в их направлении.

       – А что за предложение? – спросила Тея.

       – Почему к нам? – вторила ей Эрея.

       – Давайте сначала рассядемся и тогда поговорим более подробно. Тем более это теперь практически всегда будет касаться дел нашей гильдии. А вы вроде входите в её внутренний круг и составляете совет гильдии.

       Глеос в удивлении посмотрел на меня.

       – И не смотри на меня такими большими глазами. Да, вы с сестрой тоже во внутреннем совете гильдии и к вашему мнению будут прислушиваться. Не факт, конечно, что наш глава-самодур будет следовать хоть каким-то советам, но выслушает точно. – И я подмигнул парнишке. – А что ты хотел? Сам просил принять тебя в семью. Как у нас говорят: бойтесь своих желаний, иногда они сбываются. – И запнулся.

       «Не, я точно никогда не хотел, чтобы у меня было три или четыре жены. Это же в комплекте столько же тёщ, а оно мне нужно? Точно не помню за собой такой дурости. Мне и одной бы вполне хватило».

       Додумывать эту мысль я не стал, слишком нерадостные нарисовались перспективы с учётом того, кем эти гипотетические тёщи могут оказаться и что они в случае чего могут со мной сделать. Квакать на болоте в окружении других таких же, как и я, счастливцев мне не особо хотелось.

       В этот момент Тлог как раз и обратил внимание на то, что и мы заметили его присутствие в зале. Я и Лениавес вежливо склонили голову в направлении представителей воровской гильдии. Тлог в ответ на наш жест так же поприветствовал и нас.

       – Ладно, не стоит здесь больше задерживаться и привлекать лишнее внимание, – произнёс я и продолжил спускаться. Выйдя в зал, сказал: – Думаю, стоит занять один из кабинетов. – И указал на угловые комнатки. – Только надо узнать у Длона, есть ли свободные. Если есть, то какая из них?

       – Хорошо, – кивнул Гленос и хотел уже побежать к трактирщику, но я притормозил его:

       – Ты попроси его чуть попозже подойти к нам.

       – Без проблем, – отозвался тот и унёсся к Длону.

       Переговаривались они недолго. Буквально через несколько мгновений парнишка прибежал обратно.

       – Все ВИП-кабинеты заняты, – даже не запыхавшись, на одном дыхании быстро сообшил он, – но Длон сказал, что ждал вас и поэтому его кабинет полностью в вашем распоряжении. Ещё он просил напомнить, что хотел переговорить лично с вами и господином Лениавесом. И я передал, что вы потом просили его зайти. – Уже от себя Глеос добавил: – Я, когда будет нужно, быстро сбегаю позову его.

       Парнишка явно старался показать свою полезность и всё ещё не понимал, что я её уже давно оценил. Я похлопал его по плечу:

       – Хорошо. Тогда так, давай показывай, где этот его кабинет, потом сходи в зал и приведи нам официантку порасторопней, а затем пригласи к нам тех господ, – кивнул я на представителей гильдии воров.

       – Да, – радостно откликнулся Глеос, довольный тем, что его помощь оказалась полезной.

       «Как мало человеку, чёрт, эльфару, чёрт, полуэльфару-полуангелу нужно для счастья!»

       Кабинет был достаточно просторный, но обставлен по-спартански. Большой стол, стулья. В углу шкаф. Больше ничего.

       «Длон, видимо, и это помещение приготовил для особо важных гостей, – понял я. – Надо ценить. Нас он отнёс именно к таким».

       Я усмехнулся своим мыслям, при этом сканируя кабинет на предмет различных магических подлянок. Но ничего похожего здесь не было.

       «Конечно, это же нейтральная зона в нейтральных мирах. Зона свободная от магии и надзора магических гильдий, в мире, переполненном магией. Абсурд, если честно», – выдохнул я.

       Интересно, а как тогда все заключаемые здесь контракты автоматом попадают в сеть нейтральных миров и регистрируются в необходимых инстанциях? Всё-таки какая-то магия тут должна действовать, но не та, что подвластна гильдиям.

       Немного подумав, я понял, что ответ лежит у меня под носом. В нейтральных мирах это единственный тип магии, а именно та, которой пользовались Древние. И я постарался уловить её отзвуки. Эхо магии Древних.

       «Подключение к сети установлено, – внезапно отреагировал кластер. – Авторизация и регистрация пройдена. Пользователь подключён к точке доступа».

       «Это что такое?» – удивился я.

       Вроде и общий смысл ясен, но что произошло, так и осталось загадкой.

       Я повернулся в направлении стола и увидел, о чём только что говорил Вирт. Передо мной огромная виртуальная консоль, на странном языке, правда, его понимание почти мгновенно просыпается в моей памяти. До этого с сетью я взаимодействовал только через интерфейс самого Вирта. А теперь у меня появилась возможность постичь, что это такое, и самому.

       Огромный цифровой четырёхмерный город, мир, нет, вернее, миры. Сеть, связывающая миры. И вход в эту сеть был открыт передо мной прямо здесь, в центре этой небольшой комнаты. И это не просто информационная сеть, связывающая нейтральные миры. Нет, это реальная портальная сеть, проложенная между всеми нейтральными мирами. Сеть, которой пользовались местные, была лишь малой толикой от глобальных возможностей, виртуально-портального пространства, созданного Древними. И оно было сейчас полностью подвластно мне. Сделай я шаг вперёд – и вышел бы уже где-то в другом мире.

       Просканировав доступные мне отсюда точки, я обнаружил как минимум с пару сотен миров, куда мог попасть в один простой переход. И это был не предел, а лишь поверхностное заключение. Доступных миров было больше, просто сейчас мной были выделены узловые, главные миры, куда я мог шагнуть. По сути, теперь для меня открыт обходной путь в любой нейтральный мир, минуя подконтрольные гильдиям внутренние порталы в нейтральных мирах.

       Но это было не всё. Теперь я мог вполне спокойно переместиться и в любую точку конкретного нейтрального мира. И что самое интересное, на этой станции я выделил несколько полностью закрытых от внешнего проникновения зон, и попасть туда можно было, лишь воспользовавшись возможностями перемещения через информационно-портальную сеть.

       Уже собравшись отключиться от этой глобальной сети, я заметил её главную особенность, на которую в первые мгновения не обратил внимания. Это то пространство, где она находилась. Глобальная сеть, связывающая нейтральные миры, располагалась в том самом пространстве магических энергий. И именно благодаря этому её можно было использовать как неиссякаемый источник магической энергии.

       «Нужно взять эту её особенность на заметку», – решил я.

       Ведь, оставив открытым даже небольшой, совсем крохотный прокол, созданный в реальном пространстве, ведущий в эту сеть, можно получить мощный локальный постоянный источник магической энергии. По сути, как я теперь понял, все источники магии в нейтральных мирах и были подобными пробоями в эту глобальную сеть.

       Я сейчас осознал: здесь не было никаких иных источников магии. Просто уже сам пробой при своём образовании каким-то неизвестным случайным образом конвертировал поступающую в него менто-энергию и преобразовывал её в один из общепринятых типов магической энергии. Так и появлялись местные источники магии.

       «Кстати. Зарождения нового источника здесь нам не нужно. Да и сам я пока никуда не собираюсь. Поэтому канал важно аккуратно прикрыть. – Запечатываю его. Кажется, никто ничего не заметил. – Хотя… – Я осматриваю своих друзей. – Так и есть, – артефакты и ментополя присутствующих значительно пополнились менто-энергией».

       Но хватит заниматься теорией. Перейдём к решению практических задач. Вернёмся в реальность.

       А в реальности девушки уже надиктовывали заказ официантке, которую привёл Глеос.

       – И принесите мяса, да побольше, – внёс свою весомую лепту в их заказ я, а то больно часто там мелькали слова «салатик» и «сладости», но никак не мясо жареное, копчёное и прочее.

       – Хорошо, – кивнула мне официантка и посмотрела почему-то на Глеоса.

       Парнишка перевёл взгляд сначала на меня, потом на Лениавеса и, увидев наше отрицательное покачивание головы, ответил девушке:

       – Спасибо, Рами, это всё. И попроси для господ магов пока подать вино, фрукты и закуски. Вино ты знаешь какое, пусть постараются. Ну а мне, как обычно, кофе.

       – Кофе? – Я удивлённо посмотрел на Глеоса.

       – Да, – кивнул тот, – здесь варят лучший кофе в городе.

       – Девушка, тогда и мне прихватите чашечку, – попросил я.

       Мне стало интересно: это просто совпадение названий, как и с чаем, или действительно кофе.

       – Хорошо, – подтвердила наш заказ официантка и вышла в зал.

       На пару мгновений в комнате повисла тишина, а потом корнол обратился ко мне:

       – Так что дальше?

       Я хмыкнул:

       – А дальше любимое дело любого политика и дипломата.

       – Какое? – удивилась Эрея.

       – Переговоры под девизом «Надури ближнего своего, пока он не обдурил тебя». Этим мы и займёмся.

       Тея посмотрела на меня:

       – Ты хочешь обокрасть вора?

       Я пожал плечами:

       – А почему бы и нет? Тем более они сами этого хотят. – Взглянув в её красивые глаза (и кем из вас троих, девочки, мне любоваться?), я добавил: – Правда, они ещё не знают об этом. Но нашему делу это точно не помешает. – И подмигнул всем присутствующим.

       – А что им вообще от нас нужно? – задала Эрея вопрос, наверное мучающий всех.

       – Суть их предложения мне не известна, – сразу ответил я, чтобы у моих друзей не было никаких ложных иллюзий, – но, судя по тому, что в городе почему-то большая проблема в найме хороших магов, а те, что есть, дерут такие деньги, что проще или самим удавиться, или их удавить, то, скорее всего, предложат они нам сотрудничество. Это или опознание и идентификация их предметов, или покупка и сбыт магического товара. Я в общем-то ни против того, ни против иного не возражаю. Правда, буду настаивать на относительной легальной чистоте поставляемого товара. – Заметив непонимание в глазах окружающих, пояснил: – За тем, что они нам предложат, не должно тянуться никакого кровавого следа. Иначе могут возникнуть нежелательные для нас проблемы. Всё остальное особо не имеет значения. Однако предпочтение я всё-таки буду отдавать именно перепродаже. Мы покупаем у них и продаем сами. По сути, это в той или иной степени касается всех наших будущих сделок и переговоров. Своеобразная спекуляция магическими предметами.

       – А почему именно так? – спросила Тея. – Ведь ты сам сказал, что услуги магов здесь очень востребованы и дороги. Или это не так? Почему мы не должны предоставлять наши услуги в плане магической деятельности?

       – Всё так, – начал объяснять я, – но я не говорю обо всей сфере наших возможных предложений, которые мы можем выставить в перечне предоставляемых нашей гильдией услуг. Я говорю только о каком-то определённом направлении или, возможно, нескольких, которые мы оставим только за собой.

       Я посмотрел на Тею и залюбовался её точёным профилем, потом непроизвольно перевёл взгляд на сидящую рядом с ней Эрею и, уже просто не удержавшись, скосил глаза на Ралию.

       «Они прекрасны! – заторможенно подумал я, сбившись с мысли. – Как можно сравнивать красоту, восхищение, прелесть, изящество, утончённость и то счастье, что они дарят, находясь рядом? – И выпал из реальности на долгих пару мгновений. – Нет, я так точно с ума сойду. – Я тряхнул головой, пытаясь прийти в себя, но от этого стало только хуже. Произошло странное: образы всех трёх девушек совместились в моём сознании. – Интересно, кто ты? – задумался я, глядя на ту, что сейчас смотрела на меня из глубины моего подсознания. – Неужели они вместе и есть тот идеал, что мне нужен?»

       Но чего-то в полученном образе всё-таки не хватало, какие-то мимолётные черты не давали увидеть всей картинки в целом. Не хватало чёткости и законченности.

       «А ведь и правда чего-то не хватает, – понял я. – Неужели действительно в моём окружении должна появиться ещё одна девушка? Дела… – мысленно протянул я. – Нужно завязывать с такими мыслями и… в общем, завязывать. – Я вновь тряхнул головой, стараясь развеять то наваждение, что меня охватило. – Фух, хоть отпустило немного, – подумал я. – Уже, по крайней мере, соображать могу более-менее связно. – И я вновь глянул в сторону сидящих рядом девушек. Не знаю, что они прочли в моём взгляде, направленном на них, но почему-то все разом покраснели, включая Ралию, которая не могла видеть обращённого в их сторону моего немого взора. – Разве что она могла его почувствовать? – Но в мыслях у меня не было ничего такого. Хотя, видя этих прелестных, милых, волшебных, умопомрачительных девушек, в это очень трудно поверить. – Ну и не нужно верить, – усмехнулся я и ещё раз оглядел своих красавиц. – Хоть не только мне мучиться». Почему-то эта мысль меня успокоила, когда я заметил, что краска смущения ещё больше проявилась на их прелестных личиках.

       Вот какой я скотина: сделал подлость ближнему и получил свою толику счастья. После чего уже спокойно и размеренно продолжил прерванный разговор, отвечая на вопрос, заданный Теей, поясняя уже для всех остальных:

       – Похоже, нужно несколько более детально обсудить будущую деятельность нашей гильдии. – Я посмотрел на них. – Давайте-ка перейдём к моим наблюдениям и тому, как мы должны организовать основную направленность работ и услуг, предлагаемых нашей гильдией.

       Чуть позже я вкратце изложил суть, которая лежала у истоков моей задумки по созданию нашей будущей гильдии и её предполагаемой деятельности.

       – Первое. Наше основное достояние – это вы, – кивнул я на девочек и Лениавеса, – то есть те, кто наделён какими-то магическими талантами. И, как вы понимаете, было бы очень глупо не воспользоваться этим. Второе. Маги здесь, как это ни странно, представляют очень большую ценность, и, судя по тому, что я успел заметить, хорошо подготовленных магов тут не так и много. Что вызывает некоторое недоумение, но примем этот факт за некую аксиому, не требующую доказательств. Согласны? – Дождавшись ответных кивков на свой вопрос, продолжил рассуждать дальше: – Даже магов с вашим уровнем подготовки – что кривить душой, для нейтральных миров он не очень высок – здесь считают очень дорогими кадрами. Третье. Вашу ценность, как наше основное достояние, нужно постоянно повышать. А это значит, что наша гильдия в этом плане должна расти как качественно, это относится к постоянному обучению и саморазвитию, так и количественно – мы должны находить и привлекать новые таланты и новых магов. И делать это будем в двух направлениях: или на постоянной основе с принятием найденных магически одарённых жителей к нам в гильдию, что более предпочтительно, или заключать с ними договоры о сотрудничестве. Часть шагов в этом направлении уже сделана. Например, наша договорённость с главой одной местной Академии магии о последующем обучении членов внутреннего круга гильдии у них. Правда, для этого нужно помочь главе этой академии в поисках его внучки. Но первый шаг уже сделан.

       Девушки вопросительно посмотрели на меня.

       – Пока ходили по делам, подвернулся один выгодный контракт. И мы приняли его, тем более он немного совпадает с нашими будущими планами. Не переживайте, гильдии он принесёт только пользу. Вернее, уже принёс. А дальше посмотрим.

       Тея, сощурив свои очаровательно-чарующие глаза, посмотрела на меня, а Эрея хмыкнула и недовольно сморщила свой прелестный носик.

       – Опять он что-то темнит, – сказала она своей подруге, – как обычно. Наверняка даже Лениавес не в курсе всего, – кинула она шпильку в сторону моего друга.

       Я решил проигнорировать её выпад и продолжил разговор. Правда, перед этим на пару секунд перевёл дыхание, заодно оценив реакцию Лениавеса и девочек на эту небольшую пикировку и свои слова. Похоже, они сами уже обдумывали нечто подобное, по крайней мере, это должно было касаться деятельности нашей гильдии, так как особого удивления моя речь у них не вызвала.

       – Дальше четвёртый пункт. Это то, что уже непосредственно касается нашей деятельности и будущих переговоров, – сказал я, посмотрев по очереди на каждого из присутствующих. – На текущий момент мы можем предоставить три основных типа услуг. Первое – это готовые изделия, продаваемые в наших лавках или через посредников и наших прямых партнеров, и предлагаемые им по специальным закупочным ценам, оговорённым дополнительными условиями. Нечто подобное, например, мы будем делать для лавки Длаи. Ведь это одна из наших будущих точек распространения. – Заметив очередное непонимание на лице девушек, я сказал: – Все вопросы к Лениавесу, это в его епархии. – И, поняв, что пока они у меня больше ничего спрашивать не будут, продолжил: – Второе и, пожалуй, самое главное. Та основа, на которой и должна держаться деятельность нашей гильдии. Это скупка, опознание, идентификация и дальнейшая перепродажа магических артефактов. Тут всё понятно. Покупаем различную магическую рухлядь по бросовым ценам, совместно трудимся над ней, делаем из неё конфетку и перепродаем её. По этому направлению есть ещё одна возможность. Это повышение качества работы и эффективности уже действующих магических предметов, амулетов и прочего подобного барахла. Всё вместе это новая услуга. Ничего подобного я здесь не видел. В результате эти два предложения – это то, что будет предоставлять именно наша, и только наша гильдия. Оба этих направления уже внесены в реестр Магических гильдий нейтральных миров. И их теперь мы сможем анонсировать как наше новшество: опознание и идентификация магических артефактов и оптимизация работы и повышение эффективности действующих амулетов и зачарованных предметов. До нас подобные работы выполнялись как разовые услуги по баснословным ценам, мы же вынесли это в основную деятельность нашей гильдии, что даст нам теперь больший простор для манёвров и предложений нашим гипотетическим клиентам. Но об этом чуть позже. И последнее. Это те магические услуги, которые не вошли в два предыдущих пункта. Здесь нам придётся отойти от жёсткой классификации и рассматривать каждый контракт отдельно, как самостоятельный проект. И исходить в этом случае мы должны из двух постулатов. Во-первых, нужно рассмотреть полученный контракт со стороны деятельности нашей гильдии. Подпадает ли он под первые два пункта или нет? Есть ли у нас возможность использовать его в будущем, добавив в перечень наших собственных уникальных услуг? Если мы сможем ответить на эти вопросы положительно, то будем вынуждены или отказаться от предложенного нам контракта, или постараться найти для нашего клиента какое-то обходное альтернативное решение, которое сможет его устроить. Если у нас ничего не получится, мы переходим ко второму пункту. Нужно рассмотреть полученный результат со стороны нашего клиента. Что выгоднее в его случае: конечный продукт, ради которого он и обратился к нам, или оказание нами ему какой-то определённой услуги. И если в этом случае ему более предпочтителен результат, чем сама услуга, то, возможно, нам стоит в будущем рассмотреть возможность внесения подобной продукции в ассортимент наших товаров. Если же ему выгоднее услуга, то мы оказываем её и вставляем в список наших работ. Это и есть основной алгоритм принятия решений совета нашей гильдии относительно её будущей деятельности, непосредственно касающейся нашего основного направления по факту магической составляющей нашей гильдии. Как вам? Всё понятно? – Я посмотрел на присутствующих.

       Похоже, я немного перегрузил их потоком информации.

       – Не совсем, – с небольшим туманом и поволокой во взгляде посмотрела на меня Тея. – С первой и второй частью всё более-менее понятно. Мы или изготавливаем и продаём своё, или перепродаём чужое, или, как ещё один вариант, вносим некие правки в уже существующие плетения, добиваясь их более качественной, стабильной и эффективной работы при тех же внешних затратах магической энергии со стороны владельца.

       Рассуждения Теи меня приятно удивили. Честно говоря, не думал, что хоть кто-то так точно ухватит суть моих предложений. Хотя, конечно, ничего особо оригинального в них не было.

       – Но вот последняя часть твоей идеи вызывает у меня некоторые затруднения в её понимании. – И она вопросительно оглядела Лениавеса, Эрею и Ралию.

       Те пожали плечами. Поэтому, развернувшись в мою сторону, Тея произнесла:

       – В этом нам требуются некоторые пояснения от тебя.

       – Ну… – Я задумался.

       «Вот ведь, в голове это было более гладко, чем на практике, – подумал я. – Хотя…»

       Я решил кое-что обдумать. У меня как раз появилось немного времени, так как к нам в кабинет вошла официантка и, спросив разрешения, быстро сервировала стол лёгкими закусками и вином.

       – Ужин будет готов через двадцать минут, господа маги, – доложила она, в основном обращаясь к Лениавесу, и, поклонившись, вышла из комнаты.

       – Ну, не стесняйтесь, – указал я на стол и взял чашечку кофе (а ведь и правда кофе не такой крепкий, как на моей родине, но по вкусу и цвету похож).

       После чего перешёл к тому, что мне как раз пришло в голову. Правда, перед этим не удержался и немного полюбовался своими девочками.

       «Экий я, оказывается, собственник», – усмехнулся я.

       – У нас, возможно, вырисовывается прекрасный пример того, как мы должны действовать в этом случае, – обратился я ко всем, стараясь разъяснить им принцип своей идеи на доступном примере. – Господа из гильдии воров, думаю, хотят заключить с нами договор о сотрудничестве или долговременный контракт. И коль мы магическая гильдия, то и нужны мы им как маги. Отсюда следует вывод: мы нужны им или для опознания не идентифицированных ими самими артефактов, или для изготовления каких-то спецзаказов для их нужд. Перепродажу уже идентифицированного имущества они нам вряд ли будут предлагать, так как у них самих, как я предполагаю, есть достаточно разветвлённая сеть сбыта товаров. И тут возникает третий постулат. Нам не выгодно проводить идентификацию предметов для кого-то другого. Этими действиями мы плодим себе конкурентов. Что делать? Отказать в сотрудничестве или что-то придумать? Терять такого партнёра мне не хотелось бы, да и стратегически это не выгодно. Но мы можем предложить им такой вариант: скупать у них неопознанные предметы немного дороже, чем все остальные гильдии или маги. В этом нет ничего предосудительного. Например, увеличение средней закупочной стоимости на двадцать-двадцать пять процентов ничего в конечном счёте нам стоить не будет, и подобные затраты мы вполне можем себе позволить. Выгода в этом случае для нас не слишком очевидна, но она есть. У нас появляется дополнительный, вероятнее всего, постоянный поставщик, который будет стремиться самостоятельно (и это важно) поставлять нам товары. И возможно, не только из этого мира. Ведь он может разную рухлядь скупать где угодно, но продавать ее именно нам. Для нас это не принципиально. Даже переплата в два раза не играет в этом случае никакой особой роли, а тут будет в максимуме всего лишь четверть от номинальной стоимости, так как опознанные артефакты стоят гораздо дороже, иногда эта разница для артефактов выше пятого уровня достигает сотни раз. И это наш главный козырь. На этом мы и будем играть. И из рук нам его упускать нельзя. Ну и параллельно мы будем преследовать вторую важную для нас цель, о которой тоже не стоит забывать. Нам нужна информация. Нам обязательно нужна история происхождения этих самых артефактов. Это и будет то, за что мы готовы платить ему проценты. И любой поставщик, не только гильдия воров, должен будет понимать это. – Я посмотрел на слушающих меня друзей. – Вопросов, я так понимаю, пока нет? – спросил я у них. Увидев их согласие с моими предположениями и рассуждениями, я продолжил: – В этом случае, и это достаточно очевидно, мы не передаём в другие руки то, что можем сделать или реализовать сами, а предлагаем нашему клиенту хоть какое-то альтернативное решение. Дальше. О возможных спецзаказах. Тут, я думаю, им не нужны никакие особые услуги, кроме изготовления различных разовых артефактов или свитков, возможно, создание каких-то амулетов. Но, мне кажется, для простой рутины и стандартных изделий у них есть и собственный мастер. Ведь кто-то же наполняет полки в их магазинчике. Однако и тут мы можем подсуетиться и заключить с ними контракт по изготовлению тех или иных вещей с улучшенными показателями качества, эффективности и полезности или обычных амулетов с определённым дисконтом именно для них, на который наши партнёры смогут рассчитывать в любом случае. На такой шаг мы можем пойти, даже если предложенная им скидка будет несколько выше, чем следует. Это та цена, которую мы можем заплатить, если они будут нашими поставщиками. На перепродаже артефактов мы заработаем значительно больше. А нашими поставщиками они будут, – усмехнулся я, – деваться им особо некуда, тем более в мирах периферии. Здесь наблюдается большой избыток неопознанных артефактов, но при этом также есть и недостаток в тех, кто бы смог их идентифицировать. В общем, мне кажется, схема рабочая и достаточно стабильная. Но проверить её в действии мы сможем только опытным путём. – Я вновь посмотрел на присутствующих, отхлёбывая кофе. – Неплохой напиток, – сказал я Глеосу, приподняв чашку. – Закажи ещё пару чашек, хорошо? – попросил я его.

       – Конечно, – согласился тот.

       – Ну, так как? Ещё остались какие-то вопросы? – уточнил я в основном у Лениавеса и Теи, так как, похоже, они были моими основными противовесами в нашей дискуссии. Вернее, в моём монологе.

       – Нет, – синхронно покачали головой оба.

       – Ну, тогда пригласим сюда господ из столь уважаемой гильдии.

       Тут Тея фыркнула, а Эрея сморщила носик.

       – Вы, кстати, старайтесь больше слушать, говорить буду в основном я и, возможно, Лениавес, и если у вас возникнут вопросы, то спрашивайте мысленно, – попросил я девушек.

       Те почему-то, даже не поспорив со мной для приличия, согласно прикрыли глаза. Такой покорности я, если честно, от них не ожидал.

       «В общем, пора поговорить с главой гильдии воров и его помощником».

       Сначала я хотел послать за Тлогом Горбуном Глеоса, но передумал и решил сходить за ними сам, тем самым как бы выказывая уважение главе гильдии и его подчинённым.

       «А его я отправлю за добавкой», – подумал я о Глеосе и двинулся из кабинета. По пути я мотнул головой мальчонке в сторону двери. Тот выскочил из комнаты вслед за мной.

       – Дополни наш заказ с учётом наших гостей, – указал я на поджидающих нас воров, – только их будет не трое, а, скорее всего, семеро, – посчитав, прикинул я.

       – Почему? – посмотрел на их стол мальчик.

       – Хочу переговорить ещё и с их телохранителями.

       – Этими? – Глеос удивлённо посмотрел сначала на меня, а потом на стоящие шкафоподобные фигуры. – Да что они могут сказать или знать? – Он пренебрежительно передёрнул плечами.

       Я усмехнулся:

       – Значит, они и правда очень хорошие специалисты, коли даже ты не смог их распознать. Ты не туда смотришь. – И я глазами указал на настоящих телохранителей Тлога, изображающих из себя группу наёмников. – Самые опасные в зале те четверо, – выделил я из общей массы четыре фигуры, светящиеся наибольшим уровнем угрозы и опасности, – поэтому переговорить хочу именно с ними.

       – Понятно. – Глеос уважительно посмотрел в их сторону.

    Конец ознакомительного фрагмента.

       Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

       Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию на ЛитРес.

       Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.


    Примечания

    1
       Лут (от англ, loot – добыча, награбленное) – жаргонный термин для трофеев, найденных на телах убитых монстров и в процессе обшаривания тайников или обнаруженных просто так. В широком смысле это вообще любой доход от мародёрства после победы или найденных ценностей.